El telescopio gigante de Magallanes recibe luz verde para la construcción

El Telescopio Gigante de Magallanes (GMT), el tercero de un trío de megatelescopios que mirará hacia el cielo la próxima década, recibió ayer $ 500 millones para comenzar la construcción. GMT, que finalmente costará alrededor de $ 1 mil millones, tendrá un espejo de 25 metros de ancho, lo que le dará una visión 10 veces más nítida que el telescopio espacial Hubble. El acuerdo de financiación significa que el trabajo puede comenzar pronto en la estructura del observatorio en Las Campanas en el norte de Chile y en el instrumento mismo. El telescopio, que estará totalmente operativo para 2024, está respaldado por 11 instituciones en Australia, Brasil, Chile, Corea y Estados Unidos.

"GMT anunciará el comienzo de una nueva era en astronomía", dijo Wendy Freedman, de la Universidad de Chicago en Illinois, y presidenta de la junta directiva de la Organización del Telescopio Gigante de Magallanes en un comunicado. "Revelará los primeros objetos en emitir luz en el universo, explorará los misterios de la energía oscura y la materia oscura e identificará planetas potencialmente habitables en el vecindario galáctico de la Tierra".

Los mejores telescopios ópticos e infrarrojos de hoy en día tienen espejos de unos 10 metros de diámetro, pero los avances en óptica significan que la próxima generación será mucho más grande. El Observatorio Europeo Austral ha comenzado la construcción de su telescopio extremadamente grande europeo (E-ELT) con un espejo de 39 metros en el Cerro Armazones en el norte de Chile, y un grupo de instituciones de China, India, Japón y Estados Unidos ha comenzado a construir El telescopio de treinta metros (TMT) en Mauna Kea en Hawai. La construcción de TMT se detuvo recientemente luego de las protestas de los indígenas hawaianos, y los esfuerzos continúan para encontrar un compromiso.

El GMT, que es el más pequeño de los tres, utiliza una tecnología de espejo diferente. Su reflector principal está formado por siete grandes espejos, cada uno de 8, 4 metros de ancho con un peso de 17 toneladas. Los otros dos ámbitos utilizan un enfoque de espejo segmentado, sus reflectores unidos con un número mucho mayor de mosaicos de espejo hexagonales (798 en el E-ELT y 492 en el TMT), cada uno de ellos independientemente orientable.

Esta nueva generación de telescopios permitirá grandes avances en los estudios del universo primitivo, de los planetas similares a la Tierra alrededor de otras estrellas, y de la misteriosa materia oscura y la energía oscura que influyen en la estructura y expansión del universo.