Pago del peaje mental de la escuela de posgrado

Como casi todos los estudiantes de posgrado de ciencias, el blogger de química See Arr Oh no era ajeno al estrés. Pero una tarde durante su tercer año de doctorado. En el programa de química orgánica, mientras estaba sentado en su automóvil, decidió que el estrés podría estar matándolo. "De repente, simplemente estaba borrosa y tensa por todas partes. Todo parecía precipitarse a la vez", dice. Fue a la sala de emergencias y le dijeron que sufría ataques de pánico.

Mirando hacia atrás, dice que no le sorprende que el estrés y la ansiedad finalmente lo hayan afectado. Su asesor se había negado a escribir recomendaciones para puestos de postdoctorado y becas. Sus proyectos de investigación se habían estancado. Su vida personal apenas existía y su dieta era pésima: comida rápida, café y alguna que otra cerveza.

Alrededor del 60% de los estudiantes graduados dijeron que se sentían abrumados, exhaustos, desesperados, tristes o deprimidos casi todo el tiempo. Uno de cada 10 dijo que había contemplado el suicidio en el año anterior.

Cuando trató de encontrar ayuda, no estaba allí. "No había nada disponible en la universidad para ayudarme", dice. "Había muchos recursos para estudiantes universitarios, pero nada realmente para estudiantes de posgrado".

Ver Arr Oh no está solo en sufrir importantes problemas de salud mental durante un programa de posgrado en ciencias. Según un informe de la Universidad de California (UC), casi la mitad de los estudiantes graduados dijeron que un problema mental o emocional había interferido con su trabajo académico en el último año. Sin embargo, se sabe poco sobre los problemas de salud mental que afectan a los estudiantes de posgrado, incluidos los de ciencias. "Existe la suposición de que todos los estudiantes universitarios son estudiantes universitarios. Todos experimentan lo mismo", dice Tammy Wyatt, psicóloga de la Universidad de Texas, San Antonio. "Pero nuestro trabajo ha demostrado que esto no es cierto".

En uno de los pocos estudios sobre el tema, Wyatt y su colega Sara Oswalt compararon las respuestas a las inquietudes sobre la salud mental de los casi 28, 000 estudiantes de pregrado y posgrado participantes en la American College Health Association-National College Health Assessment II. Aunque los estudiantes de pregrado informaron más problemas psicológicos y diagnósticos psiquiátricos específicos que los estudiantes de posgrado, los niveles entre los estudiantes de posgrado aún eran altos. Casi el 40% de los estudiantes de posgrado informaron sentirse desesperanzados durante el año anterior, el 78.5% dijo que se habían sentido abrumados, el 27.2% dijo que se había sentido deprimido y el 54.5% dijo que se había sentido estresado durante el año pasado, variando desde más que el promedio a tremenda.

Un informe de 2006 de UC pinta una imagen similar. Alrededor del 60% de los estudiantes graduados dijeron que se sentían abrumados, exhaustos, desesperados, tristes o deprimidos casi todo el tiempo. Uno de cada 10 dijo que había contemplado el suicidio en el año anterior.

Aunque a muchos estudiantes graduados les gustaría buscar ayuda para sus problemas, no siempre pueden acceder a la ayuda que necesitan. En el estudio de 2006, una cuarta parte de los estudiantes de posgrado dijeron que desconocían la ayuda psicológica en el campus, y solo el 27% utilizó los recursos disponibles en el campus. Jerald Kay, psiquiatra de la Universidad Estatal de Wright en Dayton, Ohio, y experto en salud mental en colegios y universidades, dice que algunos centros de asesoramiento universitario ni siquiera verán a estudiantes graduados.

Mientras tanto, de acuerdo con estudios e informes recientes, casi todos los directores de centros de asesoramiento universitario y universitario están viendo un aumento en la demanda de sus servicios y la gravedad de los problemas psicológicos que ven. La mayoría de estos informes se han centrado en estudiantes universitarios; no se sabe si estas mismas tendencias están afectando a los estudiantes de posgrado, pero probablemente lo sea. "Cada vez más estudiantes se matriculan como estudiantes universitarios con antecedentes de trastornos psiquiátricos importantes", dice Kay. Es probable, continúa, que algunos de estos estudiantes asistan a la escuela de posgrado con la continua necesidad de atención de salud mental.

