Emprendedor tecnológico ofrece subvenciones para ciencia independiente

Peter Thiel

La Fundación Thiel

¿Estás trabajando en un proyecto de garaje que podría hacer del mundo un lugar mejor pero que no tenga el dinero para ese secuenciador de ADN que viste en eBay? Un nuevo programa lanzado por un emprendedor tecnológico multimillonario te respalda.

Breakout Labs ofrece subvenciones a investigadores independientes que trabajan en ideas "radicales". Es una creación de Peter Thiel, cofundador de PayPal e inversor temprano en Facebook, cuya fundación ya apoya la investigación del envejecimiento y la inteligencia artificial. La nueva empresa sigue un proyecto lanzado el año pasado en el que la Fundación Thiel otorgó $ 100, 000 a 24 estudiantes universitarios para que abandonen la escuela y persigan una idea empresarial. Ahora Thiel quiere financiar la ciencia "revolucionaria" por científicos de bricolaje y aquellos con empresas de nueva creación que no están lo suficientemente lejos como para atraer capital de riesgo, según un comunicado de prensa.

En el sitio web de Breakout Labs, los investigadores independientes pueden completar una solicitud de 10 páginas que será revisada internamente, luego por dos o tres expertos científicos, dice el fundador y director ejecutivo del programa, Lindy Fishburne. Los solicitantes pueden haber recibido fondos federales anteriormente, pero ahora deben estar "trabajando fuera de los límites de una configuración de investigación universitaria tradicional". También deben tener plenos derechos sobre su propiedad intelectual. No se requieren datos preliminares, agrega, solo "una hipótesis realmente interesante". Las solicitudes serán revisadas a medida que entren.

La fundación espera hacer entre 10 y 20 premios en el primer año, que van desde alrededor de $ 50, 000 a $ 350, 000. Eso no es mucho en comparación con una subvención de investigación de los Institutos Nacionales de Salud, por ejemplo, que generalmente es de $ 100, 000 a $ 350, 000 por año durante 4 años y renovable. Pero cuando los científicos independientes pueden establecer un laboratorio en casa comprando equipos en línea, "una cantidad relativamente modesta de dinero puede acelerar las ideas de manera significativa", dice Fishburne.

Los científicos de cualquier disciplina pueden postularse, pero el programa espera atraer propuestas de campos en "los bordes", como la biología sintética y la nanotecnología, dice Fishburne. Como ejemplos de posibles solicitantes, ella menciona a un científico retirado de Intel que instaló un laboratorio húmedo en su garaje y a un químico, físico y biólogo, dos recién salidos de la universidad y uno a mitad de camino, que también construyeron un laboratorio en el garaje de su casa compartida. (Mientras investigaba cómo configurar el programa, Breakout Labs encontró proyectos dignos de revisar y otorgará sus primeras subvenciones tan pronto como diciembre).

Hay algunas condiciones adjuntas. Los beneficiarios deben publicar en revistas de acceso abierto. También deben acordar ayudar a apoyar más proyectos, ya sea compartiendo una pequeña porción de regalías futuras con Breakout Labs o asignando propiedad intelectual al programa a cambio de mantener una gran parte de las regalías.

El tiempo de duración de Breakout Labs dependerá de la calidad de las propuestas que atraiga, dice Fishburne. "No hemos puesto un límite exterior en la vida útil", dice ella. Y aunque los ganadores de la primera ronda no deberían esperar una financiación continua, dice Fishburne, Breakout Labs considerará las solicitudes de un segundo premio caso por caso.