Cambiando la faz de la informática

La serie documental en línea Lab Daze destaca un aspecto de la informática no históricamente asociado con el campo: Cool. Creada en 2014 por el profesor de informática Juan Gilbert y sus estudiantes de posgrado en la Universidad de Florida (UF) en Gainesville, la serie de 10 episodios sigue las actividades del laboratorio en un esfuerzo por hacer que los estudiantes más jóvenes se interesen en la disciplina. Muestra que la informática puede ser glamorosa, como cuando se usa en la transmisión de eventos deportivos, y que puede contribuir a resolver problemas sociales importantes, por ejemplo, en la realización de la próxima generación de máquinas de votación. Afirma que los informáticos son usuarios relacionables, no socialmente ajenos a los lentes con cinta adhesiva.

También contrarresta la imagen de los informáticos reflejada en los datos demográficos. Según los datos más recientes, solo el 2% de los profesores de ciencias de la computación con o sin experiencia en los Estados Unidos son negros. Gilbert es uno de ellos. Y, si bien solo el 1.5% de los títulos de doctorado en computación otorgados en los Estados Unidos van a estudiantes negros, y el 20% a mujeres, la mayoría de los miembros del laboratorio de Gilbert son afroamericanos y mujeres. Estas son las personas que componen el elenco de Lab Daze, demostrando a los espectadores que la informática puede ser para cualquier persona.

La composición del equipo de Gilbert no es accidental. Proviene en gran medida de sus esfuerzos proactivos de reclutamiento y mentoría, impulsados ​​por la firme creencia de que Estados Unidos necesita una fuerza laboral diversa para seguir siendo un líder tecnológico. "Necesitamos que todos en la mesa contribuyan", dice Gilbert. También proviene de su propia experiencia difícil como el único estudiante negro en su Ph.D. programa en la década de 1990. Gilbert pensó que esto no tiene que ser la norma para otros estudiantes minoritarios en ciencias de la computación. Él decidió: "Bueno, si obtengo mi Ph.D. y convertirme en profesor, puedo hacer algo al respecto ". Y él ha dicho: según su recuento, su institución es el principal productor de doctorados afroamericanos en ciencias de la computación del país, y tiene la mayor tenencia afroamericana. seguimiento de los miembros de la facultad de ciencias de la computación.

Encontrando su propio camino

En muchos sentidos, la carrera profesional de Gilbert es el producto de la tutoría que recibió como estudiante. El propio Gilbert no tenía intención de convertirse en profesor cuando se matriculó como estudiante universitario en la Universidad de Miami en Ohio. El primero de su familia en asistir a la universidad, planeaba obtener un título, un trabajo y "vivir felices para siempre", relató en 2002. Su especialidad, el análisis de sistemas, un subcampo de la informática, parecía que sería llevarlo allí; Los estudiantes con esa especialidad encontraron trabajos bien remunerados justo después de graduarse, había encontrado. Sin embargo, una pasantía de verano en una empresa de electrónica reveló que un entorno corporativo podría no ser el mejor para él. Una carrera en la que podía elegir sus proyectos y controlar sus horas de trabajo parecía ideal, pensó, pero no sabía qué podía ser.

La inspiración llegó a través de su clase de sistemas estocásticos. No era que disfrutara el material; de hecho, lo aburría tanto que habitualmente se quedaba dormido en clase. Pero un día, el profesor que enseñaba el curso, David Haddad, le dijo a Gilbert que pensaba que Gilbert sería un buen profesor. (Mucho más tarde, Haddad le dijo a Gilbert que se había acercado a él por lo que había visto de Gilbert fuera del aula). "Fue un punto crucial", reflexiona Gilbert. Hasta entonces, "ser profesor nunca estuvo en mi radar". Nunca había visto a un profesor de informática negro y había concluido desde el principio que no era para él. Pero esa conversación con Haddad hizo pensar a Gilbert, y después de investigar un poco, Gilbert se dio cuenta de que ser profesor era el trabajo que había estado buscando.

A pesar del entusiasmo de Gilbert por seguir una carrera académica, se sintió aislado durante su doctorado, recordó en 2012. Era el único estudiante negro en su doctorado. programa en la Universidad Estatal de Ohio, y nunca había conocido a un doctorado en informática negro. El aislamiento fue tan desalentador, dijo, que en su segundo año, cuando el profesor con el que planeaba trabajar no recibió el cargo, consideró usar las noticias como una razón para renunciar.

La perspectiva de Gilbert cambió cuando, en la Conferencia para Investigadores Afroamericanos en Ciencias Matemáticas, conoció a Andrea Lawrence, profesora de informática afroamericana en el Spelman College. Ella le presentó a otros doctorados en ciencias de la computación afroamericanos y Ph.D. estudiantes, y por primera vez, sintió que era parte de una comunidad. Ese sentimiento de conexión lo motivó a terminar su título, lo que hizo en la Universidad de Cincinnati, convirtiéndose en el primer doctorado en informática afroamericano de la universidad. recipiente. También prometió asegurarse de que la minoría Ph.D. los estudiantes que lo siguen no experimentarían el mismo aislamiento que él sentía.

