La vida deportiva

El dominio de Katie Ledecky en la piscina este verano en los Juegos Olímpicos de Río ha dejado a muchos preguntándose: `` ¿Cuál es su secreto? '' Con los años, los atletas en casi todos los deportes se han vuelto más rápidos y fuertes., eliminando los récords mundiales y estableciendo nuevos estándares para lo que el cuerpo humano puede hacer. Competir más estratégicamente da una ventaja: saltar hacia atrás, por ejemplo, ha permitido que los saltadores de altura alcancen nuevas alturas. El equipo también ayuda: los nadadores que usaban el traje de baño de cuerpo entero de Speedo batieron tantos récords mundiales en los Juegos Olímpicos de Verano 2008 en Beijing que el traje fue prohibido el próximo año. Algunos de estos avances, como el enfoque de salto hacia atrás, provienen de los atletas, pero muchos otros surgen del trabajo de los científicos del deporte. Es un mundo que ofrece una mirada detrás de escena a los humanos que realizan hazañas casi sobrehumanas, con recompensas y presión. Aquí están las experiencias de tres científicos en ese mundo.

Subirse a bordo

Jason White mira cada carrera televisada en la que compite el equipo de remo de los EE. UU. `` No me perderé un evento '', dice el profesor asistente de kinesiología en el Campus de Ciencia y Tecnología de la Universidad George Mason en Manassas Virginia Él nunca remaba; Su dedicación al deporte proviene de su asesor universitario en la Universidad de Ohio, el fisiólogo del ejercicio Fritz Hagerman, quien comenzó a trabajar con el equipo de Estados Unidos a fines de la década de 1960. (Hagerman falleció en 2013). White y Hagerman se conectaron solo porque la universidad comenzó a exigir a los estudiantes que vieran a sus asesores antes de registrarse para las clases, dice White. Pero una vez que White se involucró en el trabajo de Hagerman, quedó impresionado por las demandas físicas del deporte y la dureza de los atletas. "Me quedé con eso desde entonces", dice.

En estos días, White recopila datos fisiológicos sobre remeros estadounidenses para ayudarlos a entrenar para los Juegos Olímpicos y campeonatos mundiales (aunque no pudo ayudar al equipo a entrenar para los Juegos de Río de Janeiro porque había cambiado de universidad durante la temporada de entrenamiento y estaba en proceso de construir su personal). Ha trabajado con el equipo nacional desde 2004, primero ayudando a Hagerman a recopilar datos y luego convirtiéndose en el líder en 2008.

Jason White (centro, en chaleco) trabajando con un remero de la Universidad George Mason

Jason White (centro, en chaleco) trabajando con un remero de la Universidad George Mason

Crédito: Debi Corbatto

En el transcurso de la temporada de entrenamiento, él y su equipo miden parámetros como la frecuencia cardíaca, el nivel de lactato en sangre y el oxígeno consumido para ayudar a los entrenadores a comprender cómo progresa cada remero y se compara con el resto del equipo. Los datos también se pueden usar para elaborar estrategias, por ejemplo, cómo ajustar el régimen de entrenamiento de un remero para obtener el máximo rendimiento en una próxima carrera. Este nivel de entrenamiento basado en datos se ha popularizado recientemente en los deportes profesionales, como el sistema Catapult popularizado por los Golden State Warriors de la NBA que rastrea los movimientos de los jugadores y las fuerzas en sus cuerpos, pero "Hemos estado haciendo esto durante años", dice White.

El remo no está tan bien financiado como otros deportes, por lo que la financiación puede ser escasa. A veces, White ha hecho el trabajo para el equipo de EE. UU. Sin cargo, pero mantiene su laboratorio funcionando con fondos de otros proyectos, como un estudio que hizo para un fabricante de bicicletas elípticas para examinar si el producto mantenía la condición física en atletas de alto nivel, trabajando con equipos universitarios y donaciones de antiguos remeros. Y a pesar de que su trabajo con los remeros a veces ofrece poco rendimiento financiero, White encuentra otras recompensas. “Sientes que estás ayudando un poco a tu país; estás haciendo tu pequeña parte ", dice.

Con los años, White ha llegado a conocer a los entrenadores y a muchos de los atletas del equipo. "Me tratan como uno de los suyos: bromas, jugar conmigo, pasar un buen rato", dice. "Es realmente genial". También hay un vínculo que se forma cuando participas en el viaje de un atleta, dice. Especialmente después de experimentar de primera mano la dedicación y las capacidades de los remeros, dice: "Quiero verlos triunfar". "No es como sus hijos", pero la conexión es algo cercano.

Tecnología a medida

"Siempre me han interesado los deportes, practicar deportes, estudiar deportes", dice Mike Caine, profesor de tecnología e innovación deportiva en la Universidad de Loughborough en el Reino Unido y decano del campus de la universidad en Londres. Diseñar equipos para atletas de élite puede parecer un trabajo soñado para un entusiasta de los deportes como Caine, quien ha tenido varios momentos destacados en su carrera trabajando con atletas de élite, incluido el trabajo en el casco que lució el esqueleto bobsledder Amy Williams cuando ganó la medalla de oro durante el invierno de 2010 Juegos Olímpicos en Vancouver. Pero, señala, este tipo de trabajo implica más presión de la que la mayoría de la gente espera. Los deportes profesionales no son una diversión glamorosa. "Es un negocio serio", dice. “El entrenamiento es duro, la recuperación es dolorosa. El éxito es importante ". Cuando observa a los atletas competir con el equipo que ha ayudado a desarrollar, " solo espera que no se decepcionen ", dice. "Cuando ganan, te sientes momentáneamente satisfecho", pero sobre todo es ansiedad.

