Demanda presentada contra un investigador del síndrome de fatiga crónica por un ex empleador

La prolongada saga de Judy Mikovits, la investigadora principal que ató un retrovirus de ratón al síndrome de fatiga crónica (SFC), ha dado otro giro vertiginoso.

Un poco más de 1 mes después de despedir a Mikovits, el Instituto Whittemore Peterson para Enfermedades Neuroinmunes (WPI) presentó el 4 de noviembre una demanda contra su ex director de investigación. Según WPI, después de que Mikovits fue despedido el 29 de septiembre, retiró erróneamente los cuadernos de laboratorio y mantuvo otra información patentada en su computadora portátil y en unidades flash y en una cuenta de correo electrónico personal. WPI, una organización sin fines de lucro con sede en el campus de la Universidad de Nevada, Reno, también ganó una orden de restricción temporal que prohíbe a Mikovits "destruir, eliminar o alterar" cualquiera de los archivos o datos relacionados.

La abogada de Mikovits, Lois Hart, dijo que su cliente no puede hablar con los medios sobre el caso, pero ella niega rotundamente cualquier irregularidad. En un correo electrónico enviado a Science Insider, Hart enfatizó que "la integridad del Dr. Mikovits va al hueso".

Hart refutó los cargos contra su cliente en una carta del 4 de noviembre dirigida al abogado de WPI que apareció en sitios web relacionados con el SFC. (Hart dijo que no divulgó la carta, pero verificó su contenido a Science Insider). "Todas las acusaciones de robo, apropiación indebida, retención de datos y propiedad intelectual diversa, y artículos, son incorrectas y falsas", escribió Hart.

La queja presentada por WPI se centra en los cuadernos de laboratorio guardados por Mikovits y sus asistentes, que almacenó en un cajón cerrado del escritorio. WPI hizo que un representante de la compañía que fabricaba el escritorio abriera el cajón después de su despido y, según la queja, descubrió que "faltaban los cuadernos". La demanda, que alega incumplimiento de contrato y apropiación indebida de secretos comerciales, afirma que "Mikovits tenía la única llave del cajón cerrado de su oficina".

La carta de refutación de Hart al abogado de WPI afirma que Mikovits no estaba en su oficina cuando recibió la llamada telefónica que le informaba que fue despedida y que nunca regresó al instituto. "Varias personas tienen llaves de la oficina y el laboratorio, incluido el personal administrativo, el personal del laboratorio y la custodia", escribió Hart. "La preocupación de su cliente en cuanto a la ubicación de esos cuadernos, y la propiedad intelectual, debe dirigirse a otra parte".

Mikovits trabajó para WPI desde su inicio en 2007. Establecida por Annette y Harvey Whittemore, cuya hija tiene SFC, el instituto también estudia fibromialgia, enfermedad posterior a Lyme y enfermedad de la Guerra del Golfo. Los datos con los que Mikovits "se fugó", supuesta WPI en documentos judiciales, podrían dañar los esfuerzos futuros del instituto. "Sin estos materiales, la capacidad de WPI de continuar su importante investigación para encontrar una cura para estas terribles enfermedades que afectan a más de 4 millones de estadounidenses cada año se ve gravemente obstaculizada", señala la queja. Sostiene que un Acuerdo de información e invención patentado que Mikovits firmó establece que WPI era propietaria de los cuadernos que ella y otros en el laboratorio crearon.

Robert Charrow, abogado de Greenberg Traurig en Washington, DC, que se especializa en casos que involucran investigación científica, dice que la academia y la industria tienen diferentes estándares sobre los investigadores que conservan sus propios cuadernos y datos. Aunque Charrow enfatiza que no está familiarizado con los detalles de este caso, dice que la industria generalmente prohíbe a los investigadores llevar datos con ellos. "En las instituciones académicas, se solicita o se exige a los investigadores que entreguen una copia de su material o sus datos a la institución, y pueden conservar una copia para ellos mismos", dice Charrow. "Así es como generalmente se hace y es por eso que no hay más partidos meando".

Mikovits y sus colegas llegaron a los titulares internacionales después de la publicación en línea de Science el 8 de octubre de 2009 de un artículo en el que informaron que habían encontrado un retrovirus de ratón recientemente descubierto llamado XMRV en la sangre del 67% de los pacientes con SFC que examinaron. Varios estudios posteriores, incluido uno en el que participó WPI, no pudieron replicar el hallazgo. Un estudio separado, también publicado en Science, proporcionó evidencia de que XMRV fue creado accidentalmente en un experimento de laboratorio con ratones y cuestionó si incluso infectaba a humanos. El editor en jefe de Science, Bruce Alberts, emitió una Expresión de preocupación editorial sobre la veracidad del periódico el 31 de mayo. Posteriormente, Science publicó una retracción parcial del artículo original del grupo de Mikovits después de que uno de los laboratorios que contribuyó a ello dijo que un contaminante estropeaba sus resultados.

El Segundo Tribunal del Distrito Judicial de Nevada escuchará una orden judicial preliminar contra Mikovits el 22 de noviembre.