Golpear cerebros ancianos con electricidad mejora la memoria a corto plazo, durante casi una hora

A medida que envejecemos, las ondas cerebrales desacopladas revuelven nuestra memoria a corto plazo.

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Golpear cerebros ancianos con electricidad mejora la memoria a corto plazo, durante casi una hora

Por Giorgia GuglielmiApr. 8, 2019, 11:00 a.m.

Para leer esta oración, mantienes las palabras en tu mente durante unos segundos hasta llegar al punto. Mientras lo hace, las neuronas en su cerebro se disparan en ráfagas coordinadas, generando ondas eléctricas que le permiten almacenar información durante el tiempo que sea necesario. Pero a medida que envejecemos, estas ondas cerebrales comienzan a desincronizarse, lo que hace que la memoria a corto plazo se debilite. Un nuevo estudio encuentra que sacudir áreas específicas del cerebro con una explosión periódica de electricidad podría revertir el déficit, al menos temporalmente.

El trabajo presenta "un caso sólido" para la idea de que las ondas cerebrales fuera de sincronización en regiones específicas pueden conducir al envejecimiento cognitivo, dice Vincent Clark, neurocientífico de la Universidad de Nuevo México en Albuquerque, que no participó en la investigación. Agrega que el enfoque de estimulación cerebral en el estudio puede resultar en un nuevo tratamiento para los déficits en la memoria de trabajo relacionados con la edad.

La memoria de trabajo es "el bloc de dibujo de la mente", lo que nos permite mantener información en nuestras mentes durante un período de segundos. Esta memoria a corto plazo es crítica para realizar tareas cotidianas como planificar y contar, dice Robert Reinhart, neurocientífico de la Universidad de Boston que dirigió el estudio. Los científicos piensan que cuando usamos este tipo de memoria, millones de neuronas en diferentes áreas del cerebro se comunican a través de estallidos de actividad acoplados. "Las células que se disparan juntas, se conectan", dice Reinhart.

Pero a pesar de su papel crítico, la memoria de trabajo es un recurso cognitivo frágil que disminuye con la edad, dice Reinhart. Estudios anteriores habían sugerido que el rendimiento reducido de la memoria de trabajo en los ancianos está relacionado con la actividad desacoplada en diferentes áreas del cerebro. Por lo tanto, Reinhart y su equipo se propusieron probar si el reajuste de las ondas cerebrales en los adultos mayores podría aumentar la capacidad del cerebro para almacenar información temporalmente.

Para hacerlo, los investigadores utilizaron sacudidas de corriente eléctrica débil para sincronizar las ondas en la corteza prefrontal y temporal, dos áreas del cerebro críticas para la cognición, y aplicaron la corriente al cuero cabelludo de 42 personas sanas de 60 y 70 años que no mostraban signos de disminución de la capacidad mental. Antes de que sus cerebros fueran destruidos, los participantes observaron una serie de imágenes: un objeto cotidiano, seguido brevemente por una pantalla en blanco, y luego una versión idéntica o modificada del mismo objeto. El objetivo era detectar si las dos imágenes eran diferentes.

Luego, los participantes volvieron a tomar la prueba, mientras sus cerebros fueron estimulados con una corriente. Después de aproximadamente 25 minutos de aplicar electricidad, los participantes fueron en promedio más precisos para identificar cambios en las imágenes que antes de la estimulación. Después de la estimulación, su desempeño en la prueba fue indistinguible del de un grupo de 42 personas en sus 20 años. Y las ondas en la corteza prefrontal y temporal, que previamente no estaban sincronizadas en la mayoría de los participantes, comenzaron a dispararse en sincronía, informan hoy los investigadores en Nature Neuroscience. No se produjeron tales efectos en un segundo grupo de personas mayores que recibieron sacudidas de corriente que no sincronizaron las ondas en la corteza prefrontal y temporal.

Al utilizar ráfagas de corriente para eliminar las ondas cerebrales de la sincronización, los investigadores también modularon el parloteo cerebral en personas sanas en sus 20 años, haciéndolos más lentos y menos precisos para detectar diferencias en la prueba de imagen.

"Esta es una demostración muy agradable y clara de cómo las conexiones funcionales subyacen a la memoria en los adultos más jóvenes y cómo las alteraciones ... pueden conducir a la reducción de la memoria en los adultos mayores", dice Cheryl Grady, neurocientífica cognitiva del Rotman Research Institute en Baycrest en Toronto, Canadá . También es la primera vez que se demuestra que la estimulación transcraneal restaura la memoria de trabajo en las personas mayores, dice Michael O'Sullivan, neurocientífico de la Universidad de Queensland en Brisbane, Australia.

Pero aún no está claro si el zapping cerebral podría aumentar las capacidades cognitivas de las personas mayores o ayudar a mejorar los recuerdos de las personas con enfermedades como el Alzheimer: en el estudio, los efectos positivos en la memoria de trabajo duraron menos de una hora, aunque Reinhart dice que eso es tan lejos como grabaron en el experimento. El equipo no vio que las mejoras disminuyen hacia el final, por lo que sospecha que el impulso cognitivo puede durar más tiempo. Aún así, los investigadores dicen que se debe hacer mucho más trabajo para comprender mejor cómo funciona la estimulación.

Clark es optimista. "Ninguna píldora desarrollada aún puede producir este tipo de efectos de manera segura y confiable", dice. "Ayudar a las personas es el objetivo final de toda nuestra investigación, y es alentador ver que se están haciendo progresos".