La domesticación de Turquía

Sus huesos fueron enterrados en las profundidades del Templo de la pata de jaguar en la antigua ciudad maya de El Mirador, Guatemala. Quizás sacrificados ritualmente, posiblemente comidos, siete pavos alcanzaron sus extremos prematuros hace más de 2000 años y a más de 400 millas de su área de distribución nativa en el centro de México. Ahora, además de proporcionar pistas sobre la cultura y el comercio de los antiguos mayas, sus esqueletos pueden ayudar a resolver otro misterio: ¿Cuándo se domesticaron los pavos que comemos hoy?

Comparado con el águila calva, escribió Benjamin Franklin en 1784, el pavo es "un pájaro mucho más respetable y, además, un verdadero nativo original de América". En la era de Franklin, los arqueólogos especulan que los nativos americanos habían domesticado pavos durante más de 1500 años. Un centro establecido de domesticación de pavos fue el centro de México, donde los huesos de Meleagris gallopavo, ancestros de los pavos que comemos hoy, se han encontrado desde aproximadamente 800 a. C. junto a antiguos corrales de pavos y excrementos fosilizados que contienen trazas de maíz., lo que sugiere que las aves fueron mantenidas y alimentadas. Los primeros exploradores europeos llevaron los pavos mexicanos de regreso a Europa, comenzando una moda mundial de pavos. Pero mucho antes de que los pavos mexicanos se convirtieran en un elemento básico de las fiestas navideñas, se comerciaban con los mayas en América Central. Originalmente se creía que los pavos mexicanos se habían introducido a los mayas después del "colapso" maya alrededor del año 1000 EC. Sin embargo, los huesos de pavo en el Templo Jaguar Paw datan de aproximadamente 1000 años antes de eso, durante el surgimiento de la sociedad maya. ¿Como llegaron ahi?

Una cosa es segura, dice Erin Kennedy Thornton, una arqueóloga ambiental en el Centro de Investigación Arqueológica de la Universidad de Trent en Peterborough, Canadá. Los pavos "no caminaron allí ellos mismos". Thornton recién estaba comenzando su Ph.D. cuando tuvo la oportunidad de examinar los siete esqueletos de pavo, que fueron excavados del conjunto de El Mirador en la década de 1980. Al igual que muchas culturas nativas americanas, dice, los mayas usaban plumas de pavo en adornos y huesos de pavo tallados en picos, alfileres y tubos elaborados. Pero la mayoría de los esqueletos antiguos están muy fragmentados, por lo que es difícil determinar de qué tipo de animal eran y para qué se utilizaron. "¿Fueron descubiertos en un templo o en la casa de un plebeyo? ¿Qué tipo de marcas de corte hay en los huesos?" ella dice. "Es como un rompecabezas".

Mientras Thornton estudiaba los huesos de pavo, se convenció de que no pertenecían a los pavos indígenas que deambulan por el territorio maya. Llamados pavos ocelados, estas aves son pequeñas, con cabezas azules y plumas iridiscentes de color azul, verde y cobre, dice, "casi como un cruce entre un pavo y un pavo real". Ella le dijo a su asesora Kitty Emery, quien es la segunda autora del artículo, que los huesos de pavo parecían pertenecer al pavo mexicano más grande y opaco. Su asesor le dijo que verificara la morfología, advirtiéndole que, aunque podría estar en algo "grande", nadie creería sus hallazgos sin evidencia sólida. Los mayas cultivaban muchas plantas para alimentarse, pero se creía que solo mantenían un animal domesticado para perros durante el florecimiento temprano de su civilización.

Después de reexaminar los huesos, Thornton colaboró ​​con la arqueóloga Camilla Speller, experta en análisis de ADN antiguo en la Universidad de Calgary en Canadá, para confirmar que los huesos pertenecían a M. gallopavo . Solo uno de los huesos produjo suficiente ADN replicable para el análisis, pero fue una coincidencia exacta con M. gallopavo, y no con el pavo ocelado. Muchos objetos como el jade, la obsidiana y la cerámica se movían entre el norte de Mesoamérica y el territorio maya a lo largo de redes de intercambio de larga distancia entre 300 a. C. y 200 d. C., cuando los huesos están fechados, dice Thornton. Sin embargo, dice, esta es la primera señal de que los animales vivos también pueden haber sido transportados. El hecho de que los pavos mexicanos se transportaran entre 650 y 950 kilómetros fuera de su rango natural ya en 300 a. C., dicen Thornton y sus colegas en un estudio publicado hoy en PLoS ONE, sugiere que la domesticación de pavos en México puede haber comenzado siglos antes que antes pensamiento.

Thornton señala que se necesita más investigación para saber con certeza si los pavos fueron domesticados. Es difícil distinguir entre M. gallopavo domesticado y salvaje genéticamente, pero ella dice que la presencia de un adulto masculino, femenino y juvenil indica cría. Y los pequeños nódulos irregulares en los cúbitos de las aves (huesos del antebrazo donde se unen los músculos de vuelo) no están desarrollados en los esqueletos de pavo, lo que sugiere que las aves no volaron mucho y podrían haber sido domesticadas. El siguiente paso, dice, es utilizar un análisis de isótopos estable para ver si los pavos mexicanos tenían altos niveles de maíz en sus dietas, una señal de que estaban siendo alimentados por humanos. También planea verificar si los pavos ocelados locales también estaban siendo alimentados con maíz.

"Creo que hicieron un buen trabajo argumentando que las aves Meleagris gallopavo en El Mirador provenían del centro de México y probablemente estaban encerradas", dice William Lipe, un arqueólogo de la Universidad Estatal de Washington, Pullman. Sin embargo, la pequeña muestra de ADN le preocupa y está de acuerdo con Thornton en que se necesita más investigación: "Supongo que la historia de la domesticación de pavos en el Nuevo Mundo es bastante compleja y que apenas estamos comenzando a ver algunos de los esquemas. de eso ".

Corrección, 9 de agosto : Este artículo se ha cambiado para reflejar la datación de los huesos tempranos de Meleagris gallopavo. Se han encontrado huesos de Meleagris gallopavo desde aproximadamente 800 a. C., no 8250 a. C.