Los atletas de élite son exigentes y tienen deseos y necesidades muy específicos, dice. Están ocupados y tienen una cantidad limitada de tiempo para interactuar y dar retroalimentación, lo que puede retrasar el proceso de desarrollo. Algunos atletas de élite son conservadores y no están dispuestos a considerar nuevos diseños si piensan que lo que ya están usando funciona bien. Hacer que los atletas y sus entrenadores prueben sus diseños fue un viaje, dice Caine. Cuando estaba desarrollando una forma de utilizar la impresión 3D para hacer zapatos de carrera personalizados, por ejemplo, tuvo que generar confianza antes de que los atletas probaran el zapato. Para hacerlo, involucró a los atletas al inicio del proceso de desarrollo y los enmarcó como asesores en el proyecto en lugar de sujetos en un grupo focal. "Había mucha psicología involucrada", dice. Pero el trabajo se unió: su equipo fue el primero en demostrar que el concepto funcionó, y ahora es la base de los procesos de producción en algunas marcas importantes, incluida New Balance.

Los atletas de élite no son el único público objetivo de Caine. La mayoría de los proyectos en los que ha trabajado involucran el desarrollo de equipos deportivos para usuarios recreativos, que van desde mejorar el proceso de fabricación de una empresa hasta crear un producto completamente nuevo. Los atletas de élite valoran el rendimiento con poca consideración por el costo, pero los usuarios cotidianos buscan un equilibrio entre funcionalidad y asequibilidad. Proponer diseños de alto rendimiento a precios económicos es un rompecabezas creativo que Caine disfruta especialmente. También considera gratificante resolver algunos de los otros desafíos exclusivos de los productos para usuarios recreativos, que incluyen descubrir cómo simplificar un producto para facilitar el deporte o cómo hacer que un producto sea lo suficientemente asequible para los niños, dice. Reconoce que algunas de las compañías con las que ha trabajado tienen un enfoque singular en aumentar las ganancias que a veces pueden ser desalentadores, pero `` en un buen día, el deporte puede ser una fuerza para cambiar la vida de las personas para mejor.

No te preocupes

Los atletas que entrenan durante 2.5 horas en el calor de agosto pueden perder hasta 3 a 5 litros de sudor. Su rendimiento disminuirá si pierden más del 2% de su masa corporal por la sudoración, por lo que deben asegurarse de beber suficiente líquido para reemplazar lo que se ha perdido. Este es el tipo de consejos de nutrición e hidratación que Lindsay Baker buscó como atleta de secundaria. En ese momento, leyó la literatura de ciencias del deporte para encontrar formas de ayudarla en su desempeño. Ahora ella es la que ofrece este tipo de consejos a otros atletas como científica en el Instituto de Ciencias del Deporte Gatorade (GSSI) en Barrington, Illinois.

Es una buena opción, Baker dice sobre su trabajo. Fuera del deporte, siempre estuvo interesada en las ciencias y las matemáticas, y en la universidad convirtió esos intereses en una licenciatura en biología. Luego combinó su formación en ciencias con la atlética para obtener un Ph.D. en kinesiología Ella no tenía un objetivo profesional específico en mente en ese momento, dice, pero sabía que quería trabajar con atletas y realizar investigaciones para ayudarlos a mejorar su rendimiento. GSSI le ofreció la oportunidad de hacer precisamente eso.

Lindsay Baker trabajando con un atleta en GSSI

Lindsay Baker trabajando con un atleta en GSSI

Crédito: John Stefan

El trabajo puede sudar. Las necesidades de hidratación varían según la intensidad del ejercicio, las condiciones de temperatura y el tamaño del cuerpo, por lo que, para adaptar las recomendaciones, Baker y sus colegas miden la tasa de sudoración y las concentraciones de electrolitos en los atletas, que recolectan colocando almohadillas absorbentes en la piel de los atletas. . El trabajo de Baker se centra en comparar los resultados de este método con los del procedimiento estándar de oro, en el que se recolecta todo el sudor de un atleta, no solo una muestra, y desarrollar protocolos para obtener los resultados más precisos de estas medidas absorbentes a base de almohadilla. Estar constantemente rodeado de sudor puede evocar visiones de vestuarios húmedos y malolientes, pero `` no me molesta '', dice Baker. Como atleta competitiva en la escuela secundaria y la universidad, el sudor era solo una parte cotidiana de su vida, dice ella. También es una forma importante de que el cuerpo se mantenga fresco durante el ejercicio, agrega. ¡Sudar es algo bueno!

Conectarse con los atletas es gratificante, dice ella. Están buscando una ventaja, tal como ella cuando competía. Por lo tanto, transmite el consejo que hubiera apreciado recibir cuando era una atleta, y su investigación asegura que las recomendaciones sean lo más sólidas posible.

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