GAO dice que la Casa Blanca rompió la ley al celebrar reuniones científicas con China

Conflicto constitucional. El asesor científico de la Casa Blanca, John Holdren ( izquierda ), está siendo atacado por el representante Frank Wolf (R-VA) por reunirse con funcionarios chinos.

(De izquierda a derecha) Oficina de Política de Ciencia y Tecnología de la Casa Blanca; Cámara de representantes de los Estados Unidos

La agencia de vigilancia del Congreso se ha puesto del lado de un influyente republicano de la Cámara de Representantes en su intento de bloquear los intercambios científicos bilaterales con China. Pero la administración de Obama insiste en que el Congreso ha sobrepasado su autoridad.

La Oficina de Responsabilidad del Gobierno (GAO) emitió ayer un informe que dice que la Oficina de Política de Ciencia y Tecnología (OSTP) de la Casa Blanca ha violado una disposición en un proyecto de ley de gastos de 2011 que prohíbe que OSTP y la NASA usen dinero para tales intercambios. El proyecto de ley de asignaciones se convirtió en ley en abril, y el informe de la GAO examina una serie de reuniones de mayo en Washington, DC, entre funcionarios estadounidenses y chinos, incluido el director de OSTP, John Holdren, con el objetivo en parte de eliminar las barreras a la colaboración científica entre los dos países.

"La participación de OSTP en el Diálogo de Innovación y el Diálogo Estratégico y Económico contravino la restricción de apropiaciones", concluye la abogada general de GAO Lynn Gibson en una carta del 11 de octubre al Representante Frank Wolf (R-VA). Wolf, un acérrimo crítico de China, es el autor del lenguaje y preside el panel de asignaciones que establece el presupuesto tanto para OSTP como para la NASA. Gibson señala que OSTP también ha violado una ley que prohíbe a los empleados federales exceder el presupuesto anual de su agencia ... En otras palabras, dado que a OSTP no se le dio dinero para tales actividades, no tenía nada para gastar.

OSTP no niega que las reuniones ocurrieron y, de hecho, estima que gastó $ 3500 participando en actividades que incluyeron organizar una cena para funcionarios chinos. Pero desde que se aprobó el proyecto de ley de gastos, se ha mantenido que el lenguaje de Wolf restringe indebidamente la capacidad del presidente para llevar a cabo la política exterior, una de sus obligaciones bajo la Constitución de los Estados Unidos.

Ese argumento fue respaldado por el Departamento de Justicia en un memorando del 19 de septiembre al asesor general de OSTP. En él, Virginia Seitz, asistente del fiscal general de la Oficina de Asesoría Jurídica, concluye que "OSTP puede participar en la mayoría, si no en todas, de las actividades que ha descrito ... En general, discusiones del tipo identificado en su solicitud — reuniones e intercambios con funcionarios chinos sobre preocupaciones de política y posibles compromisos o acuerdos de cooperación relacionados con la ciencia y la tecnología — caen directamente dentro del alcance de la autoridad constitucional del presidente para entablar conversaciones con gobiernos extranjeros ". Seitz también dice que "los términos simples" del proyecto de ley de asignaciones "no se aplican al uso de fondos de OSTP para realizar sus funciones como miembro del Comité de Inversión Extranjera en los Estados Unidos".

El informe de la GAO deja de lado la cuestión de si la cláusula del proyecto de ley de gastos de 2011 es constitucional. Pero dice que "la legislación aprobada por el Congreso y firmada por el Presidente ... tiene derecho a una fuerte presunción a favor de la constitucionalidad". Al mismo tiempo, Gibson insinúa que el próximo paso en la controversia puede ser que el gobierno presente una demanda. "En ausencia de una opinión judicial de un tribunal federal de que una disposición particular es inconstitucional", escribe Gibson, "aplicamos las leyes tal como están escritas a los hechos presentados".