¿La Ley del Cuidado de Salud a Bajo Precio (ACA, por sus siglas en inglés) hará una diferencia en la accesibilidad de la atención de salud mental para los estudiantes de posgrado de ciencias? Kay dice que aún no está claro. Según la ACA, los adultos jóvenes podrán permanecer en el seguro de sus padres hasta que cumplan 26 años. La ley también requiere, al menos en teoría, una cobertura de salud mental que esté a la par con la cobertura médica y quirúrgica.

John Guthman, director de servicios de asesoramiento estudiantil en la Universidad Hofstra en Nueva York, dice que algunos de los problemas que enfrentan los estudiantes de posgrado son muy similares a los que enfrentan los estudiantes de pregrado. Ambos grupos enfrentan estrés académico, problemas de relación, problemas financieros y transiciones sociales, ya que los amigos con frecuencia se gradúan y se alejan. Los estudiantes extranjeros, mucho más comunes en la escuela de posgrado, también deben lidiar con los problemas culturales y de idioma, dice Guthman.

Pero See Arr Oh y otros estudiantes de posgrado dicen que los estudiantes de postgrado no son solo estudiantes universitarios mayores. Los estudiantes graduados tienen mayores responsabilidades y compromisos más pesados ​​a largo plazo. Tienen que preocuparse por financiar su capacitación e investigación, publicar artículos y terminar disertaciones. Los plazos pequeños, a corto plazo, comunes a los estudiantes de pregrado son reemplazados en la escuela de posgrado por plazos más serios y a más largo plazo.

Los estudiantes graduados tienen más probabilidades de tener cónyuges e hijos que comparten el impacto de sus éxitos y fracasos. Se espera que los estudiantes graduados vivan prácticamente en el laboratorio durante varios años. Se están embarcando en una carrera desafiante y de alto riesgo. Sin embargo, muchas de las universidades que ofrecen apoyo de salud mental a estudiantes de posgrado les ofrecen el mismo apoyo que ofrecen a los estudiantes universitarios, y ese apoyo puede no ser apropiado para sus circunstancias, dice Wyatt.

Algunos obtienen la ayuda que necesitan. Con la ayuda de un consejero, See Arr Oh pudo comenzar a hacer cambios en su vida para reducir su estrés. Mejoró su dieta y comenzó a caminar. Cambió sus prioridades para incluir un sueño adecuado y algo de tiempo libre. "Hay mucho más en la vida que solo tu trabajo", dice hoy.

Science Careers habló con otros estudiantes de posgrado de ciencias que han experimentado problemas de salud mental. Cada uno de ellos ofreció algunos consejos para los pacientes actuales:

No estas solo Nash Turley, Ph.D. estudiante de ecología y biología evolutiva en la Universidad de Toronto, Mississauga (se mudó allí con su asesor de Carolina del Norte) pensó que era el único en su antiguo departamento que estaba luchando. Pero a medida que mejoró y adquirió un sentido de perspectiva, se dio cuenta de que la depresión, la ansiedad y otros problemas eran comunes. "Probablemente es por eso que nadie en mi antiguo departamento quería pasar el rato", dice Turley. "Había una atmósfera en la que todos estaban tristes y estresados ​​todo el tiempo".

<p> Nash Turley </p>

Nash Turley

Cortesía de Nash Turley.

Turley sabía que era hora de buscar ayuda cuando comenzó a pensar en hacerse daño. Encontró el número de una línea directa de terapia y se puso en contacto con un terapeuta en el campus. "Me comprometí a intentar hacerlo mejor. No hubo ningún truco de magia", dice.

Muchas personas tienen miedo de buscar ayuda psicológica, dice Turley. Aunque las personas se están volviendo más abiertas acerca de participar en psicoterapia, todavía hay mucho estigma en torno a las enfermedades mentales. Turley ahora les dice a otros estudiantes graduados que busquen ayuda más temprano que tarde. "Supere el estigma. Ir a ver a un terapeuta está bien. Es como ver a un médico cuando está enfermo", dice.

