Arqueólogos temen el resultado del debate del Congreso sobre el proyecto de ley de autopistas

Una botella de cerámica recuperada de un sitio de naufragio cerca de Lewes, Delaware. La financiación del programa federal de Mejoras en el transporte ha ayudado a los arqueólogos a excavar el naufragio, que data de la década de 1770.

Estado de Delaware

Cuando los ingenieros que reconstruían una playa cerca de Lewes, Delaware, en 2004 comenzaron a encontrar fragmentos de cerámica de la era colonial mezclados con la arena, los arqueólogos se dieron cuenta rápidamente de que habían encontrado un naufragio histórico. Pronto, los investigadores estaban excavando cuidadosamente el naufragio, que los historiadores creen que es el barco británico Severn, hundido en una tormenta en 1774.

Han recuperado más de 45, 000 "artefactos de clase mundial, en ningún otro lugar del continente tenemos este tipo de cosas de este período", dice David Clarke, el arqueólogo estatal del Departamento de Transporte de Delaware (DelDOT), que recibió dinero para la excavación de un bote especial creado por la legislación federal de construcción de carreteras. Esa olla, oficialmente conocida como el Programa de Mejoras de Transporte (TE), "ha inyectado mucho dinero en nuestro campo", dice.

Más de $ 51 millones, para ser exactos. Pero Clarke y otros arqueólogos ahora observan ansiosos mientras el Congreso debate si renovar el programa de mejoras. Muchos legisladores están pidiendo modificar el programa, que ha canalizado fondos para unos 200 proyectos de arqueología desde 1992, y algunos quieren matarlo, calificándolo de derroche e innecesario.

Hoy, la lucha entra en una nueva fase, ya que un comité del Senado de los EE. UU. Toma su versión de la tan esperada legislación para volver a autorizar el sistema de financiamiento de transporte de superficie de $ 50 mil millones al año del gobierno federal. Muchos arqueólogos "están observando el proceso con la respiración contenida", dice Clarke.

Según la ley actual, los estados deben gastar el 10% de ciertos fondos federales de transporte en proyectos de mejora. Esa es una categoría que abarca 12 tipos de actividades, que van desde la construcción de aceras, senderos para bicicletas y museos hasta embellecer carreteras, rehabilitar o comprar sitios históricos y proteger la vida silvestre. La lista también incluye "planificación e investigación arqueológica "En la práctica, la regla significa que aproximadamente el 2% de los presupuestos generales de transporte de superficie se destinan a mejoras, una cantidad que ha superado los $ 12 mil millones desde 1992.

La mayor parte de los fondos, aproximadamente el 60% en 2010, se destinaron a proyectos de caminar y andar en bicicleta. Menos del 1% de los fondos se destinaron a arqueólogos, incluidos alrededor de $ 200, 000 para la excavación de naufragios de Lewes en 2007. "No podríamos haber realizado el proyecto de Lewes sin él", dice Clarke.

La ley de carreteras existente expiró en 2009. Desde entonces, el Congreso ha aprobado extensiones a corto plazo, hasta que pueda volver a autorizar completamente la ley. Sin embargo, ese esfuerzo se ha complicado por una fuerte disminución en los ingresos de los impuestos a la gasolina, que proporcionan la mayor parte del dinero para proyectos de transporte. Mientras tanto, muchos estados se han quejado de que la ley existente es demasiado complicada y onerosa. A principios de este año, tanto la Cámara de Representantes como los líderes del Senado anunciaron su intención de intentar hacer una reescritura importante de la ley a fines de este año o principios del próximo, lo que provocó un debate sobre el futuro del programa TE.

En la Cámara, el Comité de Infraestructura y Transporte ha esbozado un plan para autorizar $ 230 mil millones para gastos de infraestructura de transporte durante 6 años. Eso sería un corte significativo de los niveles actuales. El presidente del comité, John Mica (R-FL), ha proporcionado pocos detalles, pero desde entonces ha dicho que las mejoras no se incluirán en el proyecto de ley que espera lanzar a finales de este año. El líder de la mayoría de la Cámara, Eric Cantor (R-VA), prometió que los estados "no tendrán que gastar una cantidad específica de fondos en tipos específicos de proyectos, como museos de transporte o paisajismo".

En el Senado, algunos legisladores también argumentan que Estados Unidos ya no puede permitirse los proyectos de TE cuando es necesario reparar tantos puentes y carreteras. El mes pasado, por ejemplo, los senadores republicanos John McCain (AZ), Rand Paul (KY) y Tom Coburn (OK) ofrecieron enmiendas a la legislación pendiente para finalizar o reducir el programa. Cada uno destacó los proyectos que, según dijeron, habían desperdiciado el dinero de los contribuyentes, incluido un "túnel de tortugas" multimillonario en Florida que permite a los reptiles y otros animales pasar por debajo de una carretera concurrida, y una gran cantidad de costosos esfuerzos de paisajismo. Los legisladores, sin embargo, derrotaron a las enmiendas McCain y Paul por amplios márgenes, y Coburn retiró la suya.

En parte, los rechazos reflejaron el deseo de esperar a que el Comité de Medio Ambiente y Obras Públicas del Senado dé los últimos toques a su propuesta de reautorización, que se lanzó el viernes pasado. El proyecto de ley, denominado Moving Ahead for Progress in the 21st Century (MAP-21), volvería a autorizar el gasto durante 2 años en los niveles actuales. MAP-21 también reduciría drásticamente la cantidad de programas de transporte y reorganizaría a los sobrevivientes en menos iniciativas más amplias.

El programa de TE, por ejemplo, se consolidaría con varios otros, y los estados tendrían una mayor participación en el gasto. El resultado, según los observadores de los proyectos de ley, podría ser que la financiación para proyectos de TE saldría de un pozo más pequeño que podría dividirse de más maneras. Según algunas estimaciones, el grupo total de dinero disponible podría caer un 25% en virtud del proyecto de ley del Senado.

Tales resultados potenciales "tienen a mucha gente un poco asustada de lo que va a suceder", dice Julie Schablitsky, arqueóloga jefe de la Administración de Carreteras del Estado (SHA) del Departamento de Transporte de Maryland. Su agencia ha ayudado a ganar fondos de TE para una serie de proyectos de alto perfil, incluidos $ 2 millones para recaudar y estudiar un barco hundido de la Guerra de 1812. Pero ella señala que muchos otros estados no aprovechan los fondos de TE para arqueología. Y predice que, incluso si el Congreso reduce los requisitos de TE, algunos estados continuarán viendo la arqueología de financiamiento y otros proyectos de mejora como una parte crítica de su misión: "Algunos entienden el valor de los proyectos culturales y de recursos naturales y continuarán invirtiendo". "

El marcado de hoy dará a los investigadores una mejor idea de hacia dónde se dirige el debate. Se espera una versión de la Cámara a finales de este año, y los legisladores han dicho que quieren llegar a un acuerdo final antes de que la extensión actual de la ley de transporte de superficie expire la próxima primavera.