Gales quiere más científicos

LEIGHTON COLLINS / SHUTTERSTOCK.COM
Característica publicitaria

Gales quiere más científicos

Por Gunjan SinhaOct. 14, 2016, 9:00 a.m.

Esta característica publicitaria ha sido encargada, editada y producida por la Oficina de Publicaciones Personalizadas de Science / AAAS

Gales puede ser pequeño pero tiene grandes planes para la ciencia. Nuevas iniciativas para financiar más de 100 nuevas becas y contratar hasta 30 científicos de primer nivel, combinadas con inversiones en infraestructura en ciencias físicas, están convirtiendo a Gales en una tierra de oportunidades.

Los materiales avanzados generalmente no se asocian con Gales, pero ya es hora de que lo sean, dice James Durrant, profesor de fotoquímica en el Imperial College de Londres. En 2013, Durrant aceptó un nombramiento conjunto como Presidente de Investigación de Energía Solar de S r Cymru (Stars Wales) en la Universidad de Swansea en Gales. Ahora también coordina la investigación para construir la reputación del país como pionero en nuevos materiales que amplían el alcance de la energía solar. En el Centro de Ingeniería de Productos Sustentables de Swansea para Recubrimientos Industriales Funcionales Innovadores (ESPECÍFICOS), Durrant ayuda a desarrollar tecnologías que permiten a los edificios producir, almacenar y liberar su propia energía. Durrant ya dirige un exitoso laboratorio de investigación en Imperial, pero su nombramiento conjunto ahora le permite conectar la experiencia científica fundamental en Imperial con la experiencia en ingeniería y fabricación en Swansea. `` Imperial es un lugar de clase mundial para la investigación, pero Londres no es un entorno que se centre en la fabricación '', dice. Swansea fue históricamente un centro de fabricación y sigue siéndolo, y hoy ese legado continúa en los campus de la universidad, donde es muy probable que veas expertos de la industria deambulando por los laboratorios en SPECIFIC como lo eres para detectar académicos, dice Durrant. .

Durrant fue uno de los primeros beneficiarios de la iniciativa S Cymru del gobierno galés, que se anunció en 2012 como parte de la estrategia científica del gobierno para identificar áreas de investigación en las que Gales tiene un luchando contra la posibilidad de ser el mejor del mundo, dice David Allen, presidente del Consejo de Financiación de Educación Superior de Gales. La primera fase de S r Cymru se comprometió con hasta 50 millones (US $ 66, 2 millones) para traer prestigiosas cátedras de investigación a las universidades galesas y también para apoyar las redes nacionales de investigación en tres áreas de `` gran desafío '': ciencias de la vida y salud; bajo en carbono, energía y medio ambiente; e ingeniería y materiales avanzados. Estas redes están destinadas a `` hacer que las universidades galesas piensen horizontalmente en lugar de verticalmente '', dice Allen, y fortalecer su reputación como centros de investigación científica. Una segunda fase de 60 millones (US $ 79.5 millones) de S r Cymru, lanzada en diciembre de 2015, está impulsando aún más la capacidad de investigación al ofrecer becas a científicos de carrera media o temprana y aquellos que actualmente están en un receso profesional. A través de ambas iniciativas, Gales espera atraer de 20 a 30 `` investigadores en ascenso '' y apoyar a 120 becarios `` para producir masa crítica alrededor de nuestras fortalezas '', dice Julie Williams, asesora científica en jefe del Gobierno de Gales. . Nuestra ambición es hacer crecer la investigación.

Nuestra ambición es hacer crecer la investigación.

Julie Williams
Julie Williams CORTESÍA DE CARDIFF UNIVERSITY

Para aumentar aún más la capacidad, las universidades galesas de Cardiff, Swansea, Bangor y Aberystwyth también han invertido mucho en infraestructura, como nuevos edificios y equipos.

Al igual que otros países que ven el crecimiento del conocimiento como un pilar de sus economías, Gales ha creado una agenda científica que apunta no solo a expandir la ciencia académica, sino a traducir la ciencia y la tecnología en aplicaciones que conduzcan al crecimiento económico. En consecuencia, está invitando a la industria a trabajar con académicos en áreas de investigación consideradas como la mayor promesa de éxito comercial, agrega Williams.