Cuidado con el perfeccionismo. Desde que estaba en la escuela secundaria, Yichelle Zhang ha luchado contra la anorexia nerviosa. Zhang, ahora trabajando hacia su Ph.D. en psicología en la Universidad de Nueva Gales del Sur en Australia, ella está estudiando los trastornos alimentarios lentamente ha comenzado a abordar los suyos. "El tiempo y la energía que dedico a mi trastorno a menudo es como un trabajo de tiempo completo. Con frecuencia sacrifico el sueño y mi productividad y calidad de trabajo sufren", dice.

Debido a que era consciente de sus problemas al ingresar a la escuela de posgrado, había establecido un fuerte equipo de apoyo que consistía en profesionales (incluido un terapeuta) y amigos. Zhang evita discutir el tema con personas en su laboratorio porque no quiere que la traten de manera diferente.

Zhang dice que lo más importante que ha aprendido es tener cuidado con el perfeccionismo. "Tengo que recordarme a mí misma que dar un paso atrás y reducirme un poco la holgura a veces. No necesito dar el 110% todo el tiempo", dice ella.

Zhang ha comenzado a practicar yoga y meditación consciente, enfocándose en el momento presente y eliminando el juicio sobre los sentimientos y las experiencias. Estas prácticas le han dado una mejor perspectiva sobre su trastorno alimentario y su trabajo.

Amanda Traud

Amanda Traud

Cortesía de Amanda Traud.

Abrazo grupal. Cuando Amanda Traud, Ph.D. estudiante de la Universidad Estatal de Carolina del Norte, comenzó su programa de biomatemática, estaba convencida de que había entrado por error. Era solo cuestión de tiempo, pensó, hasta que su asesor y sus colegas descubrieron que no era tan inteligente o talentosa como todos pensaban que era. Traud sufría de lo que se conoce como síndrome impostor, un fenómeno psicológico en el que las personas sienten fraudes. Sienten que sus éxitos se deben a la suerte, no a la habilidad o al trabajo duro. El síndrome de impostor es especialmente común en las estudiantes de posgrado.

El síndrome impostor de Traud condujo a la depresión y la ansiedad, que no fueron ayudadas por la presión adicional de tener un esposo en la facultad de derecho. "Las cosas tienden a empeorar en los plazos. Lamentablemente, en la escuela de posgrado no hay muchos plazos pequeños y pequeños como los que se pueden ver en la universidad. Solo existen estos plazos grandes e inminentes", dice Traud.

Cuando Traud buscó asesoramiento en NCSU, notó que aproximadamente el 80% de las personas que vio en la sala de espera eran estudiantes graduados. (Los estudiantes graduados representan aproximadamente el 28% de la población estudiantil de la NCSU). La orientación individual ayudó, pero lo que Traud encontró más útil fue su grupo de apoyo para la disertación. "Cada semana nos reunimos y simplemente hablamos sobre lo que nos ha estado molestando y ofrecemos consejos o empatía", dice ella.

Ir informal. No todos los tipos de apoyo deben ser en forma de grupos de apoyo formales o terapia organizada. Traud dice que las sesiones regulares de quejas con otros estudiantes graduados en su programa la ayudan a desahogarse. También hace un esfuerzo por conversar con otros estudiantes de posgrado, proporcionando una fuente de apoyo.

Profesores, presten atención. Tanto Turley como Traud señalan que la mayoría de los profesores desconocen la cantidad de estrés que enfrentan sus estudiantes graduados. Traud cree que si los profesores estuvieran más conscientes, podrían derivar a los estudiantes a asesoramiento y otros programas. El problema, señalan, es que incluso cuando tales sistemas de apoyo están disponibles, no se anuncian bien y los profesores no saben que existen. Turley y Traud instan a los estudiantes de posgrado a que consulten en los centros de asesoramiento y apoyo académico recursos que puedan brindarles ayuda emocional o práctica.