Todo vapor

La primera vez que usé el término `` educación del sistema '' en una charla, lo arruiné.

`` Es tan importante promover la educación STEM '', imploré a la audiencia, antes de cometer el error de tratar de explicar el acrónimo. STEM, por supuesto, significa ciencia, tecnología, ingeniería y

Y luego me di cuenta de que no sabía si M era matemática o medicina.

medicina, dije.

`` Matemáticas '', dijo la audiencia.

Maldita sea, dije.

Lo más probable es que hayas escuchado el acrónimo STEM. Frecuentemente viene en el contexto de un lamento, como en `` ¿Por qué los niños no están interesados ​​en STEM? '' O `` ¿Por qué no hay diversidad en STEM? '' O `` Seriamente, ¿hay alguna manera de convencer a los niños de que no corran gritando en la dirección opuesta cuando tratamos de enseñar STEM?

Luego, en algún momento, STEM se convirtió en STEAM. ¿Recuerdas que eso sucedió? Yo no. Solo sé que un día todos estábamos hablando de STEM, y al día siguiente estábamos usando STEM y STEAM indistintamente, perfectamente dispuestos a aceptar A como parte del acrónimo, sea lo que sea.

Cuando finalmente aprendí qué subdisciplina científica representa la A en STEAM (Astronomía? Aviónica? Actuarialidad?), Me sorprendió descubrir que no es ninguna de estas. Es sinónimo de artes.

Eso inicialmente me pareció un poco extraño. ¿Por qué el arte en particular? ¿Por qué no, por ejemplo, negocios o historia? (Dato curioso: Resulta que el término `` EQUIPO '' fue inventado en la Escuela de Diseño de Rhode Island para enfatizar el papel del arte y el diseño en la ciencia).

Por supuesto, creo que el arte es importante; Esta misma columna podría clasificarse como una amalgama de ciencia y expresión artística, si el clasificador ignora generosamente su tendencia ocasional hacia la obscenidad gratuita. Pero cuando comencé a pensar en cómo STEM se convirtió en STEAM, parecía que podría estar apropiándose y posiblemente diluyendo nuestra causa. Se sintió como si Groucho, Harpo y Chico Marx de repente nos pidieran que aceptemos a Zeppo como parte integral del grupo. Incluso el acrónimo modificado en sí mismo parecía que algo literalmente conectado a tierra había dado paso a algo tan físicamente insustancial que literalmente era insípido.

Probablemente puedas pensar en proyectos relacionados con STEAM de los que hayas oído hablar: conejos transgénicos que brillan, colonias bacterianas en forma de pinturas de Van Gogh. Justo hoy, AAAS (divulgación completa: estás viendo su sitio web en este momento) anunció a los ganadores de su concurso anual `` Danza tu doctorado ''.

Proyectos como estos son divertidos, pero pueden sentirse más como novedades de nicho que cruciales para el progreso científico. Bien, genial, injertaste una oreja en tu brazo. Eso probablemente hace un punto sobre la maleabilidad de la identidad física, o la sorprendente disponibilidad de oídos, o algo así. Pero, ¿cómo avanza la ciencia?

No es que no me importe el arte. Es solo que realmente quiero saber, especialmente si A va a compartir nuestro acrónimo, cómo el arte y la ciencia pueden realmente ayudarse mutuamente.

Para descubrir por qué A merece estar en el centro del acrónimo, me di cuenta de que necesitaba la perspectiva de los que están más inmersos en STEAM. No, no cangrejo de río. Necesitaba hablar con verdaderos artistas de la ciencia.

Primero, contacté a Dorothy Semenow. En lo que respecta a STEM, ella es la más firme: Semenow tiene dos doctorados de ciencias, el primero en química con biología menor y el segundo en psicología. La primera fue particularmente notable porque, como mujer en 1955, necesitaba un permiso especial del Instituto de Tecnología de California para estudiar ciencias a nivel de doctorado allí.

Semenow, ahora de 86 años, ha cambiado su enfoque a STEAM, en la forma de un juego de mesa llamado DNA Ahead. Esa noticia puede parecerles a algunos como un anticlímax, un gorro frívolo para una ilustre carrera científica. Pero para Semenow, el juego no es solo jugar con la ciencia. "Su objetivo es guiar a los artistas para que no solo se aparten de los conceptos científicos", me dijo, "sino que expresen conceptos específicos en formas que los comuniquen".

