El Congreso recorta el presupuesto de la Oficina de Ciencias de la Casa Blanca

Primeras palabras, luego hechos. Frustrados de que los funcionarios de la Casa Blanca hayan ignorado el lenguaje del Congreso que restringe las colaboraciones científicas con China, los legisladores han decidido llamar su atención mediante un recorte del 32% en el pequeño presupuesto de la Oficina de Política de Ciencia y Tecnología (OSTP). Los cabilderos de la ciencia dicen que es una mala idea.

Un proyecto de ley de gastos de 2012 que se espera que se apruebe a fines de esta semana reduce el presupuesto actual de $ 6.6 millones de OSTP a $ 4.5 millones. Los recortes no significarán despidos o licencias para el personal de 90 personas de la oficina, muchos de ellos prestados por otras agencias o instituciones externas. Pero "tendrá consecuencias reales en las operaciones de OSTP", dice el portavoz de OSTP Rick Weiss, obligando a OSTP a "priorizar las actividades existentes" en campos que van desde la educación científica hasta la energía sostenible.

La razón implícita del recorte presupuestario es una batalla en curso entre los republicanos de la Cámara de Representantes y la Casa Blanca por la amenaza a los intereses de los Estados Unidos que representan las colaboraciones con China en sectores de alta tecnología como el espacio, la energía, la informática y la fabricación avanzada. El representante Frank Wolf (R-VA), que preside el panel de gastos de la Cámara que supervisa la NASA y el OSTP, insertó un texto en el proyecto de ley final de gastos de 2011 que impide que ambas agencias usen dinero para realizar tales actividades.

Después de que el asesor científico y director de OSTP, John Holdren, reconoció haber celebrado reuniones conjuntas con funcionarios chinos poco después de que la prohibición entrara en vigencia esta primavera, Wolf dio el siguiente paso y obtuvo el apoyo de la Cámara este verano para un recorte del 55% en el presupuesto de OSTP. Sus homólogos del Senado aprobaron más tarde una reducción del 9%, y ayer un comité de legisladores de la conferencia de ambos cuerpos anunció que habían dividido la diferencia.

La versión final en el proyecto de ley de gastos de 2012 conserva el lenguaje prohibitivo, aunque le da a la Casa Blanca la oportunidad de participar en algunas colaboraciones si puede "certificar" que "no representan un riesgo de transferir tecnología, datos o información con implicaciones de seguridad nacional o seguridad económica para China o una empresa de propiedad china ". También requiere que OSTP notifique al Congreso con 14 días de anticipación y una descripción completa de la actividad conjunta propuesta.

En una carta enviada la semana pasada a los apropiadores del Congreso, Alan Leshner, CEO de AAAS (que publica Science Insider) describió el impacto negativo de un OSTP reducido. "Creemos que una reducción tan drástica del presupuesto de OSTP inhibirá drásticamente la capacidad del gobierno federal para coordinar, priorizar y gestionar el esfuerzo federal de investigación y desarrollo (I + D)", escribió Leshner. "Este tipo de reducción también limitaría seriamente la capacidad de tener debidamente en cuenta las consideraciones de ciencia y tecnología en la formulación de diversas políticas".