Los terremotos del Reino Unido probablemente causados ​​por fracking

Dos pequeños terremotos que sacudieron la costa de Lancashire del noroeste de Inglaterra y la ciudad cercana de Blackpool a principios de este año probablemente fueron causados ​​por fractura hidráulica o fractura hidráulica, una técnica de extracción de gas de esquisto que se estaba utilizando cerca para explorar sus pozos de gas de esquisto, según un informe publicado hoy. La compañía energética Cuadrilla Resources había comenzado una operación de perforación experimental a medio kilómetro del epicentro de los terremotos en marzo.

El fracking ha causado preocupación en algunos países sobre su posible impacto en la salud y el medio ambiente (los críticos lo acusan de contaminar el agua potable con gas y los productos químicos utilizados para la extracción) y está prohibido en algunos países y en algunos estados de EE. UU. Cuadrilla es la primera operación de fracking realizada en el Reino Unido.

Después de que los geólogos señalaron con el dedo a Cuadrilla como la posible causa de los terremotos, encargó a expertos independientes que prepararan un informe sobre el tema. Titulado Estudio Geomecánico de la sismicidad del esquisto de Bowland, ha concluido que es "altamente probable" que los temblores fueran provocados por el fracking de Cuadrilla: inyección de fluidos a alta presión en las rocas para fracturarlos y liberar gas de esquisto. Pero los terremotos fueron una casualidad, continúa el informe, ya que la geología de la región era muy inusual para empezar.

El sismólogo Brian Baptie del British Geological Survey, que no participó en el informe, dice que esta es la primera vez que se ha demostrado que la fractura hidráulica causa terremotos, aunque no es del todo sorprendente. La inyección de desechos líquidos de la perforación de gas de esquisto bituminoso y petróleo ha causado pequeños terremotos en el pasado. Explica que la inyección de fluidos crea pequeñas fisuras en las rocas que les permiten deslizarse más fácilmente, "lubricando" en cierto sentido. En el caso del sitio Cuadrilla, según el informe, esto ocurrió cerca de una falla ya estresada. El fluido se extendió durante un período de 10 horas después de la inyección y causó los temblores.

Tras el terremoto de magnitud 2.3 el 1 de abril y un terremoto de magnitud 1.5 el 27 de mayo, Cuadrilla suspendió voluntariamente las operaciones de perforación y fracking el 31 de mayo. Se reanudó la perforación, aunque hoy se cerró debido a activistas que escalaron las torres de perforación en Lancashire para resaltar los temores antes de una conferencia de fracking en Londres. Se determinará si el fracking continuará en el sitio: el portavoz de Cuadrilla, Stephen Smith, dice que si bien la compañía podría reanudarse voluntariamente en cualquier momento, actualmente están esperando la reacción al informe y trabajarán de acuerdo con las recomendaciones del gobierno.

Es poco probable, concluyó el informe, que cualquier terremoto causado por esta combinación de factores geológicos pueda exceder la magnitud 3, demasiado pequeño para causar un daño real. Pero debido a que las fracturas son relativamente poco profundas, dice Baptie, los terremotos de esta magnitud pueden hacer que los objetos se deslicen en los estantes y provoquen alarma. "Si los terremotos están en el mismo lugar y los estás generando de forma rutinaria, comienza a generar preguntas", dice. El informe sugirió un sistema de "semáforo" para que Cuadrilla monitoree el temblor de la Tierra en el futuro.

El informe ahora está entrando en revisión por pares. "Queremos que se someta a un escrutinio máximo; a Cuadrilla no le interesa descubrir un problema en el futuro", dice Smith.

Corrección: Este elemento se ha corregido para reflejar que la costa inglesa de Lancashire está en el noroeste, no en el noreste.