Imágenes cerebrales de clase mundial en Cardiff

En la Universidad de Cardiff, el objetivo de una estrecha colaboración de la industria se ha transformado en un nuevo espacio físico: el Campus de Innovación de £ 300 millones (US $ 393.6 millones). El campus, que se está construyendo en fases, tiene como objetivo contar con personal de desarrollo empresarial para ayudar con el acceso a la investigación, las instalaciones y los servicios universitarios. Contará con redes sociales y espacios de creatividad para alentar la resolución de problemas, la innovación abierta y la colaboración. El campus albergará otras instalaciones de investigación en el futuro, y ya alberga el Centro de Investigación de Imágenes Cerebrales de la Universidad de Cardiff (CUBRIC), una instalación de £ 44 millones (US $ 58.3 millones) financiada por una combinación de fondos públicos y fondos de beneficencia.

Entre sus cinco nuevos escáneres, CUBRIC cuenta con el escáner de cerebro microestructural más poderoso de Europa, el sistema de resonancia magnética (MRI) Siemens 3 Tesla Connectome, un escáner de MRI especialmente adaptado del cual solo hay otro en el mundo, ubicado en la Universidad de Harvard en el Estados Unidos. Debido a que su poderosa tecnología puede medir características microestructurales en el cerebro, como el diámetro de los axones de las células nerviosas, permite a los investigadores responder preguntas completamente nuevas, dice el director de CUBRIC, Derek Jones. "En lugar de simplemente el mapeo cerebral, podemos comenzar a abordar preguntas más biológicamente específicas como '¿Cómo se correlacionan las diferencias individuales en el diámetro del axón con las diferencias en la impulsividad?'", Dice.

Jones llegó a Cardiff en 2006 como codirector de CUBRIC. Su trabajo consistía en establecer un programa de investigación de neuroimagen donde no existía ninguno. Un físico médico entrenado, Jones tuvo la suerte de trabajar junto a otros dos físicos con antecedentes complementarios. Juntos se les ocurrió la idea y un plan de negocios para establecer un nuevo y completo centro de investigación en neuroimagen en Cardiff. La propuesta encaja muy bien con la mayor agenda científica de Gales para establecerse como clase mundial en algunas áreas clave. "Creo que estaban entusiasmados con la visión de la universidad de tener algo realmente único", recuerda Jones. Su plan fue aprobado. El nuevo CUBRIC cuenta con una combinación de equipos de imágenes únicos en toda Europa.

Cualquiera puede acercarse al centro con una propuesta de investigación, dice Jones, y trabajará con académicos y socios de la industria en tecnologías de estimulación cerebral, incluidas las compañías farmacéuticas que investigan los efectos de los medicamentos experimentales. La propia investigación de Jones emplea el equipo del centro para lograr las mejores estimaciones de mielinización, características del axón tales como densidad y diámetro, y conectividad cerebral. Luego usa esa información para comprender las diferencias individuales en la electrofisiología cerebral y la cognición. Un experimento reciente, por ejemplo, mostró que seis semanas de entrenamiento cognitivo podrían producir diferencias detectables en la microestructura cerebral.

Traducción de investigación en Swansea

En Swansea, gran parte de la investigación de Sêr Solar (financiada por Sêr Cymru) se centra en la comercialización. Durrant y sus colegas del Centro Imperial de Electrónica de Plástico de Imperial están trabajando en el desarrollo y la comprensión de nuevos recubrimientos a base de tinta que se pueden imprimir en superficies como materiales semiconductores para capturar energía solar. Los investigadores de Swansea, en colaboración con la industria, están tomando estos materiales imprimibles y se están centrando en los desafíos de escalabilidad y estabilidad para desarrollar nuevas clases de células solares. "La visión es imprimir la tinta directamente en productos para techos", dice.

Durrant es un académico de corazón. `` Me encantaría que mi investigación sea útil '', dice, `` pero no soy muy bueno para aplicarla ''. En Swansea puede concentrarse en la investigación básica, mientras otros que trabajan junto a él pueden desarrollar aplicaciones. Señala que el CEO de SPECIFIC trabajó anteriormente en la industria del acero. Ese tipo de perspectiva industrial impregna la cultura de SPECIFIC, por lo que tiene un gran impulso para convertir la ciencia en aplicaciones prácticas. Estoy feliz de estar involucrado, agrega Durrant.

