Premio Lasker reaviva debate sobre descubrimiento de Artemisinin

Tu Youyou.

Cortesía de la Fundación Lasker.

El primer premio de la Fundación Lasker a un científico chino que trabaja en el continente ha reavivado una controversia de 30 años sobre si una persona debe ser reconocida por desarrollar una poderosa droga antipalúdica que fue producto de un proyecto gubernamental masivo durante la Revolución Cultural de China. El viernes pasado en la ciudad de Nueva York, la fundación presentó a Tu Youyou, un fitoquímico de 80 años de la Academia China de Medicina Tradicional China, con el Premio de Investigación Médica Clínica Lasker-DeBakey 2011 por "el descubrimiento de la artemisinina, una terapia farmacológica para malaria que ha salvado millones de vidas en todo el mundo, especialmente en el mundo en desarrollo ". Pero algunos científicos chinos no están de acuerdo con la cita, particularmente su enfoque exclusivo en Tu.

Wu Yulin, químico retirado del Instituto de Química Orgánica de la Academia de Ciencias de China que ayudó a determinar la estructura química de la artemisinina, escribió en respuesta a una consulta de Science Insider que Tu "hizo contribuciones al descubrimiento del compuesto" pero no hizo contribuciones significativas después de eso. Los críticos de la cita de Lasker enfatizan que el desarrollo de la terapia de combinación basada en artemisinina que se usa hoy en día fue el resultado de una carrera científica de relevos que atravesó muchas etapas. En comentarios sobre publicaciones en la Web y en un periódico independiente, argumentan que más de una persona merece ser citada por el logro.

Los defensores de Tu sostienen, sin embargo, que su descubrimiento se destaca. Dos partidarios, Louis Miller, jefe de Biología Celular de la Malaria en los Institutos Nacionales de Salud en Bethesda, Maryland, y su colega Xinzhuan Su, también en NIH, describieron las contribuciones de Tu en un artículo de Cell del 16 de septiembre, escribiendo que tienen " sin duda, el mayor crédito debe ir a Youyou ". Su dice que su conclusión fue respaldada por documentos clasificados que Tu y los funcionarios de su instituto les mostraron.

Rao Yi, neurocientífico de la Universidad de Pekín en Beijing, adopta una postura más matizada en apoyo de Tu. Rao y sus colegas dicen que han visto un conjunto mucho más amplio de documentos clasificados e internos archivados en instituciones que participaron en la investigación de artemisinina y entrevistaron a muchos de los principales actores. Rao dice: "Aunque estamos de acuerdo con Miller y Su en que Youyou debería ser reconocido como representante, descubrimos que fueron demasiado lejos para llegar a conclusiones que no están respaldadas por las fuentes disponibles y para atribuir créditos basados ​​en reclamos que son al menos controvertidos si no incorrecto." Rao incluyó algunos de sus hallazgos en un artículo que publicó en línea. Él dice: "Nuestro artículo es muy específico sobre cómo aclarar el papel de Tu Youyou, y llegamos a la conclusión de que Tu es un representante del proyecto. Mencionamos claramente a otros como [los investigadores de artemisinina contemporáneos] Yu Yagang y Zhong Yurong. Nosotros sí notó que los roles de otros necesitan ser estudiados y establecidos más a fondo ".

La búsqueda que condujo a la artemisinina comenzó en la década de 1960 cuando el gobierno de Vietnam del Norte pidió ayuda a China para encontrar una cura para la malaria resistente a los medicamentos, que diezmaba a las tropas en las selvas de Indochina. Bajo la instrucción de Mao Zedong, China lanzó un esfuerzo secreto en el apogeo de la Revolución Cultural en 1967. Con el nombre en clave del Proyecto 523, movilizó a más de 500 investigadores de unas 60 organizaciones en varias agencias militares y civiles.

