Jefe de Física Nuclear de Italia: podemos permitirnos SuperB

Fernando Ferroni

Astri e Particelle / INFN

El físico de partículas Fernando Ferroni toma las riendas como presidente del Instituto Nacional de Física Nuclear de Italia (INFN) a finales de mes. Ferroni, de 59 años, es profesor en la Universidad Sapienza de Roma y ha trabajado en experimentos en el laboratorio CERN en Ginebra, Suiza, el Laboratorio Nacional de Aceleración SLAC en California y el laboratorio Gran Sasso de INFN. INFN juega un papel importante en el Gran Colisionador de Hadrones (LHC) del CERN, además de operar el detector de ondas gravitacionales de Virgo cerca de Pisa, pero quizás el mayor desafío de Ferroni será dirigir la construcción del colisionador de partículas de positrones de electrones SuperB que se debe a este año se inauguró cerca de Roma. A medida que la economía de Italia se tambalea, ¿puede el país permitirse una máquina costosa para investigar el equilibrio entre la materia y la antimateria en el universo? Las preguntas y respuestas han sido editadas por brevedad y claridad.

P: ¿Cuáles son sus prioridades como presidente de INFN?

FF: Uno es el presupuesto. Esto se ha mantenido estable en los últimos años y, por lo tanto, está disminuyendo en términos reales. Luego está el problema de conseguir trabajo para jóvenes investigadores. El año pasado, el gobierno presentó una ley que significa que solo una quinta parte de los puestos de investigación que quedan vacantes se pueden cubrir. Esto significa que el número de investigadores se reduce todo el tiempo.

P: ¿Qué harás con este problema de rotación?

FF: pondré toda la presión que pueda sobre el gobierno para revertir esto. Mi idea es la desregulación. Es el derecho del gobierno decidir cuál debe ser el presupuesto anual de la INFN (actualmente es de aproximadamente 270 millones). Pero dentro de este número, déjenme hacer lo que creo que es mejor para esta institución. Si necesito reemplazar a 50 investigadores, lo haré, pero si no, reemplazaré a 20 y gastaré el resto en investigación. El problema es que el gobierno aplica sus leyes generales o presupuestarias al sector público en su conjunto, y nosotros somos parte del sector público. Siempre se olvidan de hacer una distinción entre investigación y administración pública.

P: Se ha estimado que SuperB cuesta entre 500 millones y 600 millones. De donde vendra este dinero?

FF: El gobierno italiano ha comprometido 250 millones para el costo del acelerador, y los EE. UU. Deben proporcionar fondos en especie en forma de partes de la instalación desmantelada PEP-II en SLAC. Además del dinero del Instituto Italiano de Tecnología para líneas de sincrotrón, también esperamos dinero de varios otros países, incluidos Rusia, Francia, España y posiblemente el Reino Unido. Pero la situación de financiación es muy delicada y hasta que firme el memorando de entendimiento. No sé cuál será el total.

P: ¿Qué forma tomará la financiación del gobierno italiano?

FF: Esto vendrá en parte del INFN, con un 8% de su presupuesto anual dedicado a SuperB (de hecho, todos los institutos de investigación utilizarán el 8% de sus presupuestos para proyectos de infraestructura a gran escala). Pero, por supuesto, el gobierno tendrá que aportar más, ya que con solo esta financiación no podría construir la máquina. Espero que el gobierno sepa dónde encontrar el resto del dinero.

P: Algunos físicos han advertido que SuperB privará a otros experimentos de financiación. ¿Es esto un peligro?

FF: Probablemente no podamos iniciar tantos otros experimentos como nos hubiera gustado en el pasado. Pero una vez que conocemos el perfil de gastos de SuperB, podemos adaptarnos a él. Tendremos un camino complicado para navegar y tendremos que encontrar 25 millones de nuestro presupuesto de investigación de 400 millones en 6 años para construir el detector. Estos 25 millones afectarán otros proyectos. SuperB perturbará el sistema, pero sería extraño que un gran proyecto no lo haga.

P: El proyecto se completará dentro de 6 años. ¿Es esto realista?

FF: Eso depende de cuándo empecemos. Trabajé en el experimento BaBar en SLAC (que fue alimentado por PEP-II) y la construcción comenzó en 1993 y en 1998 tuvimos colisiones. No veo por qué, en principio, nuestra máquina no se puede construir tan rápido como la de Estados Unidos.

P: ¿Podría SuperB ser derrotado por una Belle mejorada (la rival japonesa de BaBar)?

FF: La máquina japonesa se encenderá primero. Pero su intensidad será menor, por lo que eventualmente habrá un punto de cruce [cuando SuperB haya recopilado más datos]. Si la máquina japonesa se inicia 2 años antes, esa no es razón para cuestionar SuperB. Pero por más tiempo que eso y podría haber un problema.

P: ¿Qué otros planes tiene el INFN para futuros experimentos?

FF: Queremos consolidar y dar seguimiento a nuestra gran inversión en el LHC. También queremos seguir con extrema atención la búsqueda de ondas gravitacionales en Virgo. Y también estamos evaluando la posibilidad de construir un telescopio de neutrinos a escala kilométrica en el Mediterráneo. Además, tenemos los mejores laboratorios del mundo en Gran Sasso para la investigación de neutrinos y materia oscura. Estas dos áreas de la física se mantendrán en la parte superior de nuestra lista.

P: ¿Qué importancia tuvo el reciente resultado de la colaboración OPERA [Proyecto de Oscilación con Aparato de Rastreo de Emulsión] para mostrar que los neutrinos viajan más rápido que la luz?

FF: No puedo aportar nada en una medición tan delicada. Esperemos el resultado de otros experimentos. Incluso en Gran Sasso intentaremos rehacer el experimento con otros detectores como Borexino o LVD.

P: ¿Cree que OPERA tenía razón al anunciar sus resultados antes de su publicación en una revista?

FF: Hablando personalmente, y no como presidente de la INFN, lo habría hecho de otra manera. Hubiera tomado mi evidencia, subido a un avión y discutido los resultados con los investigadores de Fermilab, pidiéndoles que repitan el experimento antes de publicar dos artículos simultáneamente en la misma edición de la revista. Pero todos tienen un estilo diferente. Es muy fácil decir: 'Hubiera hecho las cosas de manera diferente'. No estaba bajo ese estrés y tensión.