Persis Drell renunciará como Director del Laboratorio Nacional de Aceleradores SLAC

Persis Drell

Laboratorio Acelerador Nacional SLAC / LA Cicero

Cuando Persis Drell asumió el cargo hace 4 años como directora del Laboratorio Nacional de Aceleradores SLAC en Menlo Park, California, prometió que no mantendría el trabajo por más tiempo del necesario. Tratada para dirigir el laboratorio del Departamento de Energía (DOE) a través de un complicado cambio de misión, Drell dijo que se quedaría el tiempo suficiente solo para hacer el trabajo. Ayer, cumplió esa promesa, ya que SLAC anunció que Drell renunciará una vez que se encuentre su reemplazo, probablemente para el próximo verano. Drell planea volver a la investigación y la enseñanza.

"Nunca aspiré a ser director de laboratorio", dice Drell, quien es hija del destacado teórico de SLAC y experto en control de armas Sidney Drell. Sin embargo, en 2007 SLAC se enfrentó al enorme desafío de cambiar de un laboratorio dedicado principalmente a la física de partículas a un laboratorio multipropósito con el primer láser de rayos X duro del mundo para experimentos en ciencias de materiales, física de materia condensada, biología estructural y otros campos. Los funcionarios del Departamento de Energía (DOE), propietario de SLAC, y de la Universidad de Stanford en la vecina Palo Alto, que lo administra, convencieron a Drell de que debería guiar el laboratorio hacia su nuevo futuro. Drell dice que aceptó el trabajo "porque el laboratorio me necesitaba, porque Stanford me necesitaba".

En todos los sentidos, fue una transición difícil para SLAC, que actualmente tiene un personal de 1600 y un presupuesto anual de $ 335 millones. En 2008, los recortes presupuestarios obligaron a SLAC a cerrar su colisionador de partículas PEP-II 6 meses antes de lo previsto, y algunos físicos de partículas se quejaron de que Drell no hizo lo suficiente para defender su programa. Cuando el laboratorio construyó la instalación de láser de rayos X de $ 420 millones, Drell literalmente sacó a los físicos de partículas de sus oficinas habituales. En abril de 2009, el láser de rayos X, denominado la fuente de luz coherente Linac, se encendió y produjo la primera luz láser de rayos X dura del mundo en el primer intento.

El laboratorio ahora tiene un futuro mucho más brillante, dice William Madia, vicepresidente de Stanford para SLAC. Si bien los planes para la transición estaban en su lugar antes de que Drell aceptara la dirección el 6 de diciembre de 2007, jugó un papel vital para que esto suceda, dice Madia. "El plano estaba allí, pero ella construyó el edificio", dice. "Ella ha sido una excelente directora de laboratorio".

Raymond Orbach, director del Instituto de Energía de la Universidad de Texas, Austin, y el subsecretario de ciencia del DOE bajo la presidencia de George W. Bush, quien instó a Drell a asumir la dirección, está de acuerdo. "Ella solo saca lo mejor de su personal y sus colegas", dice Orbach.

Drell, de 55 años, quien llegó a SLAC como directora asociada de investigación en 2002 después de trabajar como física de partículas en la Universidad de Cornell, dice que quiere poder concentrarse una vez más en un solo problema científico. "Ha pasado una década desde que tuve tiempo para sentarme y concentrarme en algo, y lo necesito", dice Drell. "Eso es lo que me motiva". Como ex director de laboratorio relativamente joven, Drell también será un candidato principal para varios y diversos paneles asesores y comités de revisión. Pero ella dice: "Soy muy buena para decir que no".