El Proyecto 523 planeó un ataque de tres puntas contra la malaria resistente a los medicamentos: investigue y desarrolle nuevas drogas de la manera occidental, evalúe la medicina tradicional y los remedios caseros para buscar una terapia china y, en primer lugar, encuentre formas de prevenir la infección de la malaria. El instituto de Tu, el Instituto de Materia Médica China, fue asignado para trabajar en el segundo enfoque. Según una investigación del grupo de Rao, Yu Yagang, que trabajaba en el mismo instituto que Tu, analizó estadísticamente una compilación de remedios tradicionales para la malaria en 1965 y descubrió que el qinghao (ajenjo verde-azul) era uno de los ingredientes más utilizados. Luego, Yu trabajó con otro investigador de la Academia de Ciencias Médicas Militares para probar un extracto crudo de qinghao en un modelo de malaria para roedores, y descubrió que el extracto mataba parásitos con una potencia del 60% al 80%. Yu informó los resultados a Tu, el líder del grupo. Yu pronto fue reasignado a un esfuerzo aún mayor: buscar un tratamiento para la bronquitis, que sufrió Mao. Tu luego le pidió a otros en el grupo que repitieran el experimento de Yu, pero no pudieron obtener extractos con potencia constante.

Tu describe su trabajo con cierto detalle en un ensayo en la edición de octubre de Nature Medicine . Sospechaba que la extracción a alta temperatura destruía el ingrediente activo de qinghao. Volvió al libro de medicina tradicional y, después de leer sobre una preparación que requería remojar el qinghao con agua fría, propuso usar un solvente de bajo punto de ebullición para extraer el químico activo. Esta idea se considera un gran avance hacia el descubrimiento de la artemisinina por parte de sus partidarios. Los detractores de Tu, sin embargo, señalan que usar éter y otros solventes de bajo punto de ebullición para extraer ingredientes activos de las plantas es la fitoquímica estándar.

Li Ying, químico retirado del Instituto de Materia Médica de la Academia de Ciencias de China en Shangai, que trabajó en la síntesis de derivados de artemisinina, escribió en un artículo en 2008 que el método de extracción y purificación de Tu produjo cristales que contenían artemisinina mezclada con otros químicos, dando lugar a toxicidad en ensayos clínicos. Aproximadamente esta vez, Wei Zhenxing, del Instituto de Farmacología de Shandong, y Luo Zeyuan, del Instituto de Farmacología de Yunnan, después de enterarse del avance de Tu, cada uno de ellos obtuvo productos químicos antipalúdicos de hierbas locales llamadas huang hua hao o ajenjo de flor amarilla ( Artemisia annua ) . Varias especies se usaron tradicionalmente como Qinghao medicinal, pero solo A. annua finalmente demostró contener una cantidad suficiente de artemisinina. El grupo Yunnan también encontró la mejor fuente cultivada de A. annua en otra provincia. Utilizando esta fuente, pudieron producir artemisinina pura en grandes cantidades, acelerando la investigación y el desarrollo de drogas. El grupo de Tu también adoptó el método Yunnan.

Mientras tanto, los investigadores que trabajaron en Shanghai entre 1973 y 1975 descubrieron que la artemisinina tiene una estructura novedosa e inusual, un llamado puente de peróxido. La artemisinina es el único compuesto natural que se sabe que tiene esta estructura. Es clave para su propiedad antipalúdica y hace que los medicamentos basados ​​en artemisinina sean completamente diferentes de los derivados de la quinina, como la cloroquina, a los que los parásitos de la malaria se han vuelto resistentes. El grupo de Li Ying en Shanghai sintetizó derivados de artemisinina que eran más potentes para matar los parásitos de la malaria y tenían propiedades químicas más deseables (como la solubilidad en agua), lo que los hacía mejores candidatos a fármacos que la artemisinina natural. Son la base de la terapia utilizada hoy. Fue solo después de que se levantaron las reglas de secreto en 1977 que los documentos de investigación del Proyecto 523 comenzaron a salir.

Después de la ceremonia de entrega del Premio Lasker, Tu parecía ansioso por aplacar a los críticos y le dijo a la Agencia de Noticias Xinhua: "Creo que el honor no solo me pertenece a mí sino también a todos los científicos chinos".

Debido a que el Premio Lasker es visto a menudo como un precursor del Premio Nobel, los medios chinos están llenos de expectación. Pero a algunos les preocupa que el desacuerdo sobre el crédito pueda hacer que el comité Nobel haga una pausa. Rao dice que si tuviera que elegir tres científicos, el límite para el Nobel, entonces elegiría a Yu Yagang, Tu Youyou y Zhong Yurong para el descubrimiento de la artemisinina; o Tu Youyou, Luo Zeyuan y Li Ying por los primeros trabajos sobre artemisinina que condujeron a la terapia con medicamentos.