Ya se ha construido una planta piloto para el techo recubierto en el Centro de Innovación y Conocimiento, ubicado a unos 16 km (10 millas) del campus Singleton Park de la Universidad de Swansea. El proyecto ESPECÍFICO de cinco años de £ 20 millones (US $ 26.5 millones) desarrollará productos de acero y vidrio recubiertos para incorporar en edificios nuevos y existentes, permitiendo que las paredes y techos generen, almacenen y liberen energía. Tales revestimientos en edificios podrían reducir la producción de CO 2 del Reino Unido en millones de toneladas al año. El proyecto es una asociación que, además de Swansea, involucra a varias universidades, como Imperial College, Bangor y Cardiff, así como a compañías multinacionales como Tata Steel y BASF International.

La Universidad de Swansea se expandió recientemente y en 2015 abrió su Bay Campus, un espacio de ciencia e innovación de 450 millones (US $ 580.6 millones) situado en un sitio frente a la playa de 65 acres no lejos del Campus Singleton Park. El campus actualmente alberga la Facultad de Ingeniería y la Escuela de Administración y cuenta con un salón con capacidad para 800 personas, una extensa biblioteca y alojamiento para estudiantes, entre otras comodidades. El proyecto público y privado de múltiples partes fue financiado en gran medida por la universidad y el Gobierno galés a través del Fondo Europeo de Desarrollo Regional.

Gales construye fuerza en ciencias ambientales

Instituto de Ciencias Biológicas, Ambientales y Rurales de la Universidad de Aberystwyth CORTESÍA DE ABERYSTWYTH UNIVERSITY

En su esfuerzo por la excelencia en áreas selectas, Gales sigue una receta probada. Chris Thomas vino a la Universidad de Aberystwyth en 2007 para ayudar a construir el Instituto de Ciencias Biológicas, Ambientales y Rurales (IBERS). Thomas es biólogo de vida silvestre por capacitación, pero ahora usa tecnología como la teledetección satelital y aplicaciones de software como los sistemas de información geográfica para modelar la transmisión de enfermedades por vectores. `` Me atrajo Gales por la gran inversión en estudios ambientales y agrícolas '', dice Thomas. Estamos muy orgullosos de lo que sucedió allí.

En 2013, Thomas fue nombrado Vicecanciller Pro de Investigación en Aberystwyth. Su objetivo principal es garantizar el éxito de la estrategia científica actual. Con la investigación traslacional como prioridad en la agenda, Thomas también supervisa la concepción y construcción del nuevo Campus de Innovación y Empresa de 40.5 millones (US $ 53.6 millones) en Aberystwyth, que se centrará en la innovación agrícola. La universidad ya es reconocida mundialmente por la investigación en agricultura basada en pasturas, que abarca muchas áreas, incluida la cría de pastos, la caracterización nutricional de diferentes razas de pastos y el uso de diferentes especies de plantas en aplicaciones que van desde el control de inundaciones hasta la alteración del valor nutricional de la carne y leche a través de los pastos que comen los animales.

David Thomas DAVID N. THOMAS

A través de la Red Nacional de Investigación de Sêr Cymru para el Bajo Carbono, la Energía y el Medio Ambiente, una de las tres áreas de gran desafío, las universidades galesas esperan capitalizar aún más su experiencia en la agricultura basada en pasturas. La red fomenta la investigación interdisciplinaria en departamentos y universidades, de modo que los científicos ambientales colaboren con científicos de la energía, por ejemplo, y arquitectos con científicos de plantas, dice David Thomas, director de la red de la Universidad de Bangor. "La red ha sido el catalizador para llevarlos a la misma habitación", agrega. "Alienta a las colaboraciones a ser más innovadoras".

El entorno colaborativo es lo que más le gusta a Rosalind Dodd de trabajar en la red. "Tenemos algunos investigadores excelentes que están muy comprometidos y con los que es excelente trabajar", dice ella. Dodd llegó a la Universidad de Bangor en enero después de completar un postdoctorado en la Universidad de Arkansas en los Estados Unidos. El trabajo en Arkansas le pareció interesante, pero quería "algo más ambicioso en términos de tamaño y alcance". Dodd es parte de un grupo dentro de la red centrado en el césped inteligente: su grupo estudia el impacto del clima extremo en diferentes variedades de césped y El ecosistema. La investigación se volverá importante en todas las regiones agrícolas, dice ella, ya que se espera que el cambio climático aumente la frecuencia de eventos climáticos extremos en todo el mundo.

Rosalind Dodd B. DALY

Un futuro sostenible basado en una ciencia sólida.

La agricultura representa y sigue representando una parte importante de la economía de Gales: el apoyo a la investigación en esta área continúa siendo fuerte. La agenda científica de Gales no solo está impulsada por sus fortalezas existentes en las ciencias de la vida, sino también por una visión de hacia dónde quiere ir. "Gales está tratando de promocionarse como una nación sostenible", dice Allen. "Define el tipo de Gales que queremos ser".

