Nuevo Nobelista usó su descubrimiento para combatir su cáncer

El inmunólogo Ralph Steinman fue honrado hoy por el Comité Nobel por su descubrimiento de las células dendríticas, una clase de células inmunes que ayudan a reunir las defensas naturales del cuerpo para combatir enfermedades. Sin embargo, el premio es agridulce para todos los que conocieron al científico de 68 años durante su larga carrera como investigador y mentor en la Universidad Rockefeller en la ciudad de Nueva York. Steinman se convirtió en el primer ganador en morir, de cáncer de páncreas, entre su selección y el anuncio del codiciado premio. Y luchó contra su cáncer usando terapias experimentales que involucran sus descubrimientos.

Esta tarde, la Fundación Nobel anunció que el Nobel de Steinman se mantendría en pie. "Los eventos que ocurrieron son únicos y, hasta donde sabemos, no tienen precedentes en la historia del Premio Nobel", se lee en el comunicado. "De acuerdo con los estatutos de la Fundación Nobel, el trabajo producido por una persona desde su fallecimiento no se otorgará un premio. Sin embargo, los estatutos especifican que si una persona ha recibido un premio y ha muerto antes de recibirlo, el premio puede ser presentado ". Debido a que Steinman fue seleccionado como laureado antes de morir, incluso si el anuncio se produjo después de su fallecimiento, la Junta de la Fundación Nobel respalda su elección.

"Las células dendríticas son los tipos que entrenan a los luchadores", dice Pawel Kalinski, inmunólogo de la Universidad de Pittsburgh en Pensilvania, sobre su papel en la activación de las células T, los centinelas inmunes del cuerpo. Durante décadas, con Steinman a menudo a la cabeza, el trabajo transformó la investigación del cáncer. Las vacunas contra el cáncer que usan o se dirigen a las células dendríticas ahora son objeto de numerosos ensayos clínicos, y la primera vacuna contra el cáncer aprobada en los Estados Unidos, llamada Provenge, para tratar el cáncer de próstata, inyecta las propias células dendríticas de los pacientes. cuerpo. Salió al mercado el año pasado.

Como todas las vacunas contra el cáncer, ha sido un desafío obtener la inmunoterapia con células dendríticas para destruir los tumores en las personas. El objetivo es activar selectivamente ciertas células T que se adaptan mejor al cáncer objetivo.

Una de las dificultades es que las células dendríticas de cada persona son diferentes, por lo que las vacunas deben ser personalizadas, lo que las hace caras y laboriosas de producir. Provenge, por ejemplo, cuesta $ 93, 000 por tres dosis y prolonga la vida en solo 3 meses. Aún así, "fue una validación directa del concepto de Ralph", dice Kalinski, y las vacunas diseñadas más recientemente, él cree, están funcionando mejor. Un artículo que publicó a principios de este año en el Journal of Clinical Oncology describe una vacuna de células dendríticas en el glioma avanzado, una forma agresiva de cáncer cerebral. Nueve de las 22 personas que lo recibieron estaban vivas un año después sin signos de progresión, una rareza en un cáncer tan grave como este.

Otra estrategia, que Steinman y otros estaban estudiando, consiste en una terapia dirigida a las células dendríticas dentro del cuerpo en lugar de eliminarlas y personalizar la terapia para cada paciente. Esos tratamientos recién comienzan en ensayos clínicos, dice el inmunólogo humano Madhav Dhodapkar de la Universidad de Yale, quien está involucrado en ese esfuerzo. Ha sido "algo así como una montaña rusa", dice, pero "creo que ahora estamos comenzando a ver evidencia de enfoques basados ​​en el sistema inmunitario para trabajar en el cáncer".

Steinman también presionó para probar las terapias en las personas. "Fue uno de los primeros ... en decir: 'Tenemos que estudiar a los humanos'", dice Dhodopkar, algo que tuvo un impacto duradero.

Cuando Steinman fue diagnosticado con cáncer de páncreas en 2007, sabía que quería reunir sus propias células dendríticas en la lucha. "Tenía una gran fe en las células dendríticas", dice Sarah Schlesinger, médico e inmunólogo de Rockefeller. "Creía que establecerían la inmunidad, y eso lo curaría".

Steinman probó muchos tratamientos experimentales, dos de los cuales incluyeron terapias con células dendríticas diseñadas especialmente para él. Una compañía, Argos Therapeutics, tenía una vacuna de células dendríticas en ensayos para cáncer de riñón y personalizó la vacuna para Steinman, a pesar de que su cáncer era de otro tipo; Los científicos del Centro Médico de la Universidad de Baylor hicieron algo similar para otra vacuna de células dendríticas, que estaban probando en el melanoma. Ambos fueron ensayos clínicos oficiales que fueron examinados de cerca por la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos. Steinman también probó una terapia llamada GVAX, que tiene como objetivo reclutar células dendríticas en el cuerpo. "Hubo docenas de colegas en todo el país que ayudaron", dice Schlesinger.

Como muchos de los que trabajaron con Steinman, Schlesinger lo describió como infaliblemente generoso. Primero lo conoció como estudiante de secundaria, llamándolo de la nada para buscar trabajo en su laboratorio. Schlesinger dijo que no podía pagarle, pero le ofrecería sus vales para el almuerzo. Eso fue suficiente, y se convirtió en su mentor de por vida. "Siempre me presentaba como su colega, y yo siempre lo presentaba como mi jefe".

Kalinski recordó sus días de estudiante en la década de 1980 en su Polonia natal, cuando las bibliotecas y los laboratorios de ciencias bien abastecidos eran prácticamente inexistentes. "Todos los lunes pasé unas 5 horas escribiendo solicitudes a la gente para que me enviaran sus últimos trabajos porque nuestra biblioteca no funcionaba", dice. Steinman "siempre respondió" y también envió muestras de uno de sus primeros anticuerpos contra las células dendríticas.

Steinman mantuvo un laboratorio activo hasta el final. Schlesinger lo visitó hace solo una semana con datos sobre un ensayo clínico de VIH de una vacuna de células dendríticas, y Steinman quedó absorto en lo que ella tenía para compartir. Si bien el Premio Nobel fue bien merecido, dice Dhodapkar, "obviamente habría sido mejor si hubiera podido escuchar las noticias por sí mismo".

Corrección: Este elemento se ha aclarado para reflejar que los científicos estaban trabajando en una vacuna de células dendríticas en el Centro Médico de la Universidad de Baylor.