Y ahí, creo, reside el valor de STEAM. Los científicos a veces necesitan ayuda para comunicarse, por ejemplo, cuando nos paramos frente a una multitud y no podemos recordar qué significa "M". El arte, en sus formas variadas, puede cerrar la brecha entre los científicos y aquellos que realmente nos gustaría entender.

"El arte es un gran traductor", coincide Karen Ingram, defensora de STEAM, en un correo electrónico. A diferencia de Semenow, Ingram viene en STEAM desde el lado "A". Es una artista y diseñadora que se interesó en proyectos como Picture This, en el que los estudiantes diseñan genéticamente bacterias para producir pigmentos en respuesta a la luz; Luego, los estudiantes pueden crear imágenes haciendo crecer las bacterias en placas de agar con sombras en los lugares adecuados. En estos días, los esfuerzos de Ingram incluyen la organización conjunta de BioHTP, o Biohack the Planet, una conferencia en la que los participantes discuten cómo hacer que la vida literalmente imite el arte.

Estas son formas increíbles de ilustrar lo que la ciencia puede hacer. Pero al leer sobre un proyecto en el que un biohacker creó retratos en 3D basados ​​en ADN genómico extraído de fajos de chicles desechados, no pude evitar la pregunta que la ciencia a menudo insiste en preguntar: ¿es útil?

Debido a que el arte es una disciplina multifacética, también contacté a Amanda Whitehead y Shaila Kotadia, cofundadoras de STEM Dance-ology, un grupo que ayuda a los científicos a expresar su investigación a través del movimiento físico. (La existencia misma de un programa de baile basado en la ciencia me recordó una tira cómica que debería dejar de leer este artículo para ver: una presentación de baile, producida por el Departamento de Química de la Universidad de Stanford en 1971, en la que cientos de hippies intoxicados recrean proteínas síntesis.)

Le pregunté a Whitehead, una bailarina profesional, y a Kotadia, que tiene un doctorado. en genética y desarrollo, para defender el papel del arte en la ciencia, plenamente conscientes de que, como bailarines consumados, probablemente puedan patearme el trasero.

"En el corazón de ambas disciplinas del arte y la ciencia están la investigación, la presentación y el intercambio de ideas", escribieron en un correo electrónico conjunto. "Por esa naturaleza, abrir una conversación más amplia es hacer avanzar la ciencia de una manera necesaria, aunque de manera diferente a la forma tradicional que se hace en el laboratorio o como experto científico".

En otras palabras, los puntos en común que comparten el arte y la ciencia (hacer preguntas difíciles y publicar una interpretación informada de la respuesta) son los aspectos más importantes de cada uno.

Ingram amplió la explicación. "El arte puede ser una forma de juego, y a través del juego, experimentamos empatía", escribió. "El arte y el juego son excelentes maneras de aprender las posibilidades y limitaciones de una tecnología".

Pero STEAM es algo más que el arte tratando de ser el agente de relaciones públicas de la ciencia. Como Whitehead y Kotadia explicaron, hay otra razón para mantener la "A" en STEAM, y es una buena. “Aunque no podemos recordar la primera vez que escuchamos 'STEAM'”, escribieron, “recordamos estar entusiasmados con el término porque nos dio un sentido de comunidad y pertenencia, que muchas personas estaban pensando en un espacio similar sobre la legitimidad de combinar arte y STEM ".

Quienes critiquen las artes por seguir nuestro querido acrónimo deberían, entonces, mirarlo de otra manera. Cuando estaba en la universidad, hace casi 20 años, mi escuela tenía un grupo LGB, que significaba lesbiana, gay y bisexual. Luego se convirtió en LGBT, agregando transgénero. Ahora se ha expandido en muchos lugares a LGBTQ, en el que la "Q" es para queer y preguntas, e incluso LGBTQIA, incluyendo intersexuales y asexuales, y seguramente continuará creciendo. Lejos de socavar la intención original del grupo, estas expansiones logran lo que el grupo ha estado tratando de hacer todo el tiempo: proporcionar una comunidad de aceptación.

Del mismo modo, STEAM trata de personas creativas que se unen para promover y defender sus vocaciones poco apreciadas. Se trata de científicos y artistas que aman la ciencia trabajando conjuntamente para su beneficio común. Se trata de nuestras pasiones compartidas y, francamente, se trata del tiempo.

Porque, al menos hasta que la industria, la ilustración, la información o el italiano hagan una oferta para unirse al redil, no hay I en STEAM.

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