El crecimiento de la población, el cambio climático, la destrucción del medio ambiente y el envejecimiento de la población son desafíos mundiales. Existe una creencia generalizada de que solo la ciencia y la tecnología pueden proporcionar soluciones a estos problemas sociales y ambientales potencialmente catastróficos. Gales no es el único país que invierte en la ciencia de la sostenibilidad, pero ha encontrado nichos en los que ya sobresale o tiene el potencial de brillar.

Las iniciativas recientes de creación de capacidad del país no son arbitrarias. El programa S r Cymru del gobierno galés se basó en gran medida en estudios que demostraban que las universidades galesas no estaban ganando el porcentaje de subvenciones competitivas del Consejo de Investigación del Reino Unido en proporción con el tamaño de la población galesa (5% del total del Reino Unido). La evidencia reunida por Peter Halligan, director ejecutivo de la Learned Society of Wales, mostró que el problema no radicaba en la calidad de la ciencia sino en la cantidad de investigadores. Gales ha tenido un déficit de investigadores: más de 600 menos en relación con su población que Escocia, por ejemplo. Entre los mayores déficits se encuentran los investigadores en ciencia, tecnología, ingeniería, matemáticas y medicina, que en gran medida están financiados por agencias de alto gasto como el Consejo de Investigación Médica y el Consejo de Investigación de Ingeniería y Ciencias Físicas.

A pesar de este déficit de mano de obra, la ciencia galesa en general ahora supera a muchos otros países igualmente pequeños, como Noruega, Irlanda y Nueva Zelanda, de acuerdo con las medidas comúnmente utilizadas de eficiencia y calidad científica. Utilizando el impacto de la cita ponderada en el campo (una medida reconocida de citas medias por artículo, normalizada para el campo temático), el impacto de la cita de Gales aumentó de 39% por encima del promedio mundial en 2004 a 68% en 2014. Las citas por investigador galés también se movieron de un promedio de 7.6 en 2007 2011 a 9.6 en 2014 Como la primera academia nacional de Gales, la Learned Society of Wales se estableció en 2010 y reúne a los becarios más exitosos y talentosos de la nación para avanzar y promover la excelencia en la investigación en todas las disciplinas académicas.

La investigación de Halligan proporcionó un valioso apoyo para extender S r Cymru a su segunda fase. S r Cymru II es un conjunto de esquemas financiados en parte por la Comisión Europea a través del esquema COFUND de Acciones Horizonte 2020 Marie Sk odowska-Curie, o por la Oficina de Financiación Europea de Gales a través del Fondo Europeo de Desarrollo Regional. Además de financiar becas y científicos prometedores, Sr Cymru ofrece 12 becas adicionales a los científicos que regresan a sus campos después de una larga ausencia.

El nivel de compromiso del gobierno ha causado una fuerte impresión en los investigadores. "Me ha sorprendido lo accesible que ha sido para mí el liderazgo en Cardiff", dice Durrant. `` Gales tiene el nivel de compromiso político y la determinación de enfocar sus recursos que está creando centros realmente de clase mundial ''.

Las universidades galesas también ofrecen otras ventajas que van más allá de la calidad de sus ofertas de ciencias. "La gente es muy abierta y relajada cuando habla de ideas", dice Dodd. `` No parecen preocuparse por cómo serán percibidos ''. Jones se hizo eco de este sentimiento: `` Esta universidad es el lugar más colegial en el que he trabajado ''.

Y, contrariamente a la visión estereotipada de que una institución pequeña es una desventaja profesional, `` no tenía que estar en una institución grande para ser un científico exitoso '', dice Thomas, de la Universidad de Bangor. ha estado en Gales por más de 20 años. También vale la pena mencionar la proximidad al océano, las montañas y otras bellezas naturales que juntas, dice Thomas, hacen de Gales un lugar cegadoramente bueno para vivir.

Participantes destacados

  • Universidad de Aberystwyth
  • Universidad de Bangor
  • Universidad de Cardiff
  • CUBRICAS
  • Consejo de Financiación de Educación Superior para Gales
  • Instituto de Ciencias Biológicas, Ambientales y Rurales
  • Sociedad erudita de Gales
  • Red nacional de investigación para bajas emisiones de carbono, energía y medio ambiente
  • ESPECÍFICO
  • Universidad de Swansea