Dinosaurios Gigantes tienen una ventaja en el crecimiento

Hace casi 200 millones de años, algunos de los primeros dinosaurios de la Tierra pusieron sus huevos en la moderna provincia de Yunnan en el sur de China, solo para que un nido tras otro fuera destruido por las inundaciones. Hoy, los restos de esos huevos perdidos, y los dinosaurios embrionarios que contenían, están ayudando a los científicos a comprender cómo sus parientes se convirtieron en gigantes.

Los nidos destruidos probablemente pertenecían a Lufengosaurus, un dinosaurio de cuello largo y herbívoro que vivió en la región durante el período Jurásico. Aunque Lufengosaurus y sus parientes, llamados sauropodomorfos, han sido considerados durante mucho tiempo como "esos dinosaurios aburridos", dice el paleontólogo y autor principal Robert Reisz de la Universidad de Toronto, Mississauga, en Canadá, tienen un rasgo que los hace destacar: su tamaño: "Eran [siempre] las cosas más grandes que vivían en el vecindario". Lufengosaurus, por ejemplo, creció a unos 9 metros de largo, la criatura más grande de la región en ese momento. Pero debido a que los fósiles están literalmente escritos en piedra, los paleontólogos han tenido pocas pistas sobre cómo estos animales crecieron a proporciones tan gigantescas.

A primera vista, el lecho óseo recién descubierto no parece ser de mucha ayuda. Aunque ofrece algunos de los huesos de dinosaurios embrionarios más antiguos jamás descubiertos, aquí no se encuentran esqueletos completos; Las inundaciones que arrasaron los nidos destrozaron a sus habitantes frágiles y sin eclosionar y dejaron solo unos pocos fragmentos de cáscara de huevo y un revoltijo caótico de cientos de huesos pequeños. Pero es precisamente esta mezcla de especímenes de muchos nidos diferentes, y, por lo tanto, múltiples etapas de desarrollo, lo que ha entusiasmado tanto a los paleontólogos.

"Cuando obtienes un embrión pequeño y hermoso dentro de un huevo, es hermoso ... pero es solo un vistazo, algo así como un momento congelado en la vida embrionaria del animal", dice Reisz. "Aquí, debido a que tenemos huesos de las extremidades en diferentes etapas de desarrollo, podemos seguir la vida embrionaria del organismo".

Para reconstruir el desarrollo de Lufengosaurus, el equipo de Reisz se centró en los 24 huesos del fémur encontrados en los restos. Lo primero que notaron los investigadores es que el más grande de estos huesos de las piernas era casi el doble del tamaño de los más pequeños, lo que revela que las criaturas crecieron significativamente incluso antes de nacer. Y cuando los investigadores abrieron los fémures para estudiar su estructura, notaron que los espacios en los huesos donde habrían crecido los vasos sanguíneos y otros tejidos eran particularmente grandes. Los científicos saben que cuanto más grandes son los llamados espacios vasculares, más rápido crece el animal. A juzgar por el tamaño de los espacios vasculares de sus fémures, Reisz y sus colegas concluyeron que los embriones de Lufengosaurus crecieron más rápido que todos los demás dinosaurios conocidos y todas las aves vivas, "más rápido que cualquier cosa que hayamos visto", dice Reisz. Este rápido crecimiento embrionario puede ser la clave para comprender los imponentes físicos de los sauropodomorfos adultos, informa hoy el equipo en línea en Nature .

Pero la verdadera sorpresa que contenían los huesos no se reveló hasta que los investigadores los sometieron a los poderosos rayos X producidos por un sincrotrón en Taiwán. Cuando lo hicieron, notaron rastros de lo que sospechan que es materia orgánica dentro de los huesos. "Se han encontrado restos orgánicos [de dinosaurios] antes, pero este es, con mucho, el más antiguo", dice Reisz. Si los huesos, de hecho, contienen proteínas complejas, espera compararlas con proteínas en organismos vivos para aprender más sobre la biología de los dinosaurios. Tal posibilidad "realmente abre una nueva vía de investigación para la paleontología", dice.

Otros investigadores son más cautelosos. "Casi todos los ejemplos de este material orgánico son objeto de disputas", y este probablemente no será diferente, señala Hans-Dieter Sues, un paleontólogo de vertebrados del Museo Nacional de Historia Natural de la Institución Smithsonian en Washington, DC, que no estuvo involucrado en el estudio. "Nunca se puede descartar totalmente la contaminación".

Aún así, si la evidencia se mantiene, el hallazgo finalmente podría inclinar la balanza a favor de la preservación de los tejidos blandos. "Este [estudio] respalda la idea de que algunas de estas moléculas orgánicas pueden conservarse en realidad durante millones de años", dice Luis Chiappe, un paleontólogo de vertebrados en el Museo de Historia Natural del Condado de Los Ángeles en California, que fue no involucrado con la investigación. Independientemente, dice, el lecho óseo en sí mismo es "un hallazgo espectacular" que probablemente proporcionará muchas más ideas sobre el desarrollo de los dinosaurios en los próximos años.