Diversidad, financiación y organización de base.

Seguir una carrera en investigación siempre me pareció una elección obvia. Cuando tenía 7 años, mi habitación estaba abarrotada de una variedad de insectos, ranas, sapos y lagartijas que intentaban escapar de sus prisiones de frascos de vidrio mientras observaba su comportamiento. Pero a pesar de mi inclinación natural por la ciencia, mi camino ha sido complicado. Me crié en un hogar monoparental de bajos ingresos en India, sin acceso a programas de tutoría o extracurriculares. También me identifico como un hombre gay de un país donde las personas lesbianas, gays, bisexuales y transgénero (LGBT) están etiquetadas como `` desviadas '' y las leyes que facilitan las violaciones de los derechos humanos contra la comunidad LGBT aún se mantienen. Todos estos elementos de mi experiencia han afectado el progreso de mi carrera, haciéndome preguntar cómo podemos promover la accesibilidad en la ciencia y alentando a ver cómo puedo contribuir a un entorno inclusivo en mi propia institución.

Cuando logré venir a los Estados Unidos para la universidad con una visa de estudiante, me entusiasmó la oportunidad de realizar una investigación de vanguardia y dar forma a mi destino en una cultura en la que no estaría tan marginado por mi orientación sexual. Seguí mi versión del sueño americano ... explorando mis intereses científicos, obteniendo una licenciatura en biología celular y molecular y trabajando como técnico de investigación ... antes de inscribirme en un doctorado. programa, donde esperaba estudiar los fundamentos genéticos de las enfermedades psiquiátricas. Todo parecía estar funcionando.

Sin embargo, poco después de que comencé la escuela de posgrado, la crisis de la deuda del gobierno de EE. UU. De 2011 puso mis planes profesionales en desorden. De repente, el financiamiento de mi investigador principal (PI) se cortó y ya no podía apoyarme. Para empeorar las cosas, como ciudadano no estadounidense no podría recibir el apoyo de ninguna de las becas de capacitación institucional que patrocinan a muchos estudiantes de posgrado en biomedicina. Mi programa no tenía ningún mecanismo provisional para ayudar, y otros IP dudaron en aceptar a un estudiante al que tendrían que apoyar por completo hasta por 6 años.

Mientras intentaba frenéticamente encontrar una solución, comencé a encontrar una falta de dominio cultural sobre mi situación. Tuve que explicar en repetidas ocasiones a los administradores y PI que no podía simplemente "tomar un descanso" de la escuela hasta que se restablecieran los fondos porque mi capacidad de permanecer en el país dependía de ser un estudiante registrado. También tuve que explicar que regresar a la India sería problemático debido a la discriminación contra las personas LGBT que es común allí. Me sentí aplastado. Fue increíblemente difícil haberlo convertido en un programa de posgrado competitivo solo para evitar un problema que ni yo ni ninguno de mis asesores habíamos previsto. Al darme cuenta de que la vida que había construido tan minuciosamente en mi nuevo hogar podía ser fácilmente arrebatada, me sobrecogía de ansiedad por mi futuro. Me sentí muy aislado y pregunté si había lugar en la investigación científica para personas como yo.

Finalmente, decidí mudarme a un nuevo laboratorio en el Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson (Fred Hutch) en Seattle, Washington, y a un nuevo campo: la investigación del VIH, que está bien financiada pero en un área en la que no tenía experiencia existente . Esta experiencia personal me impulsó a comenzar a investigar la relación entre las restricciones de financiación y la falta de diversidad en la ciencia. Descubrí que el mío no fue un incidente aislado; Es un problema nacional. Múltiples estudios han informado que la falta de diversidad en la ciencia en una serie de categorías, incluyendo género, raza, etnia, nacionalidad, estado de discapacidad, estado socioeconómico y orientación sexual, es un problema importante, y el acceso desigual a la financiación es una de las factores sistémicos que subyacen a la pérdida de muchos investigadores talentosos y subrepresentados en las primeras carreras.

