Ganar dinero, mirando al cielo

Si le preguntas a Yajaira Sierra-Sastre hoy qué hace para ganarse la vida, ella responde en tono de broma: "Gano mucho dinero, pero no lo guardo". Pero Sierra-Sastre no está bromeando. Como científica investigadora en la Oficina de Desarrollo de Tecnología de la Oficina de Grabado e Impresión de EE. UU. (BEP), trabaja con billetes para que sean más seguros y duraderos.

Desde los tipos de fibras hasta la composición química de la tinta y las propiedades ópticas de las características de seguridad, el gobierno federal está poniendo mucha tecnología nueva para garantizar la resistencia y la unicidad del dinero que imprime. Para Sierra-Sastre, cuya formación científica incluye la química, la nanotecnología y la ciencia de los materiales, esto significa un trabajo gratificante en el que puede contribuir a asegurar la economía de los EE. UU. Y aplicar su conocimiento científico a problemas complejos y prácticos. "A veces es muy difícil para los científicos, especialmente en la escuela de posgrado, que están trabajando en un aspecto muy pequeño de la tecnología, ver o darse cuenta del impacto que nuestra tecnología tiene en el gran esquema de cosas, pero es muy tangible aquí en el BEP, " ella dice. "Estamos interactuando con nuestro propio producto todos los días".

Pero ganar dinero está lejos de ser la única ambición de Sierra-Sastre. A lo largo de su carrera, se ha reinventado a sí misma varias veces, buscando educación científica, realizando investigaciones, trabajando para una startup y uniéndose a una misión espacial simulada; Actualmente está solicitando convertirse en astronauta. "Siempre he sido ese tipo de persona impulsada al trabajo, adquirir nuevas habilidades y estar preparado para las oportunidades que surgen", dice ella. Y ella no solo está fuera de sí misma. No importa lo que esté haciendo, ella también tiene como objetivo retribuir a la comunidad ayudando a los jóvenes a lograr sus propios sueños científicos.

Un océano de posibilidades

La isla de Puerto Rico, donde creció Sierra-Sastre, ofrece un amplio acceso a montañas verdes, playas vírgenes, y un cielo nocturno despejado que me atrajo a aprender todo sobre el universo cuando era niña, dice ella. . Las ferias de ciencias de la escuela hicieron el resto para convencerla de que la ciencia del cielo azul, en el espacio o aquí en la Tierra, era su camino. Y a medida que su carrera se ha desarrollado, ella ha descubierto cuán multifacético puede ser ese camino.

Una de sus primeras experiencias con la reinvención se produjo cuando se interesó en la educación científica mientras cursaba una licenciatura en química en la Universidad de Puerto Rico (UPR), Mayag ez. "Me encantó la química, pero me decepcionaría la falta de motivación que mis compañeros y yo experimentamos a veces para ciertos temas que parecían no tener relación", recuerda. `` Se me ocurrió que quizás lo que quería hacer en la vida era revolucionar la forma en que se enseñaba la ciencia ''. Así que obtuvo la certificación de maestra y consiguió un trabajo temporal como maestra de matemáticas y química en Puerto Rico. `` Realmente disfruté mi trabajo de enseñanza '', dice ella, y agrega que todavía se mantiene en contacto con antiguos alumnos. Pero los puestos de educación eran escasos en ese momento, y cuando terminó su publicación temporal, se dio cuenta de que `` tenía que reinventarme y encontrar otras opciones '', dice. Afortunadamente, el sueño de convertirse en científico todavía perduraba en mi cabeza.

Su transición fue impulsada en parte por su participación en un programa de investigación de verano para maestros en el Centro de Interfaces de Polímeros y Asambleas Macromoleculares en la Universidad de Stanford. "Fue un gran problema para mí porque no hablaba inglés con fluidez y nunca pensé que alguna vez trabajaría en una de las principales instituciones de investigación del país", dice. `` La experiencia me fortaleció y despertó mi interés por la ciencia de los materiales y todas las cosas nano ''. Sierra-Sastre pasó a la escuela de posgrado en la UPR Río Piedras, trabajando en el Centro para la nanoescala avanzada de la universidad Materiales, y más tarde se transfirió a la Universidad de Cornell, donde obtuvo un doctorado en química de materiales con especialización en ciencia de materiales y nanotecnología en 2009. Luego tomó un trabajo científico en una startup de nanotecnología, donde diseñó recubrimientos nanoestructurados para militares, médicos, y aplicaciones textiles.

Allí, también comenzó a desarrollar experiencia en negocios, escribiendo propuestas para subvenciones de investigación de innovación financiadas con fondos federales y redactando divulgaciones de invención y solicitudes de patentes provisionales. Su exposición al mundo de las startups eventualmente la inspiró a aventurarse en el espíritu empresarial dentro del ámbito educativo. A finales de 2011, renunció a su trabajo de científica y comenzó a diseñar y realizar actividades de divulgación y a colaborar con organizaciones sin fines de lucro dedicadas a la comprensión pública de la ciencia. Este trabajo `` me permitió reconectarme con mi pasión infinita por la educación '', dice ella.