Llegar

Desde que Gilbert se convirtió en profesor, el reclutamiento proactivo ha sido un elemento importante de su esfuerzo por cumplir esta promesa. Siempre está atento a los estudiantes minoritarios talentosos y posibles miembros de la facultad en las conferencias y en otros lugares. Solo 3 años después de convertirse en presidente de la división de computación centrada en el ser humano en la Universidad de Clemson en 2009, había contratado a cinco profesores afroamericanos de informática.

Diversificar la facultad implica más que identificar candidatos prometedores y presentar la oportunidad, enfatiza Gilbert. "Se necesita esfuerzo para reclutar personas que a veces no se sienten bienvenidas en ese entorno", dice. Por ejemplo, algunas de las mujeres con las que se acercó no estaban buscando puestos en la facultad porque la academia no parecía un buen ambiente de trabajo. Le dijeron: "No he visto tantas mujeres felices en informática en la academia", dice Gilbert. Por lo tanto, parte del proceso de reclutamiento involucraba tranquilizar a los candidatos de que serían apoyados por sus compañeros miembros de la facultad. Otra parte importante fue traer a los candidatos al campus. "Necesitan ver a personas como ellos haciendo este tipo de cosas y tener la oportunidad de comprometerse y hablar con ellos", dice Gilbert. "Eso significa mucho."

Shaundra Daily es uno de los que Gilbert persuadió a tomar el camino de la facultad. Después de terminar su Ph.D. En el Instituto de Tecnología de Massachusetts en 2010, estaba buscando emprendimientos empresariales y no estaba interesada en convertirse en profesora. `` No parecía una carrera que pudiera seguir y tener una vida familiar '', dice ella. Pero en 2011, Gilbert, a quien había conocido durante su doctorado. Mientras visitaba a un amigo que era uno de los estudiantes de Gilbert, la invitó a dar una charla en Clemson. Después de esa visita, Daily comenzó a ver un puesto de profesor como una opción de carrera viable. En gran parte debido al reclutamiento deliberado de Gilbert, se unió al departamento de informática de Clemson como profesora asistente y luego se mudó con él a la UF, donde ahora es profesora asociada. De hecho, Gilbert parecía haber predicho su trayectoria profesional cuando se conocieron. Él le dijo: `` Un día voy a contratarte '', recuerda diariamente, de lo que ella se rió en ese momento.

Gilbert recluta miembros de la facultad minoritaria para diversificar los modelos a seguir disponibles para los estudiantes. "Me parece que la diversidad de la facultad también aumenta la diversidad del alumnado", dice. Pero él no confía solo en este enfoque de goteo; él también va directamente a los estudiantes. Cada vez que se encuentra con estudiantes universitarios que cree que tienen potencial, los aparta y les pregunta: `` ¿Has pensado en la escuela de posgrado? ¿Has pensado en hacer una investigación? Gilbert habla regularmente con estudiantes universitarios en colegios y universidades históricamente negros sobre los beneficios de obtener títulos avanzados, incluidos salarios más altos y las oportunidades para hacer importantes descubrimientos.

Una estudiante a la que llegó de esta manera fue Jessica Jones, quien ahora es estudiante de doctorado en el laboratorio de Gilbert. Jones siempre tuvo una pasión por ayudar a la comunidad, pero como estudiante de pregrado en la Universidad de Hampton, no creía que esto pudiera combinarse con su interés en la informática. En cambio, planeaba realizar trabajos de informática en la industria o el gobierno ... hasta que el presidente de su departamento le sugirió que hablara con Gilbert, quien estaba en el campus haciendo una presentación. Jones se inspiró para escuchar a Gilbert describir cómo su trabajo utilizaba la informática para el impacto social, incluso mediante la creación de tecnologías educativas culturalmente relevantes y el diseño de una máquina de votación universalmente accesible. Cuando Jones visitó su laboratorio más tarde, `` sabía que allí era donde necesitaba estar '', dice ella.

Gilbert ha recibido varios premios por sus actividades de mentoría para estudiantes. Pero él ve una señal diferente de éxito en la mentoría: muchos de sus aprendices se han convertido en mentores. Sus estudiantes se acercan a los estudiantes junior en las conferencias y les hablan sobre la escuela de posgrado. Organizan un día de divulgación para enseñar a los estudiantes locales de secundaria sobre informática y cómo codificar. Trabajan codo a codo con estudiantes de pregrado y maestría, ayudando a los estudiantes a través del proceso de investigación. Algunos tienen sus mejores momentos de tutoría. Para Jones, es cuando los aprendices hacen un gran avance o terminan un proyecto porque ella los ayudó a pensar en un obstáculo. `` Una marca de un mentor es cuántas personas tocan sus ramas '', dice ella. Creo que al Dr. Gilbert le está yendo bastante bien en ese sentido.