ITER y Monju en el tajo?

El 20 de noviembre, un panel asesor pidió al gobierno japonés que recortara fondos el próximo año para el proyecto del reactor de fusión ITER y el reactor reproductor rápido experimental de Monju. Las recomendaciones reflejan dudas crecientes sobre la política de larga data del país que enfatiza la dependencia de la energía nuclear a raíz del colapso de Fukushima. Aunque es poco probable que el consejo del panel se implemente por completo, puede influir en la política oficial.

La investigación nuclear fue la primera área en el presupuesto propuesto para el año fiscal que comienza el 1 de abril, abordado por la Unidad de Revitalización del Gobierno, un comité de legisladores del partido gobernante y expertos del sector privado encargados de hacer propuestas de reforma de políticas de amplio alcance. Según informes de prensa, el panel recomendó recortar $ 29 millones en gastos en Monju. La tecnología de mejora rápida puede producir más plutonio del que quema, lo que reduciría las importaciones de combustible nuclear de Japón. Pero Monju ha estado plagado de problemas técnicos, accidentes y encubrimientos que han pospuesto el proyecto por lo menos 15 años en su cronograma original. Actualmente no está funcionando. El ministerio de educación había pedido 445 millones de dólares para "mantener" Monju y otras instalaciones de I + D del ciclo del combustible nuclear, mientras ponía en espera la investigación real.

El panel también instó a Japón a renegociar su contribución prevista de $ 381 millones a ITER para el próximo año a la luz de las cargas fiscales del país, que se han visto exacerbadas por el terremoto, el tsunami y la crisis nuclear. El proyecto de 16 mil millones de personas está construyendo un reactor de fusión experimental en Cadarache en Francia para demostrar la viabilidad del poder de fusión. Japón ha sido uno de los patrocinadores más entusiastas del proyecto. Hizo campaña para albergar el reactor, pero concedió ese honor a la Unión Europea después de una batalla prolongada por el apoyo de los otros socios. Como premio de consolación, Japón alberga una instalación que analiza aspectos auxiliares del poder de fusión. Los gobiernos anteriores nunca han vacilado en su apoyo a ITER.

No quedó claro de inmediato qué significarían los recortes propuestos para los dos programas. Un portavoz de la Agencia de Energía Atómica de Japón declinó hacer comentarios. Cualquier recorte puede no ser tan grande como lo recomienda el comité. Hace dos años, el panel pidió grandes recortes en los fondos para la supercomputadora de próxima generación de Japón y otros proyectos de gran envergadura, pero al final el impacto en el gasto propuesto fue menor.

La unidad de revitalización se reunirá cuatro veces en las próximas semanas para revisar los gastos en otras áreas de ciencia, educación y telecomunicaciones.