Después de aprender sobre este problema, comencé a explorar ideas sobre cómo podríamos mejorar la retención de científicos subrepresentados en mi propia institución. Me involucré con Hutch United, una organización de diversidad de base fundada por un grupo de estudiantes de posgrado y postdoctorados en 2013. Las conversaciones con otros estudiantes de entornos poco representados en mi propia institución reforzaron a nivel personal lo que ya había encontrado en mi lectura sobre el tema. : La incertidumbre sobre la financiación también había desanimado a muchos de ellos a seguir carreras en ciencias. Para algunos, la incertidumbre financiera personal que puede venir con una carrera académica en ciencias fue un poderoso elemento disuasorio porque eran responsables de apoyar a los miembros de sus familias extendidas. Otros se desanimaron por los informes que demuestran que, en promedio, los investigadores con antecedentes poco representados tienen más dificultades para obtener subvenciones para apoyar su investigación.

Me pareció claro que una nueva fuente de financiamiento para investigadores de minorías podría tener un gran impacto. Entonces, cuando un postdoctorado involucrado en Hutch United, Kiran Dhillon, sugirió que consideremos establecer una beca para los estudiantes graduados y postdoctorados de Fred Hutch entrantes de antecedentes poco representados, comencé a liderar el comité explorando esta posibilidad.

Nos llevó un año y medio y muchas horas de reuniones, lluvia de ideas y estrategias, pero finalmente el presidente y director de Fred Hutch, Gary Gilliland, aprobó el apoyo institucional para las Hutch United Fellowships, que financian el salario y los gastos de un estudiante de posgrado y un investigador postdoctoral por 2 años cada uno. Los primeros receptores comenzaron a recibir apoyo en julio, y más adelante este año, recaudaremos fondos de donantes corporativos y privados para financiar el ciclo de solicitud de 2017 y más allá. Una de las características cruciales de la comunidad es que, además de estar abiertos a los científicos de grupos que tradicionalmente se identifican como subrepresentados, incluidas las mujeres, las minorías raciales y los científicos con discapacidades, también estamos alentando las solicitudes de grupos frecuentemente ignorados, como científicos de bajos ingresos y aquellos que se identifican como LGBT.

Comenzar la beca no fue fácil, pero ha sido muy gratificante ver de primera mano cómo la organización de base puede impulsar el cambio institucional. También aprendí una cantidad tremenda. Para otras personas interesadas en emprender proyectos similares, estas son algunas de las lecciones que aprendí que pueden ayudar a lograr el éxito.

Biswajit Paul

Biswajit Paul

Crédito: D.Wise / Universidad de Washington

Haz un argumento convincente. Armamos nuestra propuesta de beca de la misma manera que escribiríamos una subvención: definimos el problema y explicamos por qué la diversidad es importante. Observamos otras instituciones para ver qué están haciendo. Encontramos datos para demostrar que algunos grupos de científicos subrepresentados no tienen ningún medio para obtener fondos. Argumentamos que la beca demostraría un apoyo institucional para la diversidad y nos convertiría en un líder nacional en esta área. Hacer nuestra tarea y presentar un caso sólido y organizado ayudó a impulsar nuestras ideas a la realidad.

Encuentra profesores mentores. No entendíamos completamente cómo navegar por las jerarquías institucionales, por lo que nos asociamos con miembros de la facultad que tenían experiencia trabajando con el liderazgo de Fred Hutch y filantropías privadas en proyectos similares. Ayudaron a organizar reuniones con aquellos en roles de liderazgo sénior que establecieron las prioridades de la institución, lo que nos permitió avanzar en nuestro esfuerzo.

Muestre su PI que está haciendo su trabajo. Trabajar para establecer una nueva iniciativa es un gran compromiso, y es crucial recordar que su trabajo científico es su responsabilidad principal. Durante las reuniones con mi mentor, siempre lidero con datos e informes de progreso en mi investigación. Cuando se le aseguró que estoy avanzando en mi disertación, lo actualizo brevemente sobre mis actividades extracurriculares.

Sé fiel a tus valores. Varias veces en mi carrera he tenido que decidir si hablar o permanecer en silencio sobre los problemas con la diversidad y las prácticas de inclusión. Cuando hablo, a veces me despiden, me malinterpretan o me tratan injustamente. Pero estos casos se han equilibrado en los momentos en que tomar una posición o tomar medidas, como liderar el esfuerzo de creación de la comunidad, han llevado a encontrar un aliado, un mentor o una oportunidad interesante. Me alegro de haber tomado mis decisiones basadas en mis valores.