Steven Koonin, jefe de ciencias del DOE: "He sido eficaz"

Departamento de Energía de EE. UU.

Hace dos días, el Departamento de Energía de EE. UU. (DOE) anunció que Steven Koonin, subsecretario de ciencia, renunciaría el 18 de noviembre. Ayer, Koonin marcó algunos de sus logros para Science Insider , explicó sus razones para irse y sus planes para el futuro.

Los observadores han dicho que Koonin estaba frustrado por su posición, que nominalmente le daba la responsabilidad de las actividades científicas en todo el DOE. En la práctica, sin embargo, no le dio control sobre los presupuestos, ni siquiera para la Oficina de Ciencia de 4.800 millones de dólares del DOE, cuyo presupuesto es controlado por su director, William Brinkman. Koonin reconoce que tener el "poder del púlpito pero no las cuerdas del bolso" fue un problema, pero dice que, sin embargo, fue efectivo. "En términos de lo que realmente se hace, creo que influí bastante en las cosas", dice Koonin. Él está renunciando ahora, dice, porque ha logrado mucho de lo que se propuso hacer cuando asumió el cargo en mayo de 2009.

En particular, Koonin dirigió la primera Revisión Cuadrienal de Tecnología (QTR) del DOE, lanzada el 27 de septiembre. Koonin dice que ese documento de 159 páginas tenía tres objetivos: proporcionar un marco en el que expertos y no expertos por igual pudieran familiarizarse con la infraestructura y los problemas energéticos de los EE. UU., Dejar en claro a todas las partes interesadas quién en el DOE hace qué, y exponer principios y prioridades que deberían dar forma a los esfuerzos futuros del DOE. "Tú eres el DOE", dice Koonin. "Exactamente, ¿qué haces en energía y qué impacto tiene?" Koonin dice que cuando realizó el QTR en enero, le dijo al Secretario de Energía Steven Chu que se iría cuando se completara.

Antes de llegar al DOE, Koonin se desempeñó como científico jefe de British Petroleum, y ha impulsado la investigación que está más directamente orientada hacia el inminente problema energético del mundo. Por ejemplo, bajo la supervisión de Koonin, el DOE fundó tres "centros de innovación energética", instituciones multidisciplinarias encargadas de abordar un tema científico específico relacionado con la energía, como simular reactores nucleares, hacer que los edificios sean más eficientes energéticamente y generar combustibles con luz solar. (El DOE ha propuesto otros cinco centros). "Los centros son realmente maravillosos", dice Koonin. "Si miras lo que han logrado y hacia dónde se dirigen, son justo lo que necesitamos".

El trabajo de Koonin también exigía reunir la investigación realizada en las cuatro ramas principales del DOE: la Oficina de Ciencia; la Administración Nacional de Seguridad Nuclear (NNSA), que supervisa el arsenal de armas nucleares del país; Programa de gestión ambiental del DOE; y sus "programas aplicados" como la energía fósil, la energía nuclear y las energías renovables. Entre sus logros, dice Koonin, se encuentran los esfuerzos para construir puentes entre investigadores dentro de la NNSA que realizan simulaciones por computadora a gran escala para mantener armas nucleares y científicos en otros programas que podrían usar tales simulaciones para abordar otros problemas. Koonin también encargó a la Oficina de Ciencia que desarrolle un programa de ciencias para ayudar a explotar las oportunidades de investigación básicas creadas por el experimento de fusión láser masivo de la NNSA, la Instalación Nacional de Encendido en el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore en California.

En cuanto a la falta de autoridad presupuestaria, dice Koonin, "ese fue un aspecto de mi posición". Pero dice que, en algunos aspectos, fue una ventaja poder tener una visión general sin tener que preocuparse por los detalles del gasto. Aún así, la posición del subsecretario de ciencia podría fortalecerse, dice Koonin. (El DOE tiene otros dos subsecretarios, uno para la NNSA y otro para la gestión ambiental y los programas de energía aplicada, aunque ese segundo puesto está actualmente vacante). Koonin compara al subsecretario de ciencias con un rector de la universidad y señala que un rector a menudo controla un discrecional fondos para comenzar sus propias iniciativas. "Creo que he sido efectivo", dice, "pero con un poco de dinero para eso podría haber sido aún mejor".

La próxima parada de Koonin será el Instituto de Política de Ciencia y Tecnología en Washington, DC, un centro de investigación y desarrollo financiado por el gobierno que asesora a la Oficina de Política de Ciencia y Tecnología de la Casa Blanca y otras agencias. Pero un lugar en el instituto es probablemente solo un trampolín. Koonin, quien se desempeñó como rector en el Instituto de Tecnología de California de 1995 a 2004, dice que espera alinear un puesto en una universidad a principios del próximo año académico.