NSF propone cambios en el uso de rotadores costosos para puestos superiores

En junio, el jefe de la dirección de ingeniería de la National Science Foundation (NSF) dejó la agencia para regresar a la academia. El próximo invierno, la agencia se despedirá de los directores asistentes de NSF que dirigen sus programas de ciencias físicas / matemáticas y geociencias. Pero las salidas de Pramod Khargonekar, Fleming Crim y Roger Wakimoto, respectivamente, después de solo unos años en NSF no son una especie de protesta masiva contra el servicio gubernamental. De hecho, estos científicos académicos acordaron ser de corta duración antes de venir a la sede de la agencia en Arlington, Virginia, en 2013. NSF cree que tener académicos que pasen de 2 a 4 años en la agencia antes de regresar al campus lo ayuda a identificar y recortar fondos de investigación de bordes. El año pasado, 176 científicos, aproximadamente el 28% de la fuerza laboral científica de NSF, estaban en tareas temporales.

Pero el uso intensivo de NSF de estos llamados rotadores es único entre las agencias gubernamentales de investigación. Y algunos miembros del Congreso están preocupados de que el gobierno esté pagando un precio demasiado alto por esa estrategia de gestión.

Los rotadores son mucho más caros que los trabajadores federales regulares porque retienen sus salarios académicos, que generalmente son más altos, cuando se unen al gobierno. En 2012, el recargo promedio fue de $ 36, 500 por rotador, y aquellos en puestos ejecutivos (jefes de divisiones, oficinas y direcciones, incluido el trío que dejó este verano) ganan un 50% más que sus homólogos federales. Los legisladores también temen que la rotación constante debilite la memoria institucional y la supervisión del programa.

Créditos: (Gráfico) J. Usted / Ciencia; (Datos) Oficina del Inspector General de NSF

En una audiencia el año pasado ante el comité científico que preside, el Representante Lamar Smith (R – TX) advirtió que "si NSF no es capaz de manejar este tipo de programa, entonces tal vez deberíamos considerar una legislación que limite el uso de rotadores". El representante Don Beyer (D – VA), cuyo distrito incluye la sede de NSF y miles de empleados federales, señaló que los rotadores "pueden causar problemas entre los empleados de base [porque] no son necesariamente gerentes capacitados".

Los funcionarios de NSF esperan mitigar tales críticas al volverse menos dependientes de los rotadores en los niveles más altos. En particular, NSF está pensando en pedirle al Congreso una autoridad de contratación especial, un mecanismo que le permitiría a la agencia traer científicos de alto nivel con salarios superiores a los que normalmente pueden ofrecer a los trabajadores federales. Otras agencias de investigación, incluidos los Institutos Nacionales de Salud, la NASA y la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa (DARPA), ya tienen dicha autoridad de contratación.

En una reunión del 9 de agosto del órgano de supervisión de NSF, la Junta Nacional de Ciencias, el director de NSF, France Córdova, dijo que la autoridad especial de contratación permitiría a NSF mantener a los altos directivos durante más de los 4 años permitidos por la Ley de Personal Intergubernamental (IPA) que rige su servicio. Explicó que esa tenencia más larga aliviará las preocupaciones sobre la inestabilidad del programa y los administradores sin experiencia.

Los rotadores son raros en la mayoría de las otras agencias federales y no tienen puestos ejecutivos, según una encuesta de la NSF. La excepción es DARPA, que promociona su uso extensivo de empleados de "término limitado" como una razón importante para su éxito en el desarrollo de nuevas tecnologías para los militares.

La aparente preferencia de NSF por los rotadores en la alta gerencia —por ejemplo, los seis jefes de dirección son rotadores— ha atraído la atención de su inspector general (IG), un organismo de control independiente sobre las prácticas de la agencia. Un nuevo informe de IG señala que la brecha salarial entre los rotadores y los empleados regulares es más amplia en el nivel ejecutivo de NSF. Por ejemplo, el rotador ejecutivo mejor pagado ganó $ 440, 000 el año pasado, y tres más superaron los $ 300, 000. Unos 22 de los 27 rotadores de nivel ejecutivo excedieron el salario máximo de $ 183, 000 para empleados federales permanentes, que también es lo que gana el director de NSF.

La disparidad está poniendo una tensión creciente en el presupuesto de NSF, señala IG. Los salarios y beneficios adicionales le costaron a NSF $ 8.9 millones en 2015, un 37% más que en 2012, cuando solo 21 rotadores ocupaban cargos ejecutivos.

El informe de IG también cuestionó el compromiso de NSF para recuperar los costos. Las universidades a menudo pagan al profesorado un salario de 9 meses, con la expectativa de que las subvenciones federales proporcionarán los llamados salarios "de verano". Entonces, cuando los rotadores toman un trabajo en NSF, se supone que la agencia debe usar la tasa de pago federal máxima para calcular lo que se les debe por los 3 meses adicionales. En cambio, NSF utiliza una extrapolación directa basada en sus salarios actuales. Usar la fórmula correcta, dice IG, habría ahorrado NSF $ 222, 000 el año pasado.

También se supone que las universidades cobran al menos el 15% del salario del rotador y los beneficios adicionales. Ese costo compartido se basa en la idea de que una institución se beneficia de tener un miembro de la facultad temporalmente en NSF, tanto por el prestigio agregado como por el conocimiento y las conexiones que aportan cuando regresan. Pero IG encontró que 17 de las universidades no aportaron ni un centavo, y solo cinco pagaron el 15% sugerido. "Hay espacio para una mejor participación en los costos", dijo a los miembros de la junta Joanne Tornow, gerente senior de NSF que dirige un grupo de trabajo interno que analiza el problema de la API.

Tener una autoridad de contratación especial no necesariamente le ahorraría dinero a NSF porque las nuevas contrataciones seguirían ganando salarios más altos que los gerentes regulares del gobierno, reconoce Tornow. Pero los funcionarios de NSF consideran que la nueva autoridad de contratación está ampliando su caja de herramientas de gestión. "No se trata de una situación", dice Tornow. “Creo que NSF ha tenido bastante éxito en atraer al mejor talento. Pero queremos tener múltiples opciones ".

Conseguir que el Congreso cambie las reglas, dice Córdova, "es un proceso largo, pero tenemos un argumento defendible". Y después de que el miembro de la junta Geri Richmond instó a la agencia a ser más agresiva en vender la idea a los legisladores, Córdoba dijo que está lista para liderar la carga.

`` Uno de los objetivos principales es aclarar la narrativa y tener a todos en NSF a bordo con la importancia de esto '', dijo Córdova a la junta. "Entonces, creo que el siguiente paso es poner al frente y al centro [el valor] de tener una mezcla de rotadores y personal federal".