Alemania devuelve calaveras de la era colonial a Namibia

Uno de los 20 cráneos que serán entregados a una delegación de Namibia el viernes.

dpa / Newscom

BERLÍN— Los cráneos de 20 namibios asesinados en guerras brutales con colonos alemanes hace un siglo serán devueltos a los funcionarios del gobierno de Namibia aquí el viernes. Los cráneos han sido parte de la colección de anatomía en el Hospital Universitario Charité aquí y en el Museo Histórico Médico de Berlín durante más de un siglo. Los líderes de Namibia pidieron en 2008 que fueran devueltos. "Reconocemos que la ciencia alemana conlleva una carga de culpa desde ese momento", dijo el director del museo Thomas Schnalke en una conferencia de prensa el lunes. "Aceptamos eso y nos gustaría pedir perdón".

En un proyecto lanzado el año pasado, los investigadores han estado trabajando para identificar de dónde provienen los miles de cráneos en las colecciones del hospital y cuáles deben ser repatriados. Science Insider habló con el anatomista Charité Andreas Winkelmann, uno de los líderes del proyecto.

P: ¿Cómo comenzó el proyecto?

AM: Hubo solicitudes de restitución de Namibia, así como de Australia y Nueva Zelanda. También hubo una creciente conciencia de nuestro lado de que teníamos colecciones antropológicas que tenían un pasado oscuro. Soy anatomista pero por casualidad también soy responsable de las colecciones de nuestro instituto. El co-líder del proyecto, el profesor [Thomas] Schnalke, es director del museo. Descubrimos que los catálogos y la documentación que teníamos no eran suficientes para decir si era necesario devolver ciertos cráneos. Entonces comenzamos un proyecto para analizar de dónde provenían los restos. La DFG [agencia de financiación alemana] nos dio financiación durante 2 años. Contratamos a tres científicos, un antropólogo biológico, un historiador y un antropólogo cultural.

P: ¿Qué técnicas utilizas para identificar un cráneo?

AM: Lo estamos viendo de manera interdisciplinaria, buscando publicaciones de la época y tratando de relacionarlas con números de muestras particulares. La documentación que tenemos en Charité está lejos de ser completa. Las colecciones tuvieron que moverse durante la Segunda Guerra Mundial, luego hubo división alemana y reunificación. Las cosas se perdieron. Además, los investigadores en ese momento no tenían interés en quiénes eran estas personas, sino en los grupos étnicos, lo que llamarían razas.

Observamos los cráneos, por eso necesitamos un experto en huesos, el antropólogo. Pero es importante enfatizar que no estamos rehaciendo el tipo de clasificación que los científicos de la época estaban intentando. El concepto de raza no se ha mantenido científicamente. No hay una buena manera de distinguir grupos según las características del cráneo.

Pero hay inscripciones en los cráneos. Puede haber etiquetas o números que hacen referencia a catálogos o publicaciones. Y podemos decir algo sobre el sexo de la persona, la edad de la muerte, y a veces podemos encontrar rastros de enfermedades. En el caso de los cráneos de Namibia, podemos ver rastros de escorbuto. Sabemos que la mayoría de estos cráneos provienen de un campo de prisioneros en Shark Island, donde el escorbuto estaba presente y las condiciones eran horribles. No podemos saber si alguien murió de hambre, pero el escorbuto produce una pequeña hemorragia en el hueso, que aparece como cambios en la superficie del hueso. También causa pérdida de dientes, que se puede ver en la mandíbula.

Solo hay un aspecto [en este proyecto] en el que puedes adscribir a alguien a un grupo étnico según las características del cráneo. Un grupo étnico namibio, el Herero, tenía una práctica cultural de llenar los incisivos superiores para producir un agujero en forma de delta en el medio y eliminar los incisivos inferiores. Era una marca de identidad. Confirmaría que eras Herero.

Q: ¿Utiliza análisis de ADN?

AM: Por supuesto, es posible, pero es costoso y es un procedimiento invasivo [porque se destruye un fragmento de hueso para obtener el ADN]. No estábamos seguros de que debíamos hacer procedimientos invasivos, por lo que no lo hicimos. Además, si no tiene descendientes directos, no se agrega mucho a las conclusiones. Existen métodos en los que puede decir algo sobre el área geográfica de la que podría haber provenido un espécimen, pero no son muy precisos.

P: ¿Son todos los cráneos de Namibia que tiene Charité? ¿O es solo el comienzo?

AM: Suponemos que habrá más calaveras de Namibia, pero aún estamos investigando. Esta semana ha quedado claro que la delegación de Namibia quiere estar muy segura de que los cráneos que repatrían son de Namibia. Espero que podamos encontrar hasta una docena más.

El Charité tiene aproximadamente 7000 cráneos en su colección, aunque no todos provienen del período colonial. Eso incluye cráneos prehistóricos y algunos de Europa.

P: ¿Cuántos de esos podrás identificar?

AM: Estamos en la mitad de nuestro proyecto de 2 años, y eso es parte de lo que queremos descubrir. También queremos saber más sobre el contexto histórico científico. Hasta ahora nos hemos concentrado en relacionar artefactos con casos y publicaciones. Todavía no hemos visto quién estuvo involucrado en la recolección y por qué hicieron lo que hicieron.

P: ¿Qué tipo de documentos se publicaron en los cráneos?

AM: Un ejemplo es un estudio de los músculos faciales: Rassenanthropologische Untersuchung der Gesichtsmuskulatur [ Examen antropológico racial de los músculos faciales ]. Los investigadores querrían descubrir que los músculos faciales de los africanos estaban menos diferenciados que los de los europeos. Pero en realidad no incluyeron ningún ejemplo europeo. Cuando lo lees, tienes que concluir que encontraron lo que estaban buscando.

P: También ha participado en la documentación de la historia de la anatomía durante el período nazi . ¿Este proyecto está relacionado con ese trabajo?

AM: Estoy interesado en la historia de mi especialidad, lo que me ha llevado a investigar el tiempo nazi y otros períodos. Sin embargo, no vemos un vínculo directo entre esta colección y la historia de la higiene racial en Berlín. Los cráneos probablemente se usaron para la investigación en la década de 1920, pero no hay evidencia de que se usaron más tarde.