El gran destructor de átomos de EE. UU. Termina hoy

Ha llegado un día que muchos físicos de partículas temían. Hoy, alrededor de las 2:30 p.m., hora central de los EE. UU., Los investigadores del Fermi National Accelerator Laboratory (Fermilab) en Batavia, Illinois, cerrarán su colisionador Tevatron, que ha convertido protones en antiprotones desde el 13 de octubre de 1985 para producir nuevos y fugaces partículas subatómicas. Durante casi 25 años, el Tevatron reinó como el destructor de átomos de mayor energía del mundo, hasta que fue superado hace 18 meses por el más poderoso Gran Colisionador de Hadrones en el laboratorio europeo de física de partículas, CERN, cerca de Ginebra, Suiza. La desaparición del Tevatron también deja a los Estados Unidos sin destructores de átomos para buscar nuevas partículas. (El último colisionador de la nación, el colisionador de iones pesados ​​relativista en el Laboratorio Nacional Brookhaven en Upton, Nueva York, estudia un tipo exótico de materia nuclear llamada plasma quark-gluón).

El Tevatron deja un legado mixto. En 1995, los investigadores lo usaron para descubrir una partícula llamada quark top, un primo de los quarks arriba y abajo que forman protones y neutrones y el último y más pesado de los seis quarks conocidos. Algunos dicen que el descubrimiento merece un Premio Nobel; otros dicen que el quark top tenía que estar allí. De lo contrario, el Tevatron nunca obtuvo un descubrimiento sorprendente para hacer que los físicos reconsideren su modelo estándar de física de partículas, dicen los investigadores. Fermilab ahora intentará redirigir sus esfuerzos para estudiar las propiedades de las partículas evasivas conocidas como neutrinos. Sin embargo, ese nuevo programa requerirá inversiones de miles de millones de dólares, y no está claro si esos fondos estarán disponibles.

Vea un video inventivo que marca el cierre.