Mirando al espacio como minero de asteroides

Cuando los pioneros de antaño se dispusieron a explorar América del Norte, no cargaron sus caballos y carros cubiertos con madera, ladrillos y comida o agua sin fin. Más bien, trajeron consigo sierras, flechas y picos para talar árboles en busca de refugio, buscar comida y minar la tierra para obtener otros recursos que salvan vidas. De manera similar, Chris Lewicki lidera su propio equipo de vagones cubiertos a través del espacio, para extraer los recursos que quedan del nacimiento del sistema solar. Como CEO y principal minero de asteroides de Planetary Resources, Inc. en Redmond, Washington, el ingeniero aeroespacial de 42 años está buscando identificar cómo los materiales en los asteroides cercanos a la Tierra pueden ser metales y agua. solía algún día facilitar las misiones espaciales de larga distancia y los viajes, e incluso salvar los recursos de la Tierra del uso excesivo.

Lewicki y su equipo operan dentro de un movimiento emergente llamado NewSpace, por el cual las compañías aeroespaciales trabajan para desarrollar servicios de turismo espacial o tecnologías subyacentes a bajo costo. La minería de recursos de asteroides es un aspecto importante de este esfuerzo. `` Para toda nuestra historia en la exploración del espacio, hemos traído todo lo que necesitaremos en el viaje '', dice Lewicki, pero aprovechar los abundantes recursos en los asteroides cercanos a la Tierra permitiría la creación. de infraestructura e industrias [en el espacio] que no dependen de envíos continuos desde la Tierra.

Lewicki es responsable no solo de imaginar qué nuevas tecnologías y avances científicos necesitará su compañía para ejecutar su misión de minería de asteroides, sino también de convencer a los inversores para que apoyen la iniciativa. La tarea es monumental, pero Lewicki no se desanima. "Una de las cosas que me parece muy divertido de crear esta industria es que tenemos que pensar de manera diferente a nuestra forma más alta de tecnología y nuestra forma más complicada de hacer las cosas", dice.

Además de una amplia experiencia en misiones espaciales, lo que ha llevado a Lewicki a donde está ahora es su pasión y capacidad duraderas para aprovechar al máximo las oportunidades de aprendizaje. `` Puede que estés disparando a las estrellas '', dice, pero `` hay muchas cosas en el camino a las estrellas que puedes aprender ''.

Mirando al espacio

Aunque gran parte del trabajo actual de Lewicki es poco convencional, su fascinación por el cosmos comenzó de manera bastante convencional. Cuando era un niño que pasaba muchas noches escaneando el cielo no contaminado de su natal norte de Wisconsin, su primera ambición espacial era convertirse en astronauta. Pero `` parecía una inversión demasiado grande para algo que era una posibilidad remota '', recuerda. Entonces, cuando la Voyager 2 ofreció el primer vistazo detallado a Neptuno en 1989, mientras Lewicki estaba en la escuela secundaria, puso sus ojos en construir naves espaciales y dirigir misiones espaciales para avanzar en el conocimiento humano del universo.

Lewicki pasó a obtener títulos de licenciatura y maestría en ingeniería aeroespacial de la Universidad de Arizona (UA) en Tucson, obteniendo la mayor exposición posible a la ciencia espacial. Se convirtió en presidente del capítulo de la UA de una organización nacional dirigida por estudiantes llamada Estudiantes para la Exploración y Desarrollo del Espacio (SEDS). Adquirió experiencia en investigación en el Laboratorio Lunar y Planetario de la UA y también actuó como gerente de proyectos e ingeniero de sistemas en el primer equipo de estudiantes de la UA encargado de construir un satélite en miniatura para la investigación espacial. Dicha exposición le dio habilidades sólidas para planificar y colaborar en todas las disciplinas, dice. Lewicki también tuvo una idea de lo que es trabajar en la NASA durante una pasantía de verano en el Centro de Vuelo Espacial Goddard a través del programa de la Academia de la NASA.

Incluso antes de graduarse con su maestría en 1999, Lewicki había conseguido un trabajo en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena, California, a través de las conexiones que había hecho como estudiante universitario. Pasó los siguientes 10 años en JPL, participando en operaciones de montaje, prueba y lanzamiento para misiones a Marte y actuando como director de vuelo para los rovers de Marte Spirit and Opportunity y gerente de misión de superficie para el aterrizador de Marte Phoenix. Durante este tiempo, Lewicki aprendió a abordar una amplia gama de problemas técnicos y adquirió nuevas habilidades en orientación de naves espaciales, telemetría y comunicaciones. También desarrolló perspicacia comercial en gestión de proyectos, trabajo en equipo y liderazgo.

Cuando los fundadores de Planetary Resources Peter Diamandis y Eric C. Anderson, que conocen a Lewicki desde sus días en SEDS, necesitaban un CEO para ayudarlos a despegar su compañía minera de asteroides, fueron directamente a Lewicki. "Chris tenía la experiencia técnica y las habilidades de liderazgo que necesitábamos en Planetary Resources para avanzar en la próxima década", dice Anderson, quien agrega que la pasión y la determinación de Lewicki fueron otros factores clave en su decisión de contratación. Como dice Diamandis, Lewicki "es una gran combinación de ingeniero de clase mundial, líder inspirador y pensador estratégico".

