Tribunal respalda el rescate del Banco de Vaticano del centro de investigación italiano

Es posible que uno de los centros privados de investigación biomédica más prestigiosos de Italia haya obtenido una nueva oportunidad de vida. El viernes 28 de octubre, un tribunal de quiebras italiano dio luz verde a una oferta hecha por el Instituto de Obras de Religión, más comúnmente conocido como el Banco del Vaticano, y el empresario italiano Víctor Malacalza para rescatar a San Raffaele del Monte Tabor. Fundación, que dirige un hospital de investigación clínica, un instituto de ciencias básicas respetado internacionalmente y más en un parque de investigación en Milán. Los funcionarios esperan que el respaldo del plan por parte de la corte de bancarrotas, en el cual el Vaticano y Malacalza tomarían más de 500 millones de euros de deuda e invertirían otros 250 millones de euros, persuadiría a los organismos de financiación para que reanuden los pagos ahora congelados y frenen un éxodo potencial de científicos. Los acreedores de la fundación revisarán a continuación los detalles del plan de rescate y una audiencia está programada para enero para confirmar que suficientes de ellos están dispuestos a aceptar los términos.

El Instituto y el Hospital de San Raffaele son los centros de investigación de un importante parque de ciencias biomédicas diseñado por el sacerdote Luigi Verzé, quien formalmente sigue siendo presidente de la Fundación San Raffaele del Monte Tabor. Originalmente un hospital privado fundado en 1971 que rápidamente se convirtió en un centro médico de vanguardia, la instalación ahora contiene más de 1000 camas de hospital, emplea a cientos de investigadores y tiene esfuerzos de investigación bien conocidos en terapia génica y medicina molecular. Pero aparentemente debido a malas decisiones de inversión y a una expansión excesivamente ambiciosa, la fundación de Verz acumuló una deuda cercana a 1.500 millones de dólares. Los detalles detrás de la enorme deuda aún son oscuros y las investigaciones criminales sobre presunta corrupción han comenzado; Los medios de comunicación italianos han cubierto ampliamente el creciente escándalo, y el frenesí se intensificó después de que el colega cercano de Verze, el vicepresidente del Hospital San Raffaele, Mario Cal, se matara a tiros en julio, aparentemente preocupado por los problemas financieros de la fundación.

Agregando más intriga a la saga compleja, una organización benéfica estadounidense aún no revelada ha dicho que estaría dispuesta a donar $ 1 mil millones para fortalecer la enseñanza y la investigación en la Universidad Vita-Salute San Raffaele, que se encuentra en el parque científico. La universidad es administrativamente independiente de la fundación San Rafaele, pero parte de ese dinero podría terminar ayudando a la fundación. "Después de la noticia de la deuda", dice Massimo Clementi, decano de la escuela de medicina de la universidad, "la organización benéfica decidió que el 20% del presupuesto [donado] se puede canalizar a Newco " (Newco es el nombre temporal) para la reformada Fundación San Raffaele del Monte Tabor que se crearía si el acuerdo de bancarrota avanza).

Según los investigadores de San Raffaele, la actividad científica en el campus de Milán se mantuvo regular hasta septiembre, cuando se reveló la deuda de la fundación, lo que sorprendió a todos en los bancos de laboratorio. La mayoría de las agencias que otorgan investigación luego ponen los fondos en espera, y algunos proveedores ya no proporcionarían bienes. Un fabricante de computadoras incluso apareció para eliminar el equipo arrendado, informó Nature el mes pasado. "No tenemos nada que ver con el agujero del dinero y San Raffaele todavía representa un centro de excelencia", dice Maria Grazia Roncarolo, inmunóloga y directora científica del instituto. "San Raffaele está en la cima de la nación en medicina traslacional, con 566 ensayos clínicos en curso y 10, 000 pacientes inscritos".

Desafiando algunos informes recientes de los medios, Roncarolo y otros científicos de San Raffaele niegan que estén planeando irse debido a los problemas de la deuda. Tres científicos que recientemente han ganado las tan deseadas subvenciones del Consejo Europeo de Investigación (ERC) --Giulio Cossu, Fulvio Mavilio y Michele De Palma-- están a punto de trasladarse a instituciones extranjeras, pero las subvenciones ERC permiten a los investigadores trabajar donde quieran en la mayor parte. "Sus movimientos profesionales comenzaron mucho antes de que el desastre económico llegara a la superficie", dice Roberto Sitia, científico senior de San Raffaele. "Serán una gran pérdida para nuestro instituto en este momento y un fracaso para todo el país". Aún así, Sitia reconoce que los problemas financieros están teniendo un impacto temporal. "Ahora no podemos contratar al futuro Cossu. El reclutamiento está en espera y no me sorprendería que nuestros jóvenes leones también estuvieran mirando a su alrededor".

Además, varios científicos con subvenciones ERC que recientemente se mudaron de los Estados Unidos para unirse al Instituto San Raffaele, como los inmunólogos Luca Guidotti y Matteo Iannacone, todavía están tratando de resolver si su financiamiento para la investigación está en riesgo. "El ERC debe proteger el interés financiero de los contribuyentes de la UE", dice un oficial de subvenciones del ERC. Por esta razón y dado que actualmente hay procedimientos legales en curso que involucran al Instituto San Rafaele, el ERC no puede proceder con ningún acuerdo nuevo para financiar a los investigadores de San Rafaelle, pero continuará pagando las subvenciones existentes, dice el oficial.

Si bien es sacerdote católico, Verz no impuso restricciones religiosas a la investigación realizada en el campus de San Rafaelle y contrató únicamente por mérito, según los científicos allí. "La religión nunca ha interferido con nuestra ciencia. Durante mis 8 años de dirección, nunca tuve ningún tipo de intrusión", dice Jacopo Meldolesi, neurocientífico y el director inicial de ciencias básicas en el instituto.

El Vaticano y Malacalza no han hecho declaraciones públicas sobre por qué están interesados ​​en rescatar el centro biomédico, ni han emitido comentarios sobre las nuevas direcciones planificadas una vez que están a cargo. Con la revisión favorable de la corte de bancarrotas, Roncarolo de San Rafaele tiene la esperanza de que el dinero nuevo del ERC y otras agencias de financiamiento pronto fluya nuevamente a Milán. "Hubiera esperado más apoyo, mientras que existe un cierre total por parte de la UE. Esto es sorprendente, porque lo que estamos pasando afectará a toda la comunidad científica europea", se queja. "Estamos listos para ir a Bruselas y explicar a los oficiales de ERC qué significa la luz verde del tribunal de quiebras para nuestra ciencia".