Las ratas abandonan el chocolate para salvar a un compañero ahogado

Todos hemos escuchado cómo las ratas abandonarán un barco que se hunde. ¿Pero intentarán los roedores salvar a sus compañeros en el proceso? Un nuevo estudio muestra que las ratas, de hecho, rescatarán a sus amigos angustiados de la bebida, incluso cuando se les ofrezca chocolate. También es más probable que ayuden cuando hayan tenido una experiencia de natación desagradable, lo que se suma a la creciente evidencia de que los roedores sienten empatía.

Estudios anteriores han demostrado que las ratas prestarán una ayuda a los compañeros angustiados, dice Peggy Mason, neurobióloga de la Universidad de Chicago en Illinois que no participó en el trabajo. En un estudio de 2011, por ejemplo, Mason y sus colegas demostraron que si una rata queda atrapada en un tubo de plástico estrecho, su jaula sin restricciones funcionará en el pestillo hasta que descubra cómo soltar la trampa. Los escépticos, sin embargo, han sugerido que los roedores ayuden porque anhelan compañía, no porque sus compañeros roedores estaban sufriendo.

El nuevo estudio, realizado por investigadores de la Universidad Kwansei Gakuin en Japón, pone esas dudas a un lado, dice Mason. Para su prueba de comportamiento altruista, el equipo diseñó una caja experimental con dos compartimentos divididos por una partición transparente. A un lado de la caja, una rata se vio obligada a nadar en una piscina de agua, lo que le desagradaba. Aunque no corría el riesgo de ahogarse (el animal podía aferrarse a una repisa), tenía que pisar el agua por hasta 5 minutos. La única forma en que el roedor podía escapar de su difícil situación acuosa era si una segunda rata, sentada segura y seca en una plataforma, abría una pequeña puerta redonda que separaba los dos lados, dejándola subir a tierra firme.

En unos pocos días, las ratas altas y secas estaban ayudando regularmente a sus compañeros de remojo al abrir la puerta, informa hoy el equipo en línea en Animal Cognition . No abrieron la puerta cuando la piscina estaba seca, confirmando que las ratas estaban ayudando en respuesta a la angustia de los demás, en lugar de porque querían compañía, dice Mason. Las ratas que se habían sumergido anteriormente aprendieron a salvar a sus compañeros de jaula mucho más rápido que las que nunca se habían empapado, lo que sugiere que la empatía impulsó su comportamiento, agrega. "La rata no solo reconoce la angustia, sino que se siente aún más motivado a actuar porque recuerda estar en esa situación".

Luego, el equipo puso a prueba a los roedores, enfrentando el chocolate contra el altruismo. En este experimento, las ratas en la plataforma seca tenían que elegir entre dos puertas, una que permitía a su compañero empapado escapar de la piscina y otra que proporcionaba acceso a un sabroso chocolate. Los roedores optaron por ayudar a sus compañeros antes de buscar la merienda del 50% al 80% del tiempo, lo que demuestra que la necesidad de ayudar a una rata compañera era al menos tan fuerte como el deseo de comer, dicen los autores.

Las personas difieren de las ratas en muchos aspectos, pero el estudio respalda un creciente cuerpo de evidencia de que existe una base evolutiva para un comportamiento útil, independiente de la cultura o la educación, dice Mason. "Los humanos no están ayudando simplemente porque mamá nos enseñó a ayudar", dice ella. En parte y en qué medida queda por ver ayudamos porque está en nuestra biología.