Geron sale de las células madre

Geron, la compañía que ayudó a ser pionera en la investigación con células madre embrionarias humanas (hES), dijo ayer que está deteniendo su primer ensayo clínico en el mundo y retirando el trabajo de células madre. La compañía, con sede en Menlo Park, California, se concentrará en sus terapias contra el cáncer, dijo el CEO John Scarlett en un comunicado. "Decidir abandonar el negocio de células madre fue una decisión muy difícil de tomar", dijo a inversores y periodistas esta mañana.

Geron ayudó a financiar el trabajo de James Thomson en la Universidad de Wisconsin, Madison, quien en 1998 fue el primero en aislar las células hES. Ese acuerdo otorgó a la compañía licencias exclusivas para varias patentes de células hES. El año pasado, lanzó el primer ensayo clínico del mundo, que fue diseñado para tratar a ocho pacientes con lesión de la médula espinal, utilizando células neuronales derivadas de células hES. Cuatro han sido tratados hasta ahora, y Geron dice que continuará siguiéndolos. Sin embargo, no inscribirá a ningún paciente nuevo. La compañía devolvió un préstamo de $ 6.5 millones del Instituto de Medicina Regenerativa de California (CIRM), un organismo financiado por los contribuyentes creado para apoyar la investigación sobre células madre, especialmente células hES. CIRM acordó a principios de este año prestarle a Geron hasta $ 25 millones para financiar el juicio.

Scarlett, quien se unió a la compañía a fines de septiembre, dijo que la decisión le permite a Geron continuar operando sin recaudar nuevos fondos para el próximo año y medio, cuando espera resultados de media docena de ensayos de fase II de dos medicamentos contra el cáncer. Como parte de la reducción de las células madre, la compañía reducirá 66 puestos de tiempo completo, el 38% de su fuerza laboral.

Stephen Kelsey, director médico de Geron, dijo en la conferencia telefónica que hasta ahora los pacientes no mostraron efectos secundarios significativos ni ninguna mejora en su condición. Dada la pequeña escala del estudio, dijo, detenerse temprano puede no ser una pérdida. "Solicitamos y recibimos permiso para realizar un estudio de seguridad muy pequeño con una dosis baja de células", dijo. "Estamos a la mitad y los datos han sido notablemente consistentes. Informaremos los resultados y será un reflejo justo de lo que habría sucedido si hubiéramos completado el estudio".

Algunos observadores tenían reservas sobre el ensayo desde el principio, preocupados de que los resultados en animales no fueran lo suficientemente fuertes como para justificar un ensayo en humanos. Pero muchos habían estado tirando por la compañía, no obstante. "Es con una sensación de pérdida que veo esta noticia", dice Roger Pedersen, de la Universidad de Cambridge en el Reino Unido, quien fue uno de los investigadores que recibió fondos de Geron a mediados de la década de 1990 para intentar obtener células hES. Él dice que la compañía puede estar reaccionando no solo a la larga línea de tiempo para llevar terapias celulares a la clínica, sino también a un posible debilitamiento de su cartera de propiedad intelectual. El desarrollo de células madre pluripotentes inducidas (iPS), que son células adultas reprogramadas genéticamente para parecerse a las embrionarias, significa que las licencias exclusivas de Geron pueden valer menos. "Los avances en el campo de las células madre son innovaciones disruptivas que tienen el potencial de reemplazar las innovaciones anteriores, siendo las células HES una de esas. No sé si Geron lo ve de esa manera, pero yo sí", dice Pedersen.