El cielo es el limite

Hay muchos recursos valiosos en los cientos de millones de rocas que flotan en nuestro rincón de la galaxia. Los asteroides, en particular, contienen cobalto y mucho platino, lo cual es raro en la Tierra y, sin embargo, se usa en una amplia gama de productos, incluidos convertidores catalíticos, dispositivos electrónicos y dispositivos médicos. Al menos en principio, "puedes hacer lo que quieras con los metales de un asteroide: construir estructuras, colectores solares, hábitats, máquinas, naves espaciales, lo que sea", dice Lewicki. "El universo es tu fábrica". Los asteroides también contienen una gran cantidad de agua que, además de servir como hidratación durante los viajes espaciales, podría usarse como un escudo para proteger las naves espaciales de la radiación solar o para producir cohetes a base de hidrógeno y oxígeno. combustibles

Pero queda mucho trabajo por hacer antes de que la extracción de asteroides y el uso de sus recursos en nuevas aplicaciones se hagan realidad. Al igual que las compañías mineras que operan en la Tierra, en el espacio "necesitamos aprender más sobre el recurso antes de aburrirnos y dar el siguiente paso", dice Lewicki. Se debe hacer mucha prospección para descubrir la composición y las características de los objetivos potenciales de asteroides, y determinar si la minería será técnicamente factible y rentable para que los mineros puedan encontrar los mejores candidatos para asteroides.

Chris Lewicki con la nave espacial Arkyd 6

Chris Lewicki con la nave espacial Arkyd 6

Crédito: Planetary Resources, Inc

Con este fin, el equipo de Lewicki ha estado trabajando en el desarrollo de una flota de naves espaciales de bajo costo llamada Arkyd, equipada con sensores espectrales avanzados y nuevas tecnologías para la informática a bordo. Recursos planetarios: el año pasado desplegó un vehículo de demostración en órbita terrestre baja para probar los sistemas centrales de aviónica, navegación y computación; pronto desplegará otro vehículo para probar las capacidades de detección remota. Se planea realizar una primera misión prospectiva en un par de años. La compañía también ha estado trabajando para llevar sus tecnologías transformadoras a mercados más inmediatos en la Tierra a través del despliegue de Ceres, un sistema de sensores infrarrojos e hiperespectrales en órbita que tiene como objetivo proporcionar información a las industrias de petróleo, gas y agricultura para administrar mejor los recursos naturales. en este planeta.

El personal de 60 de Planetary Resources incluye 50 ingenieros reclutados de compañías como NASA, Intel, Google y SpaceX; unos pocos astrofísicos; e incluso economistas. Lewicki busca personas que puedan demostrar que han `` practicado [su] educación '' en experiencias como proyectos finales en ingeniería o investigación científica. Independientemente de sus antecedentes, `` buscamos manipuladores, personas que son insaciablemente curiosas y que no tienen miedo de equivocarse, y personas apasionadas por este viaje '', dice Lewicki. Está interesado en las personas que pueden aprender nuevas habilidades, adaptarse rápidamente y trabajar en diferentes campos. "Exponerse a tantos temas y desafíos diferentes como sea posible", aconseja. También busca candidatos que sean buenos para el equipo, por lo que es importante comprender la cultura de la organización y demostrar su aptitud para la resolución de problemas en equipo, agrega.

Las responsabilidades de Lewicki no se detienen en liderar el equipo para resolver los aspectos técnicos de los asteroides mineros. Como CEO, está a cargo de diseñar e implementar una estrategia para que su compañía cumpla con su visión, y supervisa sus operaciones diarias. La asociación de recaudación de fondos y sorprendentes con la NASA, los gobiernos u otras compañías de minería y software son otra gran parte de su trabajo, y Lewicki a veces se involucra en la comunicación y la política científica. `` Trabajo con nuestro propio gobierno en los EE. UU. Y otros países del mundo para desarrollar un marco de políticas que comience a anticipar el desarrollo de esta industria '', dice Lewicki. Durante los debates en torno a una nueva Ley de Competitividad para el Lanzamiento del Espacio Comercial de EE. UU. Con el objetivo de fomentar la exploración comercial y la utilización de recursos de asteroides, por ejemplo, Lewicki se reunió con miembros del Congreso para alentarlos a aprobar la ley, que se convirtió en ley en noviembre de 2015.

Aunque toda su carrera se ha centrado en mirar al cielo y perseguir grandes ambiciones, parte de las motivaciones de Lewicki se mantienen con los pies en la tierra. `` Hay tantos recursos [en la Tierra] para todos, y tenemos que dejar de usarlos '', dice Lewicki, que tiene dos Medallas de Logro Excepcional de la NASA y un asteroide nombrado en su honor. Justo lo que hay en los asteroides cercanos a la Tierra puede soportar el resto de la civilización humana durante la vida del sol. `` Esta es nuestra oportunidad de proteger nuestro planeta, este lugar único en el universo que será nuestra nave espacial durante mucho tiempo ''.

Esta es la segunda entrega de nuestra serie "Carreras clandestinas" , destacando a los científicos que han tomado sus carreras en direcciones particularmente inusuales.