Nuevo desafío a la investigación sobre el ántrax del FBI presta atención al estaño

¿De dónde vino la lata?

Tres científicos han planteado esa pregunta en un nuevo documento que intenta abrir agujeros en el caso del gobierno de EE. UU. Contra Bruce Ivins, el investigador fallecido del Ejército cuyos investigadores son los únicos responsables de los ataques con cartas de ántrax en 2001. El documento, que se publicará en el Journal of Bioterrorism and Biodefense, dice que la Oficina Federal de Investigaciones (FBI) no ha podido explicar la presencia de estaño y silicio en las esporas de ántrax vinculadas a los ataques, lo que plantea dudas sobre si Ivins podría haberse preparado las esporas

Los autores del artículo, dirigido por Martin Hugh-Jones, epidemiólogo y profesor emérito de la Universidad Estatal de Louisiana, Baton Rouge, especulan que el ántrax pudo haber sido armado, hecho más fácil de inhalar, al recubrirlo con un compuesto a base de silicio aplicado. en presencia de un catalizador de estaño. Esa especulación, a su vez, ha suscitado dudas acerca de si Ivins era realmente el remitente o si alguien más lo ayudó porque no tenía acceso al equipo necesario para armar las esporas como se teoriza en el documento.

Estas no son preguntas nuevas, y dos de los autores del artículo, Barbara Hatch Rosenberg y Stuart Jacobsen, quienes han sido críticos vocales de la investigación del FBI, han planteado preguntas similares antes. Y la presencia de silicio en el ántrax ha sido objeto de controversia desde 2001; El problema no murió incluso después de que los científicos de Sandia National Laboratories en Albuquerque, Nuevo México, establecieran mediante imágenes espectrales que el silicio estaba presente en la capa de esporas y no en la superficie de las esporas, como podría esperarse de un recubrimiento externo.

Los investigadores de Sandia no solo detectaron silicio, sino que también encontraron estaño, oxígeno y hierro dentro de la espora. Los investigadores, liderados por el químico de Sandia Joseph Michael, han presentado sus hallazgos en varias reuniones científicas desde 2008, informando la presencia de todos los elementos encontrados. Pero como el silicio siempre había estado en el centro de atención de la investigación, el estaño nunca recibió mucha atención.

Hasta ahora. El nuevo documento pone el foco de atención en el estaño, que según los autores ha sido rozado por los investigadores del FBI. El FBI ha "evitado la mención pública de la extraordinaria presencia de estaño", dice el periódico.

Sin embargo, en marzo de 2009, el FBI publicó un comunicado de prensa en el que se discutía la huella digital química del material del ataque, que repasó una lista de elementos encontrados con el ántrax. "Las esporas de las cartas mostraron una firma química distinta que incluía silicio, oxígeno, hierro, estaño y otros elementos", dijo el comunicado, citando a Christian Hassell, director del Laboratorio del FBI en Quantico, Virginia. "Las esporas del matraz RMR-1029 de Ivins no contenían esos elementos en cantidades que coincidían con las esporas de letras. Esto no es inusual teniendo en cuenta que la preparación RMR-1029 de Ivins había estado sumergida en agua y otros productos químicos desde 1997 y era una mezcla de 34 diferentes preparaciones de esporas ... Aunque la huella química de las esporas es interesante, dada la variabilidad involucrada en el proceso de crecimiento, no fue relevante para la investigación ". En cambio, los investigadores confiaron en la huella digital genética del material de ataque para vincularlo al matraz bajo el control de Ivins en el Instituto de Investigación Médica de Enfermedades Infecciosas del Ejército de EE. UU. En Fort Detrick, Maryland.

¿De dónde vino la lata? El químico de Sandia, Michael, dice que no tenía que provenir de un aditivo, según la hipótesis de Hugh-Jones y sus colegas. En un estudio que él y sus colegas hicieron hace unos años para validar sus métodos de imágenes, encontraron estaño, así como pequeñas cantidades de cromo, magnesio y otros elementos, en esporas de ántrax cultivadas por investigadores del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore (LLNL). ) en California. Los investigadores de LLNL habían cultivado las esporas en condiciones controladas, sin embargo, pequeñas cantidades de elementos extraños aún encontraron su camino en las esporas. "Al principio nos sorprendió, luego nos dimos cuenta de que los elementos podían provenir de cualquier cantidad de fuentes: equipos de laboratorio, una solución de limpieza residual, algún otro tipo de contaminación", dice Michael. Él y sus colegas publicaron el trabajo en Forensic Science International en 2008.

En el nuevo artículo, Hugh-Jones, Rosenberg y Jacobsen no ofrecen una explicación tan simple. En cambio, especulan que el atacante o los atacantes pueden haber utilizado un proceso similar al utilizado en la aplicación de recubrimientos en la fabricación de drogas. No citan ninguna literatura o métodos documentados para el armamento del ántrax, pero ofrecen que se puede prever un "procedimiento de este tipo para encapsular esporas de B. anthracis ". Escriben que "la proporción de estaño a silicio en las esporas de ataque es" correcta "para un catalizador de estaño utilizado para producir un recubrimiento de silicona, según un químico en el campo".

La investigación del FBI ha sido criticada previamente por una revisión de las Academias Nacionales, que concluyó que la ciencia utilizada para implicar a Ivins no era tan férrea como lo había afirmado el FBI. Algunos legisladores han pedido la reapertura de la investigación, y el nuevo documento, independientemente de sus méritos, se sumará a la creciente presión sobre el gobierno por parte de los críticos.

Sin embargo, el Departamento de Justicia no se está moviendo. "La especulación sobre ciertas características de las esporas es solo eso, especulación", dijo el portavoz del Departamento de Justicia, Dean Boyd, al New York Times . "Mantenemos nuestra conclusión".