Los investigadores más jóvenes ganan subsidios de NIH a tasas similares a las de sus mayores

Según un estudio publicado a principios de este mes en Cell Stem Cell, los investigadores biomédicos más jóvenes, entre 35 y 39 años, tienen casi la misma probabilidad de ganar fondos de los Institutos Nacionales de Salud (NIH) que sus mayores. Este hallazgo parece anular la impresión generalizada de que los científicos de más edad tienen mayores tasas de éxito que sus juniors en la competencia por las subvenciones. "Después de años de desconcierto acerca de cómo su proceso de revisión de subvenciones podría estar dejando atrás a los científicos más jóvenes, los Institutos Nacionales de Salud parecen haber descubierto una verdad más fundamental: simplemente no hay suficientes solicitantes", escribe el periodista Paul Basken en The Crónica de la educación superior .

"Para los NIH en general, las tasas de financiación fueron relativamente similares entre los grupos de edad" de 1980 a 2014, escriben los autores del estudio Misty L. Heggeness, de la Oficina del Censo de EE. UU., Frances Carter-Johnson, de la National Science Foundation, Walter T. Schaffer, de NIH, y Sally J. Rockey de la Fundación para la Investigación de la Alimentación y la Agricultura (anteriormente de NIH) en el documento. "[O] los científicos más importantes absorben una parte desproporcionada del dinero de los NIH en gran parte porque hay más de ellos y es más probable que busquen dinero", señala Basken en el artículo de Chronicle .

En 2014, por ejemplo, según los datos del artículo, los investigadores de células madre entre 35 y 39 años tuvieron éxito con más frecuencia que cualquier otro grupo de edad, ganando subvenciones el 21, 6% del tiempo, en comparación con las tasas de éxito que van del 18, 3% para aquellos entre 40 y 44 a 13.4% para aquellos en el grupo de edad de 55 a 59 años. Contando a los investigadores en todos los campos, aquellos entre 35 y 39 ganados otorgan el 24.8% de las veces, en comparación con el 23.6% para los 40 a 44 y el 22.9% para los 45 a 49. El grupo de edad más exitoso en general fue de 60 a 64, con un Tasa de financiación del 25.1%: solo un pequeño aumento en el grupo de 35 a 39.

Por supuesto, hubo un momento en que 35 a 39 apenas contaban como jóvenes en el mundo científico. Hace cuatro o cinco décadas, los científicos tenían sus propios laboratorios a finales de los 20 o principios de los 30. Hace algunos años, la bióloga molecular Maxine Singer me dijo que dirigía su propio laboratorio en los NIH a fines de la década de 1950, cuando todavía tenía 20 años, lo que no era nada inusual en esos días (aunque una mujer que lo hacía probablemente sí). Varios investigadores, Albert Einstein, Marshall Nirenberg y Thomas Cech, por ejemplo, ganaron premios Nobel cuando tenían poco más de 40 años. En 2005, cuando la edad promedio de los ganadores por primera vez de las subvenciones competitivas de los NIH era de 42 años, el entonces director de los NIH, Elias Zerhouni, señaló que "[i] n el mundo de hoy, Marshall Nirenberg obtendría su Premio Nobel antes de obtener su primera subvención de los NIH". . "

La razón de lo que el estudio llama "el envejecimiento colectivo de la fuerza laboral de investigadores independientes financiados por los NIH" es muy probable la sobreproducción de doctorados en relación con las vacantes disponibles para los puestos docentes, lo que ha impedido que miles de jóvenes científicos capaces puedan iniciar carreras como independientes investigadores Los autores del estudio expresan preocupación porque el envejecimiento de los beneficiarios de las subvenciones NIH podría crear desafíos para mantener el tamaño de la fuerza laboral a medida que los participantes actuales se jubilan. "[I] f todos los investigadores independientes mayores de 65 años se jubilarían mañana", escriben los autores, "NIH necesitaría aumentar su fuerza laboral menor de 65 años en un 10% para mantener el mismo número y nivel de investigación que actualmente financia hoy "Pero, como observa el coautor del estudio Schaffer, citado por Basken, " no hay evidencia de que haya escasez de investigadores biomédicos jóvenes y bien entrenados para tomar su lugar en las facultades de las escuelas de educación superior o como investigadores principales en becas de investigación de los NIH ".