El mismo resultado oculta un fuerte desacuerdo en el Congreso sobre la investigación energética

Los legisladores de ambas cámaras del Congreso están de acuerdo en que la ciencia en el Departamento de Energía (DOE) debería recibir un ligero impulso 0.9% el año próximo. Pero cómo llegan a ese número es otra historia.

Esta semana se espera que el Senado completo apruebe un presupuesto de $ 5.4 mil millones para la Oficina de Ciencia del DOE que eliminaría el apoyo a un proyecto de fusión internacional en Francia y recortaría la investigación de fusión nacional. Los recortes permiten a los legisladores dar aumentos relativamente saludables a los otros cinco programas de investigación de la oficina dentro de un presupuesto general ajustado. Para alcanzar el mismo total, el panel de gastos en la Cámara de Representantes ha propuesto continuar financiando ITER y fusión, pero recortando la investigación biológica y ambiental y manteniendo los otros programas en pequeños aumentos.

Durante años, los observadores han estado advirtiendo que el compromiso de los EE. UU. Con ITER, el gigantesco experimento de fusión en construcción en Cadarache, Francia, ha estado exprimiendo otros programas de investigación básica del DOE. Esa tensión se muestra claramente en las versiones de la Cámara y el Senado del presupuesto para el DOE para el año fiscal 2017, que comienza el 1 de octubre.

El resultado final de $ 5.4 mil millones está muy por debajo de los $ 5.572 mil millones, un aumento del 4.1%, buscado por la Casa Blanca. La solicitud de la administración incluyó $ 125 millones para la contribución de EE. UU. Al ITER. Sin embargo, al rechazar el ITER y reducir la fusión doméstica, el Senado lograría darle al resto de la cartera de investigación de la Oficina de Ciencia un impulso del 4, 2%. En contraste, aunque manteniendo la cantidad solicitada para ITER y dando un ligero aumento a la fusión, los apropiadores de la Cámara le darían al resto de la cartera de la oficina solo un aumento de 0.8%.

"El Senado está diciendo claramente: 'OK, cortaremos ITER y le daremos a [la administración] el 4.2% en todo lo demás'", dice Michael Lubell, cabildero de la Sociedad Estadounidense de Física en Washington, DC "Y la Cámara no está No estoy de acuerdo con eso ".

CRÉDITOS: (DATOS) CONGRESO DE ESTADOS UNIDOS; (GRÁFICO) ADAPTADO POR A.CUADRA / CIENCIA

Según la versión del Senado, que se está debatiendo esta semana como parte de un proyecto de ley de asignaciones de $ 37.5 mil millones que cubre programas de energía y agua en todo el gobierno, la financiación para la ciencia de la energía de fusión se desplomaría en un 36% a $ 280 millones. Incluso excluyendo el recorte de ITER, la financiación para la parte nacional del presupuesto de fusión caería un 13% de los niveles actuales. Al mismo tiempo, el Senado otorgaría al programa avanzado de investigación en computación científica, que respalda los esfuerzos de supercomputación del DOE, un aumento del 5, 6% a $ 656 millones, $ 7 millones menos que la cantidad solicitada. El programa básico de ciencias de la energía, que financia el trabajo en física de materia condensada, ciencia de materiales, química y campos relacionados, y ejecuta las fuentes de rayos X y neutrones del DOE, obtendría un aumento del 3.5% a $ 1.913 mil millones, $ 23 millones por debajo de la solicitud. La física nuclear recibiría un aumento del 3, 1% a $ 636 millones, según lo solicitado. La investigación biológica y ambiental subiría 4.6% a $ 637 millones, $ 25 millones por debajo de la solicitud.

El proyecto de ley de gastos de la Cámara tiene una visión diferente para la investigación energética. Según su plan, que aún no se ha programado para una votación en el piso, los fondos para la fusión subirían un 2.7% a $ 450 millones. El total incluye $ 125 millones para ITER y un aumento del 0.6% para la investigación de fusión doméstica a $ 325 millones. Por otro lado, los responsables de presupuesto de la Cámara seguirían gastando en informática científica avanzada al nivel actual de $ 621 millones. El gasto en ciencia energética básica aumentaría 0.6% a $ 1, 860 mil millones, $ 76 millones por debajo de la solicitud. El gasto en física nuclear aumentaría 0.5% a $ 620 millones, $ 16 millones por debajo de la solicitud. El gasto en investigación biológica y ambiental caería un 2, 3% a $ 595 millones.

El mayor doble ganador en el tira y afloja del Congreso es el programa de física de alta energía del DOE. El Senado aumentaría el gasto en física de alta energía en un 4.8% a $ 833 millones, $ 15 millones más de lo solicitado. La Cámara aumentaría dicho gasto en un 3.5% a $ 823 millones.

Los dos conjuntos diferentes de números reflejan prioridades diferentes, dice Lubell. Los apropiadores del Senado parecen estar tratando de cumplir la promesa de Estados Unidos realizada en noviembre pasado en París en la cumbre internacional sobre cambio climático para duplicar la financiación de la investigación relacionada con la energía dentro de 5 años. Por el contrario, la Cámara parece comprometida a honrar el compromiso de EE. UU. Con el ITER, que está años atrás de su calendario inicial y muy por encima del presupuesto.

¿De quién prevalecerá la visión de la Oficina de Ciencias? Aunque los apropiadores del Senado han intentado matar a ITER durante 3 años consecutivos, Lubell cree que es poco probable que Estados Unidos se retire del proyecto. Y dado que la Cámara y el Senado acuerdan el total para la Oficina de Ciencia, espera que los números finales de los programas individuales estén más cerca de la versión de la Cámara. "Ese aumento del 4% [para todo lo demás] no se va a materializar", predice.

Incluso puede haber apretones más grandes en camino, dice Lubell. Para completar el ITER en 2027, la contribución de EE. UU. Tendrá que aumentar hasta $ 300 millones o más por año. Encontrar esa cantidad en un entorno de presupuesto limitado ejercerá una presión aún mayor sobre el resto de los programas de ciencias del DOE.