Sierra-Sastre se destaca como una comunicadora efectiva y creativa, dice la directora de la Iniciativa Yale Ciencia, Giovanna Guerrero-Medina, quien se ha asociado con Sierra-Sastre en actividades de divulgación en Puerto Rico. No es suficiente para que ella sea mentor de alguien; Yajaira piensa en formas positivas en que los niños pueden experimentar el lado emocional de hacer ciencia '', dice Guerrero-Medina.

La flexibilidad del trabajo independiente también permitió a Sierra-Sastre `` perseguir uno de mis sueños más salvajes, aún por alcanzar '', dice ella. En 2012, mientras también realizaba trabajos de contratista independiente para una compañía de materiales, superó las primeras rondas de solicitantes para el Programa de Candidatos a Astronautas de la NASA. No fue seleccionada como finalista, pero pudo `` vivir mi sueño aquí en la Tierra '' cuando fue elegida para participar en un programa diferente: una misión análoga a Marte financiada por la NASA de 4 meses en Hawai. Como directora científica del Análogo y Simulación de Exploración Espacial de Hawái (HI-SEAS), dirigió las operaciones de investigación en el hábitat simulado de Marte, incluido un estudio sobre cómo la tripulación interactuaba con prendas y otros textiles domésticos que habían sido tratados con agentes antimicrobianos. .

Cuando esa misión estaba terminando, Sierra-Sastre se encontró con el anuncio para el puesto de BEP. Intrigada, lo vio como una oportunidad más para explorar nuevos horizontes. `` Había experimentado trabajar en entornos académicos y de inicio, pero también quería tener la experiencia de trabajar para el gobierno federal y aprender sobre el sistema federal de I + D '', dice ella. También sentía que su experiencia multidisciplinaria la hacía estar bien equipada para resolver [los] desafíos tecnológicos muy complejos que enfrenta el BEP.

Ahora, Sierra-Sastre ofrece nuevas ideas sobre los avances en la ciencia de los materiales y la ingeniería que podrían mejorar la seguridad y la durabilidad de los billetes, lo que implica mantenerse al día con la investigación potencialmente relevante de la academia, la industria y otras agencias gubernamentales. También invita a los investigadores a presentar propuestas de investigación, gestiona colaboraciones de investigación y navega por cuestiones de propiedad intelectual. Su trabajo requiere una visión amplia del proceso completo de impresión de dinero, y colabora regularmente con técnicos de laboratorio, ingenieros de sistemas, diseñadores de billetes, fotógrafos, operadores de prensa, asesores legales y especialistas en contratos. `` El BEP es un lugar único en el gobierno federal donde la ciencia, la fabricación, el arte y el diseño se interconectan entre sí '', dice ella. `` Como líder de equipo, me resulta emocionante emplear las habilidades de creatividad que también usamos en la resolución científica de problemas para encontrar formas de equilibrar las diferentes perspectivas que se presentan. ''

Una misión de toda la vida

Sierra-Sastre `` siempre ha pensado fuera de la caja con su carrera, y eso definitivamente la ha ayudado a tener éxito '', dice Guerrero-Medina. [Ella] puede ver oportunidades que otros podrían no darse cuenta de que existen, y ella las aprovecha. [Ella] no deja que nada la intimide profesionalmente. Ella no retrocedió y dijo: `` No me llevarán al proyecto HI-SEAS '', o mi inglés no es bueno, así que no voy a solicitar un programa competitivo de posgrado en los Estados Unidos. Ella siempre encuentra la manera de hacerlo.

Sierra-Sastre sigue persiguiendo sus intereses en la educación científica y la investigación espacial. A menudo es voluntaria en el Museo Nacional del Aire y el Espacio en Washington, DC, y actualmente es la directora de la misión de un equipo de estudiantes, educadores y científicos que diseñan un pequeño satélite para la investigación estratosférica como parte de una competencia nacional. También está probando suerte al unirse al programa de astronautas de la NASA por segunda vez. "Sería genial alcanzar ese sueño", dice ella.

Pero, en última instancia, como todas sus otras experiencias profesionales, sus esfuerzos por llegar al espacio son parte de una misión más amplia y de por vida que Sierra-Sastre se ha dado a lo largo de los años: motivar a otros, particularmente a los de América Latina, mientras busca su próxima gran aventura, no importa a dónde la lleve. `` Veo mi búsqueda para alcanzar las estrellas como una forma de inspirar a los jóvenes a alcanzar su máximo potencial '', dice.

Esta es la tercera entrega de nuestra serie "Carreras clandestinas" , destacando a los científicos que han tomado sus carreras en direcciones particularmente inusuales.