Steven Koonin renunciará como DOE Science Honcho

Departamento de Energía de EE. UU.

Steven Koonin deja su trabajo como subsecretario de ciencia en el Departamento de Energía (DOE) después de un período infeliz en una posición mal definida.

La partida de Koonin, anunciada en un memorando del 8 de noviembre del Secretario de Energía Steven Chu, revienta algo del equipo de un sueño científico dentro de los niveles superiores del DOE. Sus otros miembros son Chu, un físico ganador del Premio Nobel, y William Brinkman, director de la Oficina de Ciencia del DOE, quien fue director ejecutivo de investigación de física en los famosos Laboratorios Bell. Sin embargo, los observadores dicen que no están sorprendidos de ver a Koonin irse, ya que su posición le dio poco poder.

"Steve ha estado buscando por un tiempo, no ha sido un secreto", dice Michael Lubell, cabildero de la American Physical Society (APS) en Washington, DC. "No ha sido terriblemente feliz en el DOE por algún tiempo". "

Las raíces de la infelicidad de Koonin pueden estar en la extraña naturaleza de su publicación. Hasta hace 5 años, el DOE tenía dos subsecretarios: uno responsable de la Administración Nacional de Seguridad Nuclear, que mantiene el arsenal de armas nucleares de los Estados Unidos y actualmente tiene un presupuesto de $ 10.5 mil millones, y otro responsable de todo lo demás en el DOE, incluida su Oficina de Ciencia, programa de gestión ambiental y programas energéticos como la energía fósil y la energía nuclear. En 2001, APS encabezó una campaña para crear un tercer subsecretario que supervisaría la Oficina de Ciencia y los programas de energía, dejando la gestión ambiental por sí misma. Eso habría dividido efectivamente el presupuesto del DOE, actualmente $ 27 mil millones, en tercios, y habría colocado a los programas con un fuerte componente científico en un subsecretario, dice Lubell.

Sin embargo, las cosas funcionaron de manera algo diferente. En virtud de la Ley de Política Energética de 2005, el Congreso estableció el puesto de subsecretario de ciencia, que nominalmente tiene la responsabilidad de toda la ciencia en los programas no armados en el DOE, pero controla el presupuesto solo de la Oficina de Ciencia, actualmente $ 4.8 mil millones. El primer subsecretario de ciencias, Raymond Orbach, que trabajó desde mayo de 2006 hasta enero de 2009, ocupó tanto ese título como la dirección de la Oficina de Ciencia. Pero 1 mes después de que Koonin subiera a bordo en mayo de 2009, Brinkman fue confirmado como director de la Oficina de Ciencia, quitándole efectivamente a Koonin las cadenas de cartera para ese programa. "Aquí había un tipo que no tenía autoridad presupuestaria, y esa es una posición difícil", dice Lubell.

En los últimos 2.5 años, Koonin ayudó a redactar el plan estratégico del DOE y lideró su primera Revisión Tecnológica Cuadrienal. Un defensor de la investigación que aborda los problemas energéticos del mundo, Koonin también se interesó mucho en los esfuerzos para lograr una reacción de fusión autosostenible con la gigantesca Instalación Nacional de Encendido en el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore en California, dice Raymond Fonck, un físico de fusión en el Universidad de Wisconsin-Madison. "Parecía tener una pasión por hacer que el departamento funcione y ver que la política energética del país tenga cierta coherencia", dice Fonck.

Koonin, físico teórico de formación y ex científico jefe de British Petroleum, se irá la próxima semana al Instituto de Política de Ciencia y Tecnología del Instituto de Análisis de Defensa en Washington, DC En cuanto a la problemática posición de subsecretario de ciencia, Fonck espera que pueda ser hecho más efectivo

"Dada la cantidad de investigación en ciencias físicas [en varios programas del DOE], hacer que alguien se siente por encima de todo eso e intente unir las piezas parece tener sentido", dice Fonck, quien se desempeñó como director asociado de la Oficina de Ciencia para la ciencia de la energía de fusión. bajo Orbach Pero dada la experiencia de Koonin, dice Lubell, puede ser difícil encontrar a alguien dispuesto a tomar una posición menos que poderosa.