Investigadores se apresuran a recuperar fósiles de ballenas del proyecto de carretera

Cortesía de Nick Pyenson.

En la región de Atacama seca, cálida y desértica de Chile, un grupo de investigadores del Smithsonian están desenterrando ballenas.

El sitio fósil, cerca de la ciudad portuaria de Caldera en el norte de Chile, fue descubierto a fines de 2010 por una empresa constructora que estaba expandiendo la Carretera Panamericana. En un corte de carretera, los trabajadores descubrieron esqueletos completos de ballenas barbadas, dice el paleobiólogo Nick Pyenson, el curador de mamíferos marinos fósiles en el Museo Nacional de Historia Natural de la Institución Smithsonian en Washington, DC. La compañía acordó otorgar al sitio un breve respiro, permitiendo Pyenson coordinará una excavación a corto plazo de los fósiles.

Desde octubre, Pyenson y un equipo de investigadores han realizado dos viajes a las rocas marinas del Mioceno tardío del sitio, que contienen una rica diversidad de vertebrados marinos. Se esfuerzan por aprender cómo se formó el sitio y cómo murieron los mamíferos marinos ... un campo conocido como tafonomía.

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El equipo ha encontrado más de 20 esqueletos completos de ballenas, y alrededor de 80 especímenes individuales, así como otros tipos de mamíferos marinos. Al enfrentar una fecha límite en algún momento del próximo mes, el equipo ha estado trabajando lo más rápido posible para eliminar los fósiles. "Estamos empujando los límites de lo que podemos hacer con fósiles [completos]", agrega. "Es realmente un desafío logístico".

Dado que el sitio en sí puede ser destruido pronto, los investigadores también esperan crear un registro del mismo, para que los científicos puedan seguir aprendiendo de él. Para lograr ese objetivo, han traído expertos del programa de digitalización 3D del Smithsonian para obtener imágenes de esqueletos enteros de ballenas fósiles in situ antes de eliminar los fósiles. "Lo que están haciendo es usar escáneres láser sofisticados de largo alcance y alta resolución", dice Pyenson. La proporción de imágenes láser es 1: 1, agrega, de modo que los "literalmente terabytes" de datos que han registrado pueden eventualmente usarse para reproducir virtualmente los fósiles para museos y futuros estudios de paleontólogos. "Mi visión es que, con todos estos datos, las personas podrían prácticamente volver a este sitio que ya no existe".