Las cartas de recomendación reflejan el sesgo de género

Según un estudio de cartas de recomendación para becas posdoctorales altamente selectivas publicado hoy en Nature Geoscience, es menos probable que se describa a las mujeres geocientíficas como sobresalientes más allá de otros estudiantes. Las cartas escritas para mujeres solicitantes generalmente los elogiaban como científicos sólidos que hacían un buen trabajo, utilizando comentarios como "altamente inteligente" y "muy bien informados", pero eran menos propensos a diferenciar al solicitante de los demás. Los hallazgos respaldan la idea de que el sesgo de género existe inconscientemente, dice Kuheli Dutt, director asistente de asuntos académicos y diversidad en el Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty en la Universidad de Columbia y autor principal del estudio, y sugiere que "las mujeres están potencialmente en desventaja desde el principio de sus carreras ".

Los autores del estudio analizaron 1224 cartas enviadas de todo el mundo para becas posdoctorales de geociencia en el observatorio. (La brecha de género en la facultad es particularmente notable en las geociencias: las mujeres representan el 40% de los doctorados pero menos del 10% de la facultad). Los investigadores encontraron que los solicitantes masculinos eran más propensos que las solicitantes femeninas a recibir cartas "excelentes", caracterizado por comentarios como "científico brillante", "pionero" y "uno de los mejores estudiantes que he tenido". El tono de la carta no se vio afectado por el género del escritor, reafirmando que tanto los evaluadores masculinos como femeninos tienen género. prejuicios que perjudican a las mujeres cuando persiguen roles tradicionalmente dominados por hombres, dice Molly Carnes, profesora de la Universidad de Wisconsin, Madison, y codirectora del Instituto de Liderazgo de Mujeres en Ciencia e Ingeniería, que no participó en el estudio.

Los investigadores, sin embargo, no consideraron las calificaciones de los solicitantes. Wendy Williams, profesora de desarrollo humano en la Universidad de Cornell, cuestiona si se pueden sacar conclusiones sobre el sesgo de género sin dicha información. "Las mujeres que presentaron la solicitud podrían haber sido más fuertes que los hombres, comparables a ellas, o más débiles", dice Williams, "[así que] no podemos determinar si las cartas son justas o parciales". Dutt reconoce esta limitación del estudio, pero argumenta que " es muy poco probable que haya un déficit sistémico en la calidad de solo las postulantes femeninas en todo el mundo ".

Este estudio se suma a un conjunto de trabajos previos que muestran que el sesgo implícito (sesgos que existen inconscientemente pero que pueden afectar nuestras acciones y decisiones diarias) pueden manifestarse en cartas de recomendación a través del lenguaje de los escritores. Las cartas de recomendación para mujeres que postulan a puestos docentes en una universidad de EE. UU., Por ejemplo, tienden a describir las características de construcción de relaciones (los escritores usan palabras como "nutrir" y "cuidar") con más frecuencia que las características orientadas a la acción, como "confianza". "Asertivo" e "intelectual". El problema no es que los rasgos atribuidos con mayor frecuencia a las mujeres sean indeseables, dice Dutt, pero la capacidad de liderazgo está asociada con sobresalir en la ciencia, y las mujeres "no se describen de la misma manera que corresponde al liderazgo científico ".

El punto del estudio actual no es culpar o criticar a las personas por tener sesgos de género inconscientes, enfatiza Dutt, sino para crear conciencia sobre el tema. "El estudio descubre un problema muy real", dice ella, "y necesitamos usar los resultados de este estudio y estudios como este para abrir diálogos y conversaciones significativas sobre sesgos implícitos". La solución no es obvia, pero Carnes señala que acercarse a los prejuicios como un hábito